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亞裔女將創人工智能App 教非母語的人說英文

武凡(Vu Van)創辦的ELSA平台,教英語非母語人士學好英語,使用者在疫情期間大增,已有1100萬用戶。(Getty Images)
武凡(Vu Van)創辦的ELSA平台,教英語非母語人士學好英語,使用者在疫情期間大增,已有1100萬用戶。(Getty Images)

疫情造就不少成功的App,武凡(譯音,Vu Van)的成果是其中之一。她創設的人工智能平台教母語非英語者學好英語。用戶數月增至1100萬人,每月以三、四倍地增加。父母不用替孩子找學校,只要留在家裡,打開武凡的APP 「ELSA」,就可學好英語。

ELSA使用機器學習(machine learning)人工智能,蒐集大量英文非母語人士的英文,與地道美語比較。只要對App開口說英語,人工智能技術就立即察覺其中的錯誤,例如發音、用字和句子等,立即改正。

人工智能改正英語功能顯著,ELSA已獲Google支持,讓ELSA加入Google的工程師團隊,由Google工程師改善ELSA的人工智能和軟體設計。

武凡是越裔,2015年創辦ELSA時出發點來自她自己的需要。因為來自越南,史丹福讀書、後來工作,都感到英語不流利的壓力。她的親身感受是,英語不流利,發音不準確,會被歧視,信心也受影響。

她希望創造學好英語的工具。據「世界經濟論壇」資料,全球學習英語人士多達15億人,能夠創造一個學習工具,會是極佳的創業。

但她沒有人工智能和機器學習的技術,怎麼辦?

於是她用半年專心找尋合作夥伴。她每天與五名人工智能的工程師見面,希望從中找到夥伴。結果在德國的一個語音辨識技術大會上,她找到了葡葡牙籍工程師安奎拉(Xavier Anguera)。

兩人一拍即合,安奎拉跟武凡來灣區,到她在舊金山的公寓一起創業。半年後,安奎拉就做出ELSA的原型。

2016年,ELSA參加「西南之南」初創公司比賽獲獎,開始受注意,獲獎後的24小時,用戶人數增至3萬人。到2018年,平台使用人數已突破100萬,用戶分布全球100個國家。更重要的是開始有創投資金投入。

2019年,Google的人工智能部門留意到ELSA,批准旗下工程師協助改善平台的軟體。這一年ELSA又籌到1200萬元創投資金。

2020年,在大疫流行的半年,才是ELSA的轉捩點,居家避疫逼使人們留在家裡,正好使用ELSA。

ELSA有1000多個簡短課程,用戶每月付費3至6元就可使用這些課程,改善自己說英語的能力。

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