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兩極融冰影響 地球自轉加速 2029年時鐘可能須跳過一秒

南北極融冰牽制了地球轉動的速度,三年內可能將地球時間延緩一秒。(美聯社)
南北極融冰牽制了地球轉動的速度,三年內可能將地球時間延緩一秒。(美聯社)

地球愈轉愈快,到2029年時鐘可能須跳過一秒,地球物理學家艾格紐(Duncan Agnew)說,這是史無前例的「大事」,顯示人類處於「空前未見」的局面。

艾格紐等人27日在「自然」(Nature)期刊發表研究報告指出,地球自轉的速度改變,影響到我們的時間觀和計時器的準確度,也影響到電腦化的人類社會,雖然變化「僅僅一秒鐘」。

這位聖地牙哥加州大學海洋製圖科學研究所的科學家說,地球轉動的變化還沒有大到會引發災難的程度,但這是「值得注意」的事,顯示「非比尋常」。

他說,南北極融冰牽制了地球轉動的速度,三年內可能將地球時間延緩了一秒。美國海軍觀測站退休主任麥卡錫(Dennis McCarthy)說,「我們正朝著『負閏秒』前進。這一秒何時來到,是問題所在。」

問題很複雜,涉及物理學、強權政治、氣候變遷、科技,以及兩種時間。地球自轉一圈,約需24小時,「約」是關鍵字。

國家標準與技術研究所時間與頻率組物理學家勒文(Judah Levine)和艾格紐說,數千年來,地球自轉的速度大致在趨緩,變慢的速率時常改變。麥卡錫說,變慢的原因主要是受到潮汐的影響,而潮汐則是月球引力造成。

以前的人根本不會注意到這種現象,直至55年前官方採用原子時鐘計時,才開始出現問題。因為原子鐘計時精準到半秒不差,於是便造成兩種時間─天文時間和原子鐘時間。這兩種時間並不完全吻合。天文時間每天都比原子鐘時間慢2.5毫秒(2.5/1000秒),即原子鐘報時「午夜」的時候,真正的地球午夜要稍微晚些才會降臨。

每天晚2.5毫秒,不久就會累積成秒。1972年起,國際計時單位決定6月或12月在天文時間上加上1閏秒,以便和原子計時一致,兩相吻合的時間叫做「協調全球時間」(UTC),也就是在午夜前的11時59分和12時整之間,給它加上一秒;負閏秒則是從11時59分58秒直接跳到午夜,略過59分59秒。

1972到2016年,因為地球轉速趨緩,總共調過27次閏秒,不過,從2016或2017,也許2018年開始,地球轉速開始加快,艾格紐說,因為地心熾熱的岩漿流動不定,無法預測。

麥卡錫 加州大學 氣候變遷

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