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理財Q&A/什麼是「遺囑認證」?

問:我最近在處理父親的遺囑,有人提到「遺囑認證」,請問這是什麼?該如何處理?

答:律師事務所Weinstock Manion股東兼董事索拉茲(Neil Solarz)說,遺囑認證是法院控管亡者資產的程序。 基本上是將資產所有權從亡者轉移到受益人。並非處理每個遺產都需要這道程序,應先和州政府人員聯繫,確定是否真有必要。

進行遺囑認證牽涉到的主要相關人包括遺囑執行人或個人代表、接收遺產的受益人、債權人、法官,也許還有代表遺囑執行人和未成年財產繼承者的律師。

其中, 遺囑執行人或個人代表幫忙管理遺產,根據遺囑分配資產(如果沒有遺囑,將資產交給法定繼承人)、與債權人和解。執行者可能會收到遺囑信(letters testamentary),被授權與金融機構或其他人打交道。任何人起草自己的遺產規畫時,應事先告訴想要選定的遺囑執行人。

•如何進行?

亡者過世後,在世的某一人必須收集遺囑等相關文件,提交給遺囑認證法院,有時可能還需要死亡證明。

提交文件的那個人將申請展開遺囑認證,遺囑一經驗證,遺囑執行人或管理人將確定; Fiduciary Trust International信託和資產部門主管喬伊斯(Gerry Joyce)說,遺囑認證指引誰被任命為執行者或個人代表、以及誰獲得什麼遺產。

遺囑認證過程還涉及收集遺產並評定價值、通知債權人如信用卡公司及房貸等借貸機構收取債務、分配還債之後的剩餘資產。

此外,遺囑執行人還要申請亡者生前的最後一筆所得稅,從死亡日起九個月內必須申報並繳欠稅。這是在法院程序之外。

整個程序從數月至數年不等,取決於所在州和遺產複雜度,為了讓債權人取回債款也會拖延時間。

至於遺囑認證的費用,取決於遺產金額大小和所處的州。根據法律資源網站LegalZoom,遺囑認證費用通常相當於遺產價值的3%至7%,大部分由資產支應,而不是遺囑執行人。

主要費用包括律師費、遺囑執行人酬勞(依小時計或依遺產某一比率計)、法庭費(例如加州435元)、「遺囑認證書」費用(probate bond)。針對「遺囑認證書」, LegalZoom主管拉姆彭塔爾(Chas Rampenthal)說,這有點像保險,以防執行期間出現錯誤或不良行為,程序完成後可退還。

遺囑認證有若干缺點,包括費用昂貴、過程公開可能令繼承人困擾、耗時甚久,程序進行間,親人必須等待最後的決定及遺產分配;但也有優點,最重要的是,債權人索賠遺產設有期限,一旦錯過申訴期,之後就不能索債。

•如何避免?

有好幾種方法,但通常都要在立遺囑的人活著時進行。

第一個方法,建立終身可撤銷信託(lifetime revocable trust)。

也就是將資產轉移到信託,死後就不必進行遺囑認證。 由於信託具有可撤銷性,立遺囑人活著時可更改。

第二個方法,資產轉移到遺囑涵蓋範圍外。

不在遺囑內的資產可能不必遺囑認證,包括藉由合約成立的資產,諸如壽險退休計畫和個人退休帳戶(IRA), 這些通常已有指定受益人。通過法律核可的資產例如聯合租戶財產也可避開遺囑認證。

第三個方法,縮減資產規模。

可將資產轉移到遺囑範圍外,或者把錢花掉。例如,提供現金禮物、為子孫資助529個大學儲蓄帳戶或者幫侄子等親人支付教育或醫療費用,都有助於減少遺產價值。但要注意,如果贈與金額大,請用方法避免贈與稅(gift tax)。

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