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難忘的合夥人

三十多年前,我有兩家建設公司,Ed是我的合夥人,也是我懷念的好朋友。他是德裔美國人,比我稍年輕,Ed管兩家公司的工地,每天早上五點半起床,在公園晨跑一小時,沖涼後,吃完簡單早餐即往工地忙到晚上七、八點,是我們公司成功的大功臣。我和Ed的照片兩度登上專業的建築界雜誌,當時是最成功的後起之秀。

Ed是一個人才,勤勞、聰明、謙虛有禮,他應該前途無量,可惜最後證明,抗壓能力才是做人做事成功的最重要元素。

那時的新屋市場太好了,蓋房的速度不如賣房來得快,生意蒸蒸日上,我們兩人常相約下班後喝杯啤酒,聊得意氣風發,互相吹捧幾句,對前景充滿了信心。可是天有不測風雲,有一天房市就這麼崩盤了,蓋好的一間間新屋,愈賣愈慢,最後完全停頓,產生許多爛尾樓。

我們這類型的公司,土地占資產很大的比例,土地越來越不值錢,公司的市值也就按照資產的估值如斷崖般下降。資不抵債的公司,一家接一家宣布破產,破產還解決不了問題,有的公司老闆跳樓,也有半夜溜之大吉。終於有一天,Ed不見了,我到處詢問打聽,都沒人知道他的下落。

又過了好多天,國稅局稅務人員出現在我家門口,說公司在最後階段欠稅二十多萬,利息還要往上加。稽查人員進了我的家,看來看去,找不出哪些適合充公沒收的東西,許多私人用品、住家、車輛,即使欠了稅,政府依法也不可以拿走。

另一方面,我和稅務律師趕緊積極向法庭抗辯,列出種種理由,最重要的是公司屬有限責任,債務應不涉及投資人才對,但是我們需要有力的證據。

Ed有一個女朋友,並沒有離開休士頓,我之前問過她多次,向她表明我要找Ed商量善後,她一概回答不知道他去哪裡了。這一次,我只好死馬當活馬醫再問一次,我說:「現在事關我一家人存亡,務必告訴我怎麼聯絡Ed?」Ed的女友聽了勃然大怒,她說Ed已流落他鄉,整個人已經徹底崩潰,酗酒度日,怎麼還敢去打擾他?聽到此處,我只好算了。

不料數日後,我收到佛羅里達寄來的掛號信,內容是一張已經公證的切結書,宣誓說明定期報稅是總經理Ed負責的業務,大老闆管的是融資與土地買賣,與例行每季度報稅無關。律師對這份具有法律效力的聲明十分滿意,趕緊上交給法官。

又過了快一年,國稅局來了一封信,內容說政府極為注重每一個公民的權益,經過仔細查證,此案已經結束,沒有金額需要再繳納。依我的判斷,Ed這份切結書應該是重要的關鍵。

不久後,Ed的女友來電,她說Ed已死,死因是體重超重、酒精中毒。回憶當時已陷於絕望中的Ed,仍然不吝拉了我一把,如今陰陽永隔,我永遠感念好朋友Ed的情義。

破產 報稅 國稅局

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