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欹器

今人所說的「座右銘」源自古代的欹器。這裡有必要解釋一下「欹器」這種器皿的設計。欹器又常被稱做歌器,是一種灌溉用的汲水罐器,是中國古代先民在生產實踐中所創造,其特點是未裝水時略向前傾,待灌入少量的水後,罐身就豎起了一些,而一旦灌滿水時,罐子就會一下子傾覆過來,把水倒淨,然後又自動復原,等待第二次灌水。

根據考證,6500年前仰韶文化的尖底瓶是欹器的原型。起初尖底瓶是灌溉的用具,其後用來作祭器和欹器。魯國君主把欹器放在宗廟作為「座右銘」,目的在於提醒自己,所謂「虛則欹」,注水不足就會傾側,若注入適量的水,就可端正地置放著,這就是「中則正」;但在欹器注水又不可以太滿,水太多了,它又會向另一側翻倒,水會被一倒而光,這就是所謂「滿則覆」。

欹器的啟示便是萬事都要採取中庸之道,適可而止,切不可過分。孔子在弟子作過現場的試驗後發出了嘆息:「惡有滿而不覆者哉」,是對欹器給予文化上的意義,發揮儒家學說「滿招損、謙受益」的思想。也許那些具有內省精神、不驕不躁的智者,心中都祕藏著一個這樣的欹器,能夠察微知著,在某種苗頭出現時就能預見到其後果,並且及時遏止不良苗頭的發展。

這件古代魯國視為國寶的「欹器」,到漢代已經失傳了,其後雖然有仿製品,但在歷史上失傳又再現,再現又失傳,到近千百年,所謂「欹器」,其構造如何,就成為「千古之謎」。不過這種翻斗式容器其實很有廣泛性的用途,例如廁所的抽水馬桶,其自動沖洗的翻斗,以及氣象觀測雨量的計量容器等,都是根據這種構思來設計的。

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