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採集小行星樣本 NASA太空探測器塞爆 碎石飄向太空

「歐塞瑞斯號」太空探測器在小行星貝努上採集了過量的樣本,導致探測器堵塞,部分樣本流失在太空中。圖為「歐塞瑞斯號」在採樣。(美聯社)
「歐塞瑞斯號」太空探測器在小行星貝努上採集了過量的樣本,導致探測器堵塞,部分樣本流失在太空中。圖為「歐塞瑞斯號」在採樣。(美聯社)

美國航空暨太空總署(NASA)的「歐塞瑞斯號」太空探測器(Osiris-Rex)本周登陸小行星貝努(Bennu)採集樣本,但是此次任務採集過多碎石,導致探測器堵塞,珍貴的樣本碎片正在太空中流失。

此次任務由亞利桑納大學科學家勞瑞塔(Dante Lauretta)帶領,他表示,20日登錄到任務採集的樣本多達數百克,遠多於預期,機械手臂末端的樣本容器深深插入小行星陸地表面,由於力道過猛,導致岩石被吸進並嵌在蓋子邊緣,科學家估計採樣器陷進小行星表面達19吋(48公分)。

勞瑞塔在記者會上說:「我們幾乎成了自己成功任務的受害者。」他表示除了盡快將樣本送進艙內,飛行控制器無法做任何事來清除障礙物,或預防更多的碎片流失。因此,飛行小組已迅速將樣本容器收回艙內,比原先預期的要早許多,好為返回地球的長途旅程做準備。

「歐塞瑞斯號」擔負NASA首次採集小行星樣本回地球的任務,小行星貝努富含碳物質,科學家相信貝努保存太陽系的組成要素,從貝努獲取樣本能夠幫助科學家更了解數十億年前,行星是如何形成,以及地球的生命起源。

歐塞瑞斯號的機械手臂就位後,情況似乎已穩定,但無法得知有多少樣本失散,無論採集到多少樣本,歐塞瑞斯號預計將於3月離開貝努周圍,並於2023年返回地球。在等待啟程期間,歐塞瑞斯號將持續遠離貝努,不再繞著貝努運轉。

科學家原先預計轉動探測器來測量採集內容物,由於此突發事件,只得取消計畫,以防失去更多樣本。勞瑞塔表示:「我們得等探測器回到地球,才能知道確切的採集數量,但好消息是,我們看見了許多素材。」

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