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太陽系外發現有「豐厚大氣層」行星 體積比地球大2倍

科學家在太陽系附近的一顆行星周遭,觀測到豐厚大氣層,而這顆行星的體積約為地球的兩倍大,這顆「超級地球」(super Earth)被稱作「55 Cancri e」;圖為描繪示意圖。(美聯社)
科學家在太陽系附近的一顆行星周遭,觀測到豐厚大氣層,而這顆行星的體積約為地球的兩倍大,這顆「超級地球」(super Earth)被稱作「55 Cancri e」;圖為描繪示意圖。(美聯社)

自然(Nature)期刊近日刊登的一篇研究報告顯示,科學家在太陽系附近的一顆行星周遭,觀測到豐厚大氣層,而這顆行星的體積約為地球的兩倍大。

這顆「超級地球」(super Earth)被稱作「55 Cancri e」,它是太陽系外少數擁有豐富大氣層、包覆二氧化碳和一氧化碳的岩石行星(rocky planet)之一;超級地球指的是行星體積,比地球大,但比海王星(Neptune)小。

「55 Cancri e」的大氣組成及含量仍待調查,而地球的大氣層由氮氣、氧氣、氬氣等氣體混合而成。

未參與「自然」期刊研究的堪薩斯大學(University of Kansas)天文學者克羅斯菲爾德(Ian Crossfield)專精系外行星,他形容「這可能是迄今行星具備大氣層的最可靠證據」。

「55 Cancri e」的沸點溫度高達華氏4200度,代表該行星上不太可能孕育生命;儘管如此,科學家認為這項發現代表一絲希望,表明可能存在其他覆蓋豐厚大氣層的適居岩石行星。

這顆系外行星距離地球41光年(一光年約6兆哩),其質量是地球的八倍,表面遍布岩漿海洋(magma oceans),它近距離圍繞哥白尼(Copernicus)恆星運轉,形成永晝與永夜。

為確定「55 Cancri e」的大氣組成,研究人員利用韋伯太空望遠鏡(Webb Space Telescope)觀測這顆行星經過其恆星前、後的情況,區分行星與恆星發出的光推算該行星的溫度,結果發現該行星的熱量平均分佈於表面。

科學家認為,來自岩漿海洋的氣體,可能是保持大氣穩定的關鍵。

科學家表示,探索「55 Cancri e」超級地球可能為日後研究提供線索,例如了解地球和火星最初如何在岩漿海洋冷卻後演化。

國家航空暨太空總署(NASA)噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)的行星科學家胡仁宇(Renyu Hu,音譯)表示,「這是一個罕見的機會,我們可以探究行星演化的早期階段」。

韋伯太空望遠鏡 火星 NASA

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