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衛星墜落點偏離 太空迷引頸空望

圖為1995年發射前在無塵室中的歐洲ERS-2衛星。(美聯社)
圖為1995年發射前在無塵室中的歐洲ERS-2衛星。(美聯社)

一顆5500磅重的人造衛星,原定在加州時間21日(周三)上午9時5分穿過大氣層,引發太空迷仰頭瞻望。但那個時刻來了又走了,連雷達都沒偵測到蹤跡,這麼大的一件物品怎麼會憑空消失?

原定的墜落地點應該是在加州西部的太平洋外海上,大小有如校車的這個人造衛星,應該會在天上畫出非常亮麗的弧線,加州的一些太空迷等著看這齣好戲上演。但歐洲太空總署ESA(European Space Agency)於9時45分在社群媒體上發文,表示偵測儀器已經找不到ERS-2衛星的蹤跡,或許它已經進入大氣層。ESA正在跟其他單位聯繫,以確定衛星是否已經終結了它的一生。

ESA在1995年發射這顆取名ERS-2的氣象衛星,蒐集關於地球氣候變化的資訊,包括測量北極冰帽(polar ice cap)的縮小、海平面的上升、陸地表面的移動,也追蹤天然災害的發生,包括洪水與地震等。在值勤16年之後,ERS-2從2011年起被廢棄於太空中,它的運行早已失控。

如果真的在加州外海不遠的地方穿入大氣層,大部分的組件會開始分解,絕大多數的組成物質會在高熱燃燒中焚毀,但必然有一些物質會落到地面,這樣大小的衛星,造成的破片帶(debris track)有數百哩長、數十哩寬,如果延伸到陸地上,造成災害的機率雖低,但機率不是零。

到接近加州中午的時候,ESA宣布確認ERS-2在加州時間上午9時17分左右進入大氣層,位置是北太平洋介於阿拉斯加與夏威夷之間的海洋上空。在這空曠的大海上出現大火球,被人目擊的機率極低,好處是不可能造成災害,只是這個預測上的失誤,害得加州的太空迷脖子都仰酸了,什麼奇景也沒見到。

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