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莫德納創辦人 自曝研發mRNA曾被羞辱

莫德納疫苗公司共同創辦人蘭格。(取材自維基百科)
莫德納疫苗公司共同創辦人蘭格。(取材自維基百科)

COVID-19疫情爆發,全球生技公司在最短時間內開發拯救生命的疫苗,也讓創新突破的mRNA技術受到世人矚目,國際藥廠瘋搶、台韓爭取代工。莫德納(Moderna)疫苗公司共同創辦人蘭格卻自曝疫苗開發初期遭到嘲諷「不懂科學」。

即使面對種種羞辱,一年後美國食品藥物管理局(FDA)核准莫德納疫苗取得緊急使用授權(EUA),讓疫苗賣到全世界幫助很多病患。蘭格說,莫德納現在市值達到750億美元,「mRNA是很棒的一個平台科技,能改變全世界健康很好的範例。」

2021亞洲生技大會(BIO Asia-Taiwan 2021)今天開幕,有「生醫愛迪生」美譽的美國麻省理工學院(MIT)教授,同時也是莫德納(Moderna)疫苗公司共同創辦人蘭格(Robert Langer),受邀利用事前錄影方式,以「突破性科技創造與落實」為題現身說法,講述最新生技進展。

莫德納以創新突破的mRNA新技術應用,成功開發出COVID-19疫苗,這個成立只有10年的新創公司,與美國百年大廠輝瑞並肩同行,短短8個月開發出新冠疫苗,在2020年底提供全球各國施打,防護力絲毫不遜色於輝瑞/BNT。

Moderna創立於2010年,蘭格說,成立初期資本額僅有100萬美元,他與一個心臟專科醫師及哈佛的學生共同創立,主要是做新型改良的傳訊核醣核酸(mRNA),2012年時募得了4000萬美元,之後陸續透過授權或合作模式進行技術創新應用研發,合作對象包括阿斯特捷利康(AstraZeneca, AZ)、默克等知名大藥廠。

莫德納2018年獲得一個生技業最大的募資案,現在已經茁壯為擁有14個產品,也成功研發出COVID-19疫苗,擁有1300名員工。

雖然現在看起來很成功,蘭格說,創業過程並非一路順風,面對很多負面的挑戰跟批評,甚至有很慘的媒體經驗,例如莫德納執行長班賽爾(Stephane Bancel)是非常優秀的人,但卻被媒體批評成很爛。

一年前蘭格的相片也被登在波士頓環球報頭版,還被媒體批說「這傢伙對科學完全不懂、一竅不通」,看了報導內容,蘭格坦言「非常不爽」。

蘭格早期研究高分子,在波士頓博士後研究將大分子傳導到血管,做血管裡的抑制劑,但面臨很短的半衰期,技術上遇到很大困難,要讓大分子藥物在不被破壞的情況下進入人體,這樣的想法,很多專家都認為不可能,即使要將任何的物質放到固體的載體,進而穿透身體,不管是高分子或脂肪什麼都不行;基本上當時所有的科學文獻都認為要使用高分子基本上是不可能的,只能用小分子。

最後他終於找到一個方法,利用特殊的材料,使用像不親水或脂肪的分子包覆,像核酸DNA分子都可以傳導到身體,不管大小都可以傳導到身體。

蘭格說,自己將這項發現在科學雜誌上發表,並在一場密西根大型展會上進行發表演說,記得當年才27歲。不料會後,很多資深科學專家對他說,「你剛講的東西一竅不通、不可行。」

蘭格笑說,當時很多人問為何為成功,他常開玩笑,因為自己當時就是讀的書不夠多,不常去看這類期刊、文獻,在實驗室就只想著要解決這些問題,做了200多次都失敗。

「一開始想要申請研究經費,大家都拒絕我,化學系的我在密西根大學想要申請教職也被拒絕,甚至全美國學校都拒絕我,最後一個營養系主任因為很喜歡我就錄取我,但一年後他就離職,之後其他人還是想叫我滾蛋。」

甚至有位化學系主任來到麻省找蘭格,並約了一些資深教授一起去吃中國菜,當時有一個抽著雪茄的教授,聽了他的新研究理論後,朝著他吐了一口雪茄說,「你還是到別的地方去找工作吧 !」

針對自己的科學研究,蘭格並沒有因此退縮,逐步成熟後,有一年老闆提議他該申請專利了,當初博士後想申請專利,歷經5年時間始終被專利局拒絕,甚至跟他說,「就別再想了」。

直到1982年,他發現到自然雜誌上有一篇論文引用了自己的研究,認同這個巔覆性的理論,應專利局要求,拿到這篇論文5名作者的書面背書才終於拿到專利。利用這項專利,授權給很多人生產藥物或開公司,自己也成立了第一家公司,之後獲得創投投資,並被併購。

蘭格指出,後來不斷透過技術創新,做出小微脂體,突破之前一直無法突破的技術做出新藥物,幫助很多病患治療,2004年再以奈米分子做抗癌藥,成功研發出唯一可以解開癌症細胞的鑰匙,成為首項獲得FDA核准的奈米粒子高分子藥。

蘭格說,延續多年累積的技術發展,2010年他們共同成立了一家新公司做mRNA,中心原則是想快速在身體內,透過訊息RNA奈米技術,讓自體很快產生蛋白質,這也就是現在大家熟知的莫德納公司。

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