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比地球更適合生存?科學家發現24個超宜居星球

宇宙中還有很多星球的環境比地球更適合生命生活,圖為與地球溫度極為相似且被稱為「超級地球」的K2-18b行星。(Getty Images)
宇宙中還有很多星球的環境比地球更適合生命生活,圖為與地球溫度極為相似且被稱為「超級地球」的K2-18b行星。(Getty Images)

美國最新研究指出,地球是目前已知唯一擁有生命的行星,但若與太陽系外的24個潛在「超宜居」行星(superhabitable planet)相比,地球可能不是最適合生命生存的地方。

美國有線電視新聞網(CNN)報導,這份研究5日發表於天體生物學期刊(Astrobiology),其第一作者、華盛頓州立大學天體生物學及星球宜居性教授舒爾茲-馬庫奇(Dirk Schulze-Makuch)表示,「我們太聚焦在尋找與地球相似的星球,但我們可能忽略更適合生命生存的行星。」

馬庫奇及同事指出,距離地球100光年的24個系外行星及其候選行星,可能是比地球更適合生命生存的超宜居行星,並將超宜居星球定義為「任何比當前地球擁有更多生物量和生物多樣性的行星」,本質上必須比地球稍老、更大、更溫暖且更濕潤。

圖為與地球大小、溫度皆相似的Kepler-1649c行星表面,距離地球約300光...
圖為與地球大小、溫度皆相似的Kepler-1649c行星表面,距離地球約300光年。(Getty Images)

適合生命生存 但不代表有生命

但作者強調,這不代表這些行星上存在生命,僅說這些行星可能具有利於生命生存的條件。馬庫奇說,「一個行星能是宜居或超宜居,但不存在生命。這與行星的自然歷史有關係,因其附近可能曾經發生超新星爆炸等災害。」

另外,超宜居性其中一個考量要素可能是行星環繞的恆星類型,研究學家認為K型矮星(K dwarf star)是最理想的恆星,它們比起太陽有較長的壽命,生命可能在圍繞這些恆星的行星上持續存在並繁衍。

K型矮星比起太陽溫度較低、質量較小且沒那麼亮,但它們能夠持續200億年至700億年。繞著這些恆星運行的行星壽命更長,讓生命有時間達到像地球擁有的複雜性。

地球約45億歲,但科學家指出,50至80億年是最適合生命形成和演化的「最佳地點」。

美國最新研究發現,宇宙中尚有其它24個星球比地球更適合生命宜居。(Getty I...
美國最新研究發現,宇宙中尚有其它24個星球比地球更適合生命宜居。(Getty Images)

繞K型矮星運行、行星年齡是重要條件

宇宙中還有很多星球的環境比地球更適合生命生活,圖為與地球溫度極為相似且被稱為「超級地球」的K2-18b行星。法新社

科學家指出,這些超宜居行星可能與地球相似且在適當的距離繞著恆星運轉,如此液態水能穩定存在行星表面上;他們也指出,約地球質量1.5倍的行星比地球更能維持行星內部熱度,且有更強的引力能夠抓住大氣更長的時間。

另外,比起地球含水量更高、較溫暖(約高於地球華氏8度)的行星可能更適合生命生存。

而馬庫奇認為,在這些條件中最重要的是行星圍繞著K型矮星運行以及行星年齡比地球稍微老一些。

儘管如此,研究指出,這24顆行星中沒有一顆完全符合上述所有條件,因為科學家對它們的了解不多,尚有很多未知數。但其中一顆名為KOI 5715.01的行星,具有超宜居星球的四大優點。

KOI 5715.01位在天鵝座且距離地球約3000光年,半徑為太陽的77%,質量為太陽的76%,且亮度只有太陽的34%。該星球年齡約為55億歲,比太陽還老10億年。

馬庫奇說,「重點是,應該選擇這些可能宜居或超宜居的初步候選星球並對其進行優先研究。此外,我們還必須加以了解宜居星球的條件,以及生物圈如何與其自然環境相互作用」。

距地球太遠 僅能用太空望遠鏡觀測

他認為,這些超宜居行星都距離地球太遠,不太可能派出探測儀器登陸行星,但是使用未來太空望遠鏡可以有助於更加了解這些行星的細節。

他表示,「有時很難傳達這種超宜居星球的原理,因為我們自認為擁有最好的行星。我們有許多複雜多樣的生命形式,許多可以在極端的環境下生存。擁有生命適應性是件好事,但這不代表我們擁有最好的一切」。

未參與本項研究的美國麻省理工學院行星科學和物理學教授莎拉.希格爾(Sara Seager)認為本項研究是「能供所有人參考的絕佳來源」,並說「我喜歡超宜居外行星的概念。這是很好的概念,就像人類中的奧林匹克運動員一樣」。

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