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新冠讓殯葬業爆忙 員工睡停屍間外

新冠肺炎疫情打破人類生活步調,也打亂臨終告別的節奏。自疫情大流行後,殯葬從業人員工作量大幅增加,電話接不完,有業者單月接獲的大體數量達過去的兩倍以上,辦公室放滿棺材,工作人員忙碌到不得不睡在太平間沙發上。

洛杉磯時報報導,新冠肺炎2020年12月在聖地牙哥縣奪走近600條人命,當地死亡人數激增一個月,漲幅超過50%。

從事殯葬業的札卡爾(Robert Zakar),上午不到8時就抵達位於El Cajon與家人經營的殯葬公司,小禮拜堂裡排著四個準備安葬的棺木。自疫情大流行後,他每日工作15小時,僅12月他經手了90具大體,是過去的兩倍。

他在2011年買下這間葬儀社,也試圖拓展業務,「但不是像現在這樣」,每天接不完的電話,不得不在接待室內停放棺材。因航運限制,無法即時交付新的耶穌像訂單,緊急從另一間殯儀館借來一盒用於天主教服務的金屬十字架。負責防腐工作的Kristy Oliver每日加班到深夜,只能睡在太平間的沙發上。

告別式僅能透過遠距進行。為減緩病毒傳播,傳統告別式減少了,「你不能再給人們擁抱」。

札卡爾在El Cajon的新格西爾斯紀念公園(Singing Hills Memorial Park)進行葬禮服務,六個人戴口罩,分坐在幾呎的椅子上參加葬禮。工作人員將過程透過平板電腦,直播給其他親屬。在那邊待了一陣後,札卡爾衝回車上,趕往停屍間準備進行另一場葬禮。

47歲的他,16年前開始從事殯葬業,他負責殯葬服務,其兄弟負責運輸。九年前,他接管位於North Magnolia Ave.上的Parred Frederick葬儀社,兩層樓建築,一樓有一間小教堂,樓上設有辦公室,後面是個裝滿棺材的倉庫。

這家葬儀社2019年處理約530具大體,包括土葬與火葬。2020年處理618具,今年才過了六天,辦公室電子表格,已有幾十個待處理的名字,他預估2021年恐達730具。他估計自疫情激增來,葬儀社處理的案件中,新冠肺炎而死的案件已佔40%至50%。

處理因疫情而死的大體,業者必須採取預防措施。至少需保存三天,教堂限制參加人數,所有訪客都需戴口罩,員工定期檢測

札卡爾說,「疫情前我們與人的互動,95%是親自進行,現在約七成至八成通過電話處理。」但他仍希望在這樣的時刻,盡可能更加人性化。

辦公室的電子表格中,詳細列處每個家庭要求的風格,某案件需一架模型飛機,有些希望有音符元素,一些大體需運往墨西哥,意味著需處理相關領事工作。他說,無論如何,他所做的是幫助家屬完成整個喪禮過程,協助他們度過悲傷。」

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