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核能回歸 卻遭遇鈾供不應求、價格暴漲挑戰

核電產業復興正遭遇一大問題:鈾燃料價格已暴漲。(路透)
核電產業復興正遭遇一大問題:鈾燃料價格已暴漲。(路透)

核電產業復興正遭遇一大問題:鈾燃料價格已暴漲。

華爾街日報(WSJ)報導,市場數據公司UxC的資料顯示,基準鈾價今年來已跳漲30%至每磅62美元,成為表現數一數二佳的大宗商品。能源燃料公司董事長查爾默斯認為,諸多發展的匯流,可能使鈾價漲到每磅70美元以上,吸引更多業者生產。

需求前景看增

美、歐、亞洲各地電網都採用核電,也已延長現有核電廠的服役時間,產業團體世界核能協會(WNA)在本月的報告指出,到2040年前,核能發電容量將擴增75%。擁有55座核能反應爐的中國,正在額外興建24座,印度打算擴增核能反應爐數量,其他好幾個國家也希望興建首座反應爐。

日本已陸續恢復核能發電,33座可運作反應爐中,三分之一都已重啟,另16座正待批准。美國通膨削減法(IRA)也提供稅務誘因,鼓勵公用事業商讓核能反應爐延後除役。奇異公司(GE)和勞斯萊斯(Rolls-Royce)等企業開發的小型模組核能反應爐也已持續邁向商用。

然而,核能捲土重來卻讓規模100億美元的鈾燃料陷入忙亂,因為過去幾十年的產業不景氣,讓礦商不敢開採,但從礦商發現蘊藏到生產鈾礦,會花上8~15年的時間。境內蘊含豐沛鈾礦的尼日,最近還發生政變。摩根士丹利分析師指出,尼日約占全球鈾供應的5%,也占歐盟鈾礦進口的24%,大幅依賴核能發電的法國尤其依賴,促使貿易商憂心鈾供應可能受擾與新計畫延遲。

德州鈾能源公司執行長亞丹尼指出,市場現在需要新的鈾產量,但增產需要前置時間,意味著產量難以迅速或輕易提高。能源金屬貿易業者Traxys主管史密斯也說,在全球層面,鈾供應短缺,西方國家的供不應求尤其嚴重。

供應面臨諸多限制

複雜的鈾礦供應鏈也有好幾個阻塞點。鈾常以八氧化三鈾(U3O8)的形式貿易,這種粉狀原料會被轉化為氣態的六氟化鈾,再濃縮並組裝到燃料棒內,只有少數國家具備轉化鈾的能力,分別在美國、加拿大、法國、俄羅斯及中國。

貿易商說,公用事業商已趕忙用長期合約鎖住供應,推升成本。美國唯一轉化業者ConverDyn位於伊利諾州的工廠在停工將近六年後,7月重啟,但到2028年之前的產品都已完售。業界在設備靜止一段時間後,重啟時也遭遇一系列技術問題。

由於核電廠從興建到服役會經過一段漫長時間,鈾礦產業的景氣循環很緩慢,當前採購的鈾,是供核電廠在2026年之後發電所用,2026年也是貿易商預期需求將開始暴增的時間點。

Jefferies分析師指出,公用事業商今年簽署的鈾供應合約,將是2012年來最多,貿易商說這將讓當前漲勢更加持久,競購的影響也將久久揮之不去。

而且還有其他潛在問題待解決。加拿大鈾礦商Cameco本月稍早已警告今年供應可能低於先前預測,歸咎於設備問題、維護、缺工以及供應鏈挑戰,甚至表示必要時將從市場採購鈾,以幫助履行對客戶的義務,又拉抬鈾價

Cameco在加拿大以外的主要供應來源包括哈薩克,而哈薩克多數賣到西方市場的鈾,都透過鐵路運輸到俄羅斯,在聖彼得堡啟航,但在俄烏戰爭爆發後,Cameco避開這條路線,改以運輸時間更久的裏海替代路線,行經亞塞拜然和喬治亞,在透過黑海出港,但最近俄烏都在黑海駁火。

一些人也擔心,西方國家對全球最大鈾濃縮國俄羅斯的制裁,最終將延伸到鈾燃料。

世界核能協會預估,到2040年前,核能發電容量將擴增75%。美聯社
世界核能協會預估,到2040年前,核能發電容量將擴增75%。美聯社

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