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不管衰退來了沒 美國經濟都面臨難解習題

「美國經濟衰退了嗎」成為熱門話題。圖為紐約流動餐車。(美聯社)
「美國經濟衰退了嗎」成為熱門話題。圖為紐約流動餐車。(美聯社)

「美國經濟衰退了嗎」近期成為熱門話題。單看國內生產毛額(GDP)數字,經濟好像不太妙;如果連旺盛的就業與工資成長一起看,經濟又似乎離衰退有段距離。

白宮與聯邦準備理事會(Fed)官員都說經濟沒衰退,在野的共和黨則緊咬總統拜登搞壞經濟、不懂民間疾苦。11月期中選舉到來前,冷門、艱澀的經濟數據預料會比以往受到更多關注,也更容易「走偏」成政治議題。

商務部7月28日公布,美國第2季GDP折合年率萎縮0.9%,延續首季萎縮1.6%的格局。GDP連兩季萎縮,符合技術性衰退定義。但多數專家不認為美國經濟已衰退,許多媒體也只以衰退風險或憂慮升溫帶過。

為何單一數據會造成不同解讀?

首先,從GDP連兩季萎縮判定衰退只是分析師經驗法則。在美國,經濟衰退始末是由國家經濟研究局(NBER)景氣循環認定委員會(BCDC)一槌定音,認定標準包括GDP、就業、民眾所得及支出、工業生產等經濟數據,而且不是馬上就下定論。

其次,美國上半年GDP萎縮主要是受庫存投資減緩、貿易逆差擴大拖累,與COVID-19(2019冠狀病毒疾病)造成供應鏈大亂關係密切。這段期間,占經濟產值約2/3的消費支出穩健,更重要的是,勞動市場持續吃緊,聯準會主席鮑爾(Jerome Powell)甚至以「火熱」形容。

美國勞動市場有多熱,從勞工部5日公布的7月就業報告可見端倪。

7月非農業就業人口激增52.8萬人,創2月以來最大成長,且比市場預期多逾一倍。勞動市場連19個月擴張之餘,失業率從維持4個月的3.6%下滑至3.5%,追平2020年2月COVID-19掀起失業海嘯前的半世紀低點。

勞動市場復甦還達成另一重大里程碑:COVID-19疫情爆發後一度流失的2200萬就業人口填補完畢,歷時不到兩年半。

這波復甦背後少不了COVID-19大流行初期的強大財政與貨幣刺激,但勞動市場沒有恢復原狀,兩年多來反而出現劇烈變化。許多人辭職或提前退休後不再回職場,以致勞動參與率低於疫情爆發前水準;員工跳槽蔚為風潮,企業為留才或求才而端出更優渥待遇,平均時薪加速攀升,7月年增率達5.2%。

民眾在COVID-19大流行期間因加薪或投資賺錢而儲蓄增加,疫情趨緩後荷包大開,更常外食、出遊或從事其他娛樂活動,消費需求從貨品到服務始終旺盛,形成經濟一大支柱。

但也因為供不應求,加上原物料價格在俄烏戰爭等因素作祟下飆漲,6月消費者物價指數(CPI)年增率衝上9.1%,創1981年11月以來最高通膨率。

為壓制通膨,聯準會今年已4度升息,原本逼近零的政策利率回到2015年至2018年上一波升息循環頂點。官員深怕民眾與企業通膨預期心理成形,員工眼見物價飆漲而要求加薪、企業將墊高的成本轉嫁給消費者,形成工資物價螺旋式上升。

汽油價格6月衝上歷史高點後走低,通膨率可能從40年高點逐步下滑。但聯準會偏好參考的是剔除食品、能源的核心個人消費支出(Core PCE)物價指數,油價下跌無助拉低這項數據,物價漲勢廣泛趨緩才有可能。

根據最新數據,6月核心個人消費支出物價指數年增4.8%,高於5月的4.7%及聯準會長期目標2%。

通膨侵蝕民眾消費力,加上聯準會積極升息拉高借貸成本、美股走勢低迷,密西根大學消費者信心指數6月掉到史上最低點。不只民眾悲觀看待經濟現況及前景,愈來愈多經濟學家也認為美國經濟將在明年正式陷入衰退。

勞動市場近期也開始出現裂痕,特別是原本求才若渴的科技業。Google與蘋果(Apple)等大廠徵才轉趨保守,Netflix、甲骨文(Oracle)及股票交易平台羅賓漢(Robinhood)則相繼裁員。

不可忽視的是,聯準會3月才啟動升息循環,目前聯邦資金利率目標區間為2.25%至2.5%,屬於不刺激也不拖慢經濟的中性水準。鑑於物價尚未恢復穩定,聯準會今年剩餘3場決策會議預料會持續升息,經濟感受到銀根緊縮的壓力只會愈來愈重。

部分投資人預期,聯準會為支撐經濟,明年不僅升息會踩煞車,還會扭轉路線開始降息。

但從最新就業報告觀察,正如鮑爾3月所說,美國經濟底氣足,經得起貨幣政策緊縮考驗,在充分就業未變的情況下,決策官員有持續升息的空間。鮑爾也已明示,後續利率決策將依經濟數據而定,官員見到通膨明確降溫證據前升息不會鬆手。

也就是說,壓制通膨是重中之重,經濟與勞動市場是其次。聯準會官員不大可能輕易轉念,除非通膨迅速降溫、經濟明顯惡化或金融市場大亂。這些跡象尚未出現。

聯準會期盼經濟「軟著陸」,也就是壓制通膨之餘避免經濟陷入衰退,但有太多因素不在官員掌控中,包括供應鏈、原物料價格。如果通膨降溫比預期慢,聯準會又不想重蹈1970年代決策搖擺覆轍而持續積極升息,美國乃至全球經濟恐怕難逃衰退命運。

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