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常常都在吵 六個Q&A搞懂美國舉債上限吵什麼

美國共和黨籍參議院少數黨領袖麥康諾(Mitch McConnell)。歐新社
美國共和黨籍參議院少數黨領袖麥康諾(Mitch McConnell)。歐新社

美國財長葉倫11月中旬警告,聯邦政府將在12月15日左右用罄資金,若屆時美國國會未提高或凍結舉債上限,聯邦政府恐面臨債務違約和局部關門停擺,進而影響經濟。

所幸美國國會在最後期限逼近之際,通過一項法案,提高舉債上限2.5兆美元,讓聯邦政府要到2023年初,才會面臨違約威脅。

不過,舉債上限近年已成為民主和共和兩黨的爭鬥工具,常以此要求換取縮減開支或其他預算目的,相關爭鬥更愈演愈烈,甚至出現「財政懸崖」一詞,以下六個Q&A介紹舉債上限:

什麼是舉債上限?

為國會限制政府借錢的額度,若觸及上限,國會須提高或凍結這個上限,否則財政部無法發行新債,也無法償還舊債、及支應政府官員薪俸等支出。

之前問題卡在哪?

美國國會10月提高舉債額度4,800億美元,拉高到約29兆美元,但財政部在12月中又即將碰到上限,因而動用緊急措施保留現金,包括向聯邦退休金計畫贖回部分投資、並暫停投入這些方案的新支出,以繼續履行償債義務,並提供資金給社會安全計畫的受助人、退伍軍人等。

此外,近來美國總統拜登簽署規模1兆美元的基礎建設法案,可能讓財政部手頭更緊。根據該法案,財政部須撥款1,180億美元給公路信託基金(Highway Trust Fund)。

提高舉債上限就是批准新的支出嗎?

不是。國會表決通過提高舉債上限,並未授權新支出,因為基本上是允許政府借錢,支應國會先前已授權的開支。

美國國會批准的年度預算案,約三分之一是由權衡性支出,其餘則會自動進入醫療保險、醫療補助和社會保障等支出計畫。

民主黨人雖希望提高政府稅收,以支付該黨推動的未來十年經濟議程,但在新增的稅收全數入帳前,由於新的支出計畫增加,因此最初幾年會擴大財政赤字,因此須給予聯邦政府更大的舉債空間,否則不足以支應未來幾年的新增支出。

不提高舉債上限會怎樣?

若聯邦政府無法償付到期的帳單,就必須暫停支付特定退休金、暫停發放或減少軍人和聯邦員工的薪水,或者延後支付債務利息,但這將構成債務違約。

高盛(Goldman Sachs)之前估計,除非國會在本月中之前提高舉債上限,否則財政部恐將被迫縮減四成以上的支出,包括一些發放給美國家庭的資金。

這跟政府局部關門有什麼關係?

舉債上限和政府關門是獨立的兩件事,但都會影響聯邦政府運作的能力。

觸及舉債上限,會導致聯邦政府無法發新債以支付帳單,最終可能導致債務違約。政府局部關門則是發生在國會遲未撥發新資金、以維持聯邦政府的完全開放運作之際,在國會通過新的支出法案前,通常會導致部分聯邦員工暫時放無薪假。在過去案例中,政府通常會優先選擇償債、支付退休金等支出,受衝擊者主要為聯邦勞工和承包商。

兩黨國會議員在吵什麼?

對民主黨及共和黨議員來說,提高舉債上限有其政治上的難度,因為此舉常被視為支持擴大支出,之後可能會被競選對手拿來攻擊。共和黨近年來已用舉債上限施壓,迫使民主黨削減共和黨反對的法案支出規模。

理論上,民主黨能在沒有共和黨人的支持下,動用「預算協調程序」自行提高舉債上限,但該黨主張這是兩黨共同的責任,非不得已不會採用。

聯邦政府 退休金 財政部

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