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一張圖看NASA火星無人直升機 成功滯空40秒

機智號19日成功起飛後,拍下火星表面和自己的影子,成為人類見到的首張無人直升機外星空拍照。美聯社
機智號19日成功起飛後,拍下火星表面和自己的影子,成為人類見到的首張無人直升機外星空拍照。美聯社

人類19日首度在外星實現受控動力飛行。美國太空總署(NASA)微型直升機「機智號」在美東時間19日上午3點半左右,從火星表面成功起飛再順利降落,雖然飛行高度僅3公尺,在空中只有40秒,卻創造太空探索歷史,意義不亞於萊特兄弟首度在地球上試飛人造飛行器。

NASA機智號 火星首飛挑戰 資料來源/法新社
NASA機智號 火星首飛挑戰 資料來源/法新社

從火星傳回的數據證實,這架1.8公斤重的太陽能直升機,按原定計畫進行了40秒首次飛行,這讓太空總署噴射推進實驗室(JPL)任務負責人尖叫喝采。

機智號配備兩具攝影鏡頭,一具黑白鏡頭指向下方,兼具拍攝和導航功能,另一具高畫質彩色鏡頭可拍攝水平景象。太空總署現場直播這次活動,工程師們展示機智號傳回的首批照片,1張黑白照片顯示機智號在空中,機上相機清楚地拍下出現在火星表面上的直升機影子,成為人類見到的史上第一張無人直升機外星空拍照。

另外,停在大約200公尺外的毅力號探測車也拍到一段彩色短片,畫面中顯示機智號在飛行,周圍是橙色風景。

機智號項目經理米米.翁說:「現在我們可以說,人類已讓1架飛行器在另一個星球上飛行了。」

儘管飛行時間很短,仍代表著星際航行的歷史性壯舉。由於地球和火星距離2.78億公里,無線電訊號從地球傳到火星需要幾分鐘,因此工程師無法以即時遙控方式操作機智號,而是遠端輸入指令指示其自動飛行。

火星氣壓只有地球1%,機智號的旋翼必須轉得更快,才能取得足夠升力。這次首航成功後,機智號未來幾天還將進行4趟飛行任務。

為紀念這次深具里程碑意義的外星首航,太空總署工程師們將萊特兄弟首次試飛的機翼上小布片,貼在機智號太陽能板下方,將其送上火星。

路透報導,以太陽能為動力的機智號首飛成功,顯示無人直升機技術可用來探索火星與太陽系其他地方,例如金星跟土星的衛星泰坦,甚至可讓太空人登陸火星時作為探測工具。

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