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偽小行星? 疑54年前遺留的太空火箭 下月返地球

最近新發現的「小行星」2020 SO可能是「擎天神-半人馬」運載火箭(見圖),1966年推動太空飛行器至月球,其中一個推進器未能順利點燃,導致太空飛行器墜毀月球,半人馬火箭則掠過月球,進入太陽軌道成為太空垃圾。(美聯社)
最近新發現的「小行星」2020 SO可能是「擎天神-半人馬」運載火箭(見圖),1966年推動太空飛行器至月球,其中一個推進器未能順利點燃,導致太空飛行器墜毀月球,半人馬火箭則掠過月球,進入太陽軌道成為太空垃圾。(美聯社)

一顆「小行星」可望於下個月受地球引力吸引,成為一顆「迷你月亮」。

國家航空暨太空總署(NASA)的小行星專家指出,這顆新發現的「小行星」,似乎是54年前一次失敗的登月任務遺留下的火箭,現在終於要回到地球,NASA將進一步觀察確認。

NASA 近地天體研究中心(CNEOS)主任喬達斯(Paul Chodas)推測,小行星「2020 SO」可能是「擎天神-半人馬」運載火箭(Atlas Centaur),1966年推動太空飛行器至月球,其中一個推進器未能順利點燃,導致太空飛行器墜毀月球,半人馬火箭則掠過月球,進入太陽軌道成為太空垃圾。

上月,夏威夷一架望遠鏡發現這個神祕天體,根據亮度估計,約有26呎長,恰好接近半人馬火箭的大小。喬達斯注意到,該天體繞著太陽轉的運行軌道與地球相似,與一般小行星不同 ;另外,此天體與地球在同一平面上,沒有傾斜,小行星通常以奇怪的角度掃過,再來,此天體以每小時1500哩速度接近地球,慢於小行星的標準。

每當有天體靠近時,天文學家會觀察它的軌道,並決定該天體受太陽輻射及熱效應的影響程度,如果新發現的天體是半人馬火箭,就不容易受外力影響移動軌跡。天文學家通常藉此辨別小行星和太空垃圾,喬達斯說太空中可能有許多偽小行星,但因為移動方式過於混亂不精確,因此難以確認真身。

1991年有個神祕的天體被認為是一般的小行星,雖然它繞著太陽的軌道與地球相似。2002年,喬達斯相信這是1969阿波羅12號留下的土星五號第三級,雖然都是間接的證據,最後該天體未被確認為小行星。

最新發現的天體軌跡明確且相對穩定,更支撐該天體為太空垃圾的理論。喬達斯預計這顆新天體11月中旬被地球引力吸引後將繞地球運轉約四個月,大約於明年3月發射回太陽附近的軌道。

圖為「擎天神-半人馬」運載火箭1966年9月20日準備發射升空。(美聯社)
圖為「擎天神-半人馬」運載火箭1966年9月20日準備發射升空。(美聯社)

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