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金山人語/2021 登陸火星

美國航空暨太空總署(NASA)的毅力號太空船18日順利登陸火星,開啟探測太空新篇章。這是美國第九艘,也是人類第十艘成功登陸火星的太空船,再次顯示美國在火星探測領域的領先地位。

太陽系八大行星裡,火星始終是最吸引人類關注的一顆。紅色星球不僅距離地球最近,而且和地球最相似,最有可能存在生命,也是最有可能讓人類居住的行星。火星不僅是未來移民外星的首選,更是科幻作品常見的設定。

但是火星始終蒙著神祕面紗。火星上有沒有智慧生命,一直是好奇的人類最關心的問題。1877年義大利人Schiaparelli首次聲稱觀測到火星表面有類似運河的物體。1894年美國人Lowell認為這些「運河」是智慧生物的產品。英國作家H.G Wells因此產生了創作靈感,寫下「世界大戰」(又名「大戰火星人」)。書中描繪火星人入侵地球,企圖統治人類。地球人奮起反擊,但是因科技相差太遠,根本不是火星人的對手。就在火星人即將大獲全勝之際,卻因感染了地球上的細菌而全部死亡。

歐美火星題材科幻小說和電影層出不窮。中國最早的火星科幻小說,可能是老舍1932年創作的「貓城記」。這是一部非常有寓意的諷刺性作品,以科幻為表象,暗喻當時的中國社會現實,曾被翻譯成多種文字。

雖然目前看來,火星上沒有智慧生命。但是人類沒有放棄希望。探索火星有沒有生命跡象,正是這次毅力號的主要任務。

人類探測火星歷程充滿艱辛。最早起步的是蘇聯,從1960年就多次發射火星探測器,但屢戰屢敗,且失敗得都很莫名其妙。直到1973年的「火星3號」才成為第一個成功登陸火星的探測器,但是僅工作了14.5秒鐘就失聯。蘇聯也是美國之外唯一成功登陸火星的國家。

美國也經歷不少失敗。1964年「水手4號」首次傳回火星圖片。直到1977年「維京1號」和「維京2號」成功登陸火星,才逐漸進入正軌。

這次和毅力號一同前往火星的,還有阿聯酋的「希望號」和中國的「天問號」。它們在去年7月幾乎同時出發,但並不是完全為了競爭,而是發射窗口就只有這麼一段。到達火星軌道的時間也相差無幾。

目前在火星上運行的探測器除了毅力號,還有先前到達的「好奇號」和「洞察號」,都是美國的。中國的天問號預期將在5月著陸火星。如果能成功,將是首次有兩個國家的探測器同時出現在火星表面。美中兩個航天大國若能攜手探索神祕的紅色行星,也是佳話。

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