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130萬株約書亞樹遭焚毀 復育難

8月中加州的雷擊,莫哈維國家保護區(Mojave National Preserve)發生喜瑪圓頂(Cima Dome)大火,摧毀世界上最大的約書亞樹森林(Joshua tree forests)之一的心臟,達130萬株約書亞樹被毀。科學家們期盼利用少數逃過一劫的約書亞樹產生的種子,負起復原林地的重擔,但極端天候、氣候變遷等影響下,復原之路困難重重。

洛杉磯時報記者日前沿著喜瑪路(Cima Road)行駛,大多數燒焦的樹依舊站立,但葉子已焦灼漂白,呈現出一種怪異的美,燒毀4萬3273畝的圓頂大火(Dome fire),已改變約書亞樹森林。美國地質調查局生態學家Todd Esque說,當地許多樹種已生長數千年,「我們無法取代它們。」

事實上早在2005年,莫哈維沙漠便已燒毀100萬畝地,包括喜瑪圓頂東南部的部分保護區。

近幾十年來,野火已成為莫哈維沙漠最大威脅,入侵的雜草在沙漠中蔓延,增加易燃性,也增加生態系統中野火的數量。

遭受雷擊當天,莫哈維國家保護區消防隊長J.T. Sohr8月15日抵達喜瑪圓頂,試圖撲滅70畝的大火,但90多度高溫,低溼度的乾燥天候,加上雷電持續,火勢至第二天中午蔓延至1萬5000畝土地,每小時20哩陣風助長下,約書亞樹與低矮的樹叢均遭火吞噬。

救火團隊遠自北加州的雷丁(Redding)趕來,滅火飛機在上空盤旋,至8月20日,火災處下起半吋雨量,至24日廣達68平方哩的大火終被遏制。

這場大火燒毀130萬棵約書亞樹,Kessler Springs Ranch的一座歷史悠久牧場與附屬建築也付之一炬。保護區植物學家Drew Kaiser估計,約有四分之一的喜瑪圓頂約書亞樹木森林遭破壞,這是沙漠愛好者稱之「地球上最喜歡的地點」之一。

保護區科學和資源官員Debra Hughson說,喜瑪圓頂茂密的約書亞樹,可能是放牧下的產物。她引用同一地點拍攝的兩張照片指出,1900年代初期,當地並沒有任何約書亞樹,但2000年的照片卻林蔭茂盛。

放牧行動始於1800年代後期至11994年建立保護區後,放牧者與牛隻有意無意引入外來種子,留下沙漠最易燃的灌木叢,但也同時奠定雄厚的約書亞樹。Hughson和Kaiser相信,放牧將大草原散步古老的約書亞樹種,變成了茂密的約書亞林地。

Hughson說,「目前我們擔心和想避免的,是看到焦黑的沙漠地,是否會燃起愈來愈多的火」。

約書亞樹的恢復工作,仍處於試驗階段。他們在保護區看到少數逃過一劫的約書亞樹,希望它們能存活更久,產生種子,在周圍緩慢播種。

但種子被風吹走,或被動物吃掉,近年來乾旱,全球暖化縮小約書亞樹的範圍,加上極端氣候恐導致外來草木入侵,恢復之路並不容易。幸運的是,許多原生灌木和草的根系並未在大火中受損。Kaiser說,若運氣好明年將開始自己恢復。

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