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洛城新語╱有線電話即將謝幕

「沃森先生,請到這裡來,我要見你。」1876年3月10日,發明家貝爾(Alexander Bell)撥通了世界上第一個電話,打給他的助手。這個只有一句話的簡短通話,標誌著人類從此進入電話時代,遠距離實時語音通訊成為現實。

電話堪稱科技史上最偉大發明之一。難以想像如果沒有電話,現代人的生活會是甚麼樣子。然而最偉大的發明也可能有走入歷史的一天。對於電話的最初形式固網電話(landline)也就是有線電話,向它說再見為時不遠。

媒體報導,電信巨頭AT&T提出終止提供加州大部分地區有線電話服務的計畫,引發居民擔心與抗議。這家電信巨頭已經向加州公用事業委員會(CPUC)提出申請,要求撤銷住宅有線電話服務,理由是這項服務已經是 「不再需要的歷史古玩」。

AT&T全稱是美國電話電報公司。其名稱中的兩個「T」,一個代表電報(Telegram),另一個代表電話(Telephone)。

電報在歷史上曾起過非常重要作用。但是早在多年前就已經徹底消失了。現在有一個流行的手機即時通訊程式名稱就叫「Telegram」,可能就是對這項已經被取代的技術的紀念。

繼電報之後,有線電話成為歷史,完全可以預期。蹤觀科技史可以發現,當一項新技術能完全取代舊技術的作用,並且能做得更好的時候,舊技術就會被新技術取代。電報被淘汰,是因為電子郵件和各種即時通訊程式完全可以取代電報功能,並且可以做得更好。

有線電話也是這樣。自從智慧手機普及至人手一支,有線電話的使用率就急遽下降。很多家庭都已經完全取消固網電話服務,完全只用手機與他人通話。現代智慧手機功能不只有通電話。而作為電話使用時,手機具有有線電話的一切功能。與有線電話相比,手機最大的優點就是不受物理位置限制,任何有信號的地方都可以通話。僅此一項,就足以令有線電話被手機取代。

AT&T決定取消有線電話服務,主要是因為有線電話的服務需求下降,其住宅客戶只有不到7%的家庭仍使用有線電話。他們表示,繼續提供「過時」的電話技術,消耗了他們原可用來擴展最先進寬頻網路的資源。

反對者認為,手機雖然很普及,但也總還是有一些人沒有手機。更重要的是,如果發生停電或重大自然災害,手機通訊很可能中斷。如果這時候民眾需要打電話求救,手機往往靠不住。相反,有線電話就比較不容易受影響,關鍵時刻可以發揮至關重要的作用。

這些理由都是成立的,但是恐怕不足以讓AT&T改變心意。AT&T畢竟是一家營利性公司,以追求利益最大化為目標,無可厚非。有線電話如果無利可圖,自然會成為被砍掉的對象。

加州法律要求,特定地區必須至少有一家電信公司負責提電話服務給有需要的居民。在這種情況下,與其強迫AT&T繼續提供有線電話服務,或許可以考慮讓AT&T把所剩的有線電話業務切割出來,出售給政府或者其他願意接手的小電信服務商去運營。這樣,需要有線電話的家庭仍可使用這項服務,AT&T也可甩掉包袱,將資源投入研發更新通訊技術。

AT&T 加州

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