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封面故事/尼安德塔基因 現代人不多

研究顯示,現代人的基因與遠古祖先尼安德塔人相關程度不大。(美聯社)
研究顯示,現代人的基因與遠古祖先尼安德塔人相關程度不大。(美聯社)

最新科學研究發現,現代人基因僅1.5%到7%與四、五萬年前的尼安德塔和丹尼索瓦「遠古祖先」相同,這些遠祖人類都已絕種,代表這一「紀」現代人是地球上「年輕」的生物。

16日發表於「科學進展」期刊的論文另外指出,60萬年來,現代人的基因突變,多數與腦部的發展與功能有關。

論文作者之一,加州大學電腦生物學家謝佛(Nathan Schaefer)說,現代人與已滅種遠祖基因雷同的百分比那麼少,難怪科學家認為我們與尼安德塔人差異如此巨大,沒什麼好訝異。

本研究結論,是比照全球各地279的現代人的基因組,和從尼安德塔人以及丹尼索瓦人的化石取得的基因組的結果。

科學界早就知道現代人的DNA和尼安德塔人的DNA有共同的部分,論文的新研究方向是,斷定哪些基因(染色體)組是現代人才有,那些是遠祖所沒有。

威斯康辛大學古人類學家霍克斯(John Hawks)說,這是很艱難的統計學問題,研究人員發明了新的辦法,運用「很有價值的工具,把遠古人類基因圖譜所欠缺的部份找出來。」霍克斯未參與本研究。

研究人員發現,我們的基因組當中,現代人所獨有,當今世人仍共有的,僅1.5%。這一小部分的DNA,是分辨現代人與尼安德塔人的最重要線索。

論文另一作者、加州大學聖克魯茲校區電腦生物學家格林(Richard Green)說,看得出來,人類基因當中,突變最多、最豐富的序列,是跟神經系統的發展,以及腦部作用有關的序列。

2010年,科學家首度發表尼安德塔人基因圖譜,格林就是其中一員,過了四年,基因學家阿奇(Joshua Akey)團隊發表論文,說現代人的基因,有部分是來自尼安德塔人的基因遺傳。此後,科學界不斷改進從化石擷取、分析基因材料的技術與方法。

普林斯頓大學的阿奇也未參與本研究,他讚揚論文團隊的研究方法,說「工具越來越好,讓我們針對人類歷史與演化,提出越來越精細的問題。」

他說,本研究的發現凸顯一事:人類其實是「很年輕的物種。」「沒多久之前,我們還跟其他的人類遠祖共享這個星球。」

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