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疫情打擊洞穴觀光 業者憂心

天然橋洞穴群開闢新的絕佳探險區域。(Natural Bridge Caverns網頁)
天然橋洞穴群開闢新的絕佳探險區域。(Natural Bridge Caverns網頁)

地底洞穴是引人入勝的天然奇觀,聖安東尼奧地區較有名氣的就有七座,疫情對這些洞穴的觀光生意造成重大打擊,地質與生態學家呼籲社會大眾在疫情平息後踴躍前往參觀。

地底洞穴(cavern,或簡稱cave)不僅是觀光的勝景,對了解地質與生態有重要的功能,因此學區喜歡給孩子舉辦地底洞穴的郊遊活動(field trip) ,把觀光和教學融會在一起。聖安東尼奧地區有名的洞穴有七座,包括天然橋洞穴群(Natural Bridge Caverns) 、奇境洞穴(Wonder Cave)和無名洞穴(Cave Without a Name) ,這三個洞穴離市中心只有一小時的車程。

比起餐館或酒吧,洞穴裡的空氣更不流通,因此被疫情打擊得非常嚴重,根據國際觀光洞穴協會公布的資訊,今年上半年避疫最嚴格的時期,全世界有94%的觀光洞穴停止營業。美國觀光洞穴業者一共聘僱將近1萬名員工,最艱困的時候有36%的人被裁員或放無薪假,經濟重啟以後情況已有好轉。

天然橋洞穴群的東主沃斯特(Brad Wuest)指出,洞穴是了解地質學 (geology)、水文學(hydrology) 、生態學(ecology) 、古生物學(paleontology)和考古學(archeology)的優良環境,對學生而言是天然的教室,洞穴觀光也助長保護天然環境的社會意識,他希望疫苗普及、疫情漸趨平息時大家能踴躍前往地底洞穴參觀,否則有些業者可能倒閉,社會大眾就失掉了優良的觀光勝景。

7月份生意清淡的時候,沃斯特和幾位好友毎人揹著約100磅重的器材,往天然橋洞穴群的深處探索,在那次為時19個鐘頭的探險中,他們發現一條很長的通道,他們給它取名為「石灰華通道」(Travertine Passage) ,在其中還發現了幾個巨大窟窿,有的比網球場還要寬闊,幾座地底湖有清澈的溪水潺潺流過,沃斯特將開闢一個新的遊覽項目,帶領體能絕佳的探險人到這個新區域參觀。

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