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蜜蜂分家記

居家防疫期間,我們都盡量少出門。最愜意的時刻,就是在後院享受加州冬日溫暖的陽光。

想起數年前,後院的橘子樹上來了一批不速之客—約八千隻蜜蜂,聲勢浩大,十分嚇人。機靈的女兒馬上聯絡養蜂人邁可。他告知,蜜蜂們應正在分家,此時牠們只會專心保護蜂后及找新家,無暇他顧,所以不用太擔心;但如牠們感到被威脅,也可能有攻擊性。基本上,除非家裡有寵物,或有人對蜜蜂過敏,無需做任何事,因牠們數小時或數天内就會自行離去。但我們為安全起見,還是決定花點小錢請邁可來一趟。

邁可詳細解釋。一個數萬隻蜜蜂的巢裡只有一個蜂后、數百隻雄蜂,其牠都是雌性的工蜂。蜂后指揮大局,專司交配,生卵及分家,雄蜂只能交配,但工蜂可就忙了,負責建蜂巢、採蜜釀蜜授花粉、餵幼蟲、防禦敵人……。蜜蜂們有極精密的溝通機制,如果蜂后離開或死亡,極短時間内所有的蜜蜂就會知道,會儘快的產生新的蜂后。我十分好奇,牠們如何決定哪隻能成為蜂后?但邁可表示,至今科學家尚無法解謎。

通常蜂窩變得太擁擠時,老蜂后就會帶著部分的工蜂分家,另覓新巢;剩下的蜜蜂會再培養新的蜂后。這種自然現象叫「蜂擁」(swarming),通常發生在蜜蜂繁殖率最高的春季。

蜂后的尺寸是工蜂的兩倍,在分家前會暫時不吃,讓體型變小,以便飛行。但即使如此,她也飛不遠,得憩息在老巢附近的樹枝上,數千隻蜜蜂簇擁著蜂后保護她。因為出走時蜜蜂們胃裡只儲存了幾天的食物,所以得儘快找到新巢,否則全體將餓死。

數十隻偵察蜂被蜂后派去找新巢。新巢得夠大且隱密,有足夠的陽光,也沒有昆蟲的騷擾。當一隻偵察蜂找到理想地點時,就以跳舞來說服其他的偵察蜂跟去查看。翅膀震動越快,表示對某個地點越滿意。當多數偵察蜂同意了新巢的地點,整個蜂擁就會跟著飛走。

邁可戴上手套,穿了全套防護衣。先噴些氣體,讓蜜蜂們稍安勿躁,再放個有蜂網分隔的大盒在地上,並用力晃動樹枝,讓蜜蜂們掉進大盒内;最後找蜂后。 雖然蜂后的體積較龐大,應很明顯,但要在數千隻蜜蜂堆内找出也非易事。找到後,在她頭上畫個白點識別,暫時將她放到一個特別設計的小盒内,小盒只能讓工蜂進出餵食蜂后,但蜂后無法出來。

邁可將箱子仔細封好後,帶回蜂場養殖。他交代,數小時内還會有少量的蜜蜂在附近飛,這些都是去尋新家的偵察蜂。當牠們看到蜂擁不見了,就會自動飛回老巢。邁可告知,近年來因食安問題,許多人都流行在養蜂場買或租個蜂窩,可隨時吃到最純淨又營養的蜂蜜。

我一向對蜜蜂有如此龐大體系,卻能有條不紊的溝通,組織及分工合作,感到不可思議。這次藉由自家後院的「蜂擁」現象,能一窺大自然生生不息的奧妙,更由經驗豐富的邁可詳細地解説,上了堂有趣的課。

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