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大篷車的今昔

從小看西部牛仔影片,少不了有馬匹拉著走的大篷車(Wagon),四個木頭輪子,外面包鐵皮,駕駛坐在前排兩個輪子上,緊接後面有個帆布做的篷子,頂部為半圓形,坐著女眷及家屬成員;車內裝滿生活用具,食物及飲水,走一整天可以找地方打尖,將當晚必需使用的物品從大篷車裡取出。第二天將全部家當打包,繼續往西行走。

現代美國人跨州長時間旅遊則靠汽車,一九七○年以前汽油便宜,八缸的大房車前半部是引擎,後半部一個大行李廂,中間兩排舒服的座椅,但長途旅行時,小孩坐在大椅子裡並不安分。

也許是福特汽車公司起的頭,後來便將第二排座椅的靠背設計成可以往後放平,與後部行李廂中間的隔板取消,變成一個可以鋪平的整片空間。這個改變方便小家庭長途旅行時,讓小朋友在整片空間玩玩具或躺平在後面睡覺。這一類汽車稱為「Station Wagon」,中文可稱為家庭旅行車,七○及八○年間,這類汽車極為流行銷路極佳。

一九八○年我們住在五大湖芝加哥,家庭成員四人,我自己喜歡旅行,常帶著老妻及兩個女兒出遠門,買了一台福特的四門旅行車,極為方便。芝加哥位於美國中北部,有明顯的四季,除去冬天冰天雪地駕車行駛較危險之外,每年春、夏、秋三季皆會計畫長短途的旅行。地圖、指南針、手電筒是必需設備,再帶上衣物、毛毯、零食、水果、飲料、電鍋、餐具及滿滿冰箱的食物就可出發,類似十九世紀大篷車旅行。

說到西部大篷車,一定要去參觀通往西部的大門(Gateway to the West) ,這是一座一九六五年完工的不鏽鋼拱門建築,附近的西部開拓博物館有完整關於大篷車開拓西部的故事。想當年,法國人將密西西河以西的大片土地,以每畝三分錢出售給新成立的聯邦政府後,美國人就名正言順的從此門往西部遷移,使用的就是這類大篷車。

此座大拱門可參觀的項目 非常多,地下室是建築簡介、工程經過歷史紀錄。例如在建築時是從南北兩個基礎往上搭,最後合攏要焊接之刻,發現兩邊高度相差數吋,最後工程師決定,靠南這一段澆涼水泠卻,靠北一段用火烘,等到兩段高低相同時,抓緊時間快快焊成。

另一個參觀重點是乘圓形可愛小巧的電梯,進入小門後左右各兩張小椅子,正對著門有一張小椅子,每個電梯可坐五人。電梯前進很慢,順著拱門的弧度往上升,到達最高點出電梯是一條五呎左右的狹小通道,可以從狹小的厚玻璃窗,往東方眺望,看見密西西比河水往南流。

近年來,這類篷車型的旅行車不再流行,一方面政府規定所有乘客必須繫安全帶,另外一方面坐在後車廂平台的高度不夠,成人不容易像小朋友一樣直起腰坐在平台上。於是運動型多用途車SUV取代旅行車,是無可避免的趨勢。

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