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美托兒產業告急 衝擊經濟

(路透)
(路透)

新冠肺炎疫情已導致美國托兒業者陷入財務危機,而該產業對支應其他產業運作至關緊要,若因缺乏政府紓困而紛紛倒閉,可能阻礙未來的經濟復甦。

華爾街日報報導,全美從大型連鎖托兒中心,到非營利型或小型獨立托育業者,處境都相當艱困,因為收托人數在春季銳減,迄今仍未完全恢復,防疫設備和加強消毒等額外支出卻正在提高。美國目前估計約40%的托兒中心處於關閉狀態,至於在維持營運的許多業者中,受託照顧的嬰幼兒人數僅為2月時的一半,甚至更少。

國會議員和經濟學家警告說,許多托兒中心可能因無法獲得政府紓困而倒閉。若果真發生,對於在疫情爆發前就苦於無法爭取到托育名額的父母們來說,未來只能爭搶數量更少的名額。

疫情已導致許多母親離開職場,將對她們的職涯造成長達多年的影響。倘若家長為了在家照顧孩童而無法工作,美國經濟就無法興盛。

明尼蘇達大學經濟學家戴維絲說:「若新冠病毒奇蹟般消失,我們能重回1月的情況嗎?若沒有托兒中心就不能。」

即便在景氣欣欣向榮時期,美國托兒產業能賺取的利潤也相當微薄。幼兒托育期並不固定,代表營收不穩定。托育中心也無值錢的抵押品,銀行不太願意放貸,因此難以取得融資度過困境。

托兒產業的固定成本高昂,既不能將工作自動化,員工也無法遠距上班,因此出現托兒產業員工薪資低,但父母卻支付高額費用的巨大落差。根據勞工部的資料,托兒產業員工時薪中位數為11.65美元,然而父母托育一名孩子一年須支付高達1萬美元,若是在大城市,托育費用更高出一倍以上。

隨著新冠肺炎疫情曠日持久,政府提供給托兒業者的貸款和補貼已經用罄,這些補助對業者能否繼續營業至關緊要。民主黨議員呼籲提供美國托兒產業更多補助,但國會兩黨對新一輪紓困方案的談判仍陷入僵局。雪上加霜的是,隨著時序入冬,新冠肺炎疫情可能升溫,使父母盡量讓孩童待在家中,勢必將進一步衝擊業者。

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