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特斯拉共同創辦人創業獲亞馬遜投資 他想做什麼?

特斯拉前技術長史陶柏(圖中)成立電池回收新創公司,將眼光放到未來電池生產原料來源的問題上。路透
特斯拉前技術長史陶柏(圖中)成立電池回收新創公司,將眼光放到未來電池生產原料來源的問題上。路透

特斯拉前技術長史陶柏(JB Straubel)離開特斯拉後,所成立的電池回收新創業者Redwood材料公司,獲得亞馬遜投資。史陶柏為何會想離開特斯拉、成立這家公司?他的目標是什麼?

亞馬遜規模20億美元的「氣候宣言基金」(Climate Pledge),承諾將投資Redwood和其他三家公司。Redwood將和亞馬遜合作,回收電動車電池、其他鋰離子電池,和亞馬遜營運產生的電子垃圾。

史陶柏說:「亞馬遜的投資非常意義重大,因為其投資規模之大,以及其承諾將增加更多永續發展足跡;亞馬遜許多地方都要用到電池,從雲端服務AWS、消費性電子產品,到發展中的電動物流車隊。」

史陶柏曾長期擔任特斯拉技術長,開創鋰離子電池動力系統的設計,為特斯拉如今能成為市值最高的汽車公司,立下許多功勞,但他卻在一年多前離開特斯拉。

在那之後,他一直設法要解決一件他這些成就所衍生的問題:生產電動車的企業愈來愈多,但鎳、鈷和鋰等生產電動車電池的原料,要從哪裡來?

尋找電動車電池的材料來源

現在要從大自然採礦取得這些原料,不僅成本高昂、困難重重,產量還遠落後於預期需求。因此,史陶柏的Redwood默默立下目標,要建立美國最大的車用電池回收事業。

史陶柏正在押注自己能打造出一套快速又有效率的方法,收集並重新利用這些材料。他說,這些材料的商品價格,一直以來都決定了電動車電池市場的規模,因此這是個機會,能夠改變整個等式、並以撼動整個產業的方法,節省材料成本。

史陶柏和特斯拉執行長馬斯克都癡迷於電動車,但兩人在某個層面卻截然不同:馬斯克喜歡在台前享受鎂光燈,史陶柏則樂於在幕後當工程師。一名特斯拉的前員工曾說過,史陶柏會自己換掉飯店裡覺得不夠節能的燈泡。他從兒時就化學與電池很有興趣,之後前往史丹福大學攻讀,念書時曾把一輛老舊的保時捷改造成電動車,因而在電動車界聲名大噪。

投身未知的市場

現在他正在從事一項有時相當危險的工作。用於電池回收的鍋爐溫度必須高達攝氏1,480度,才能將材料還原為粉末狀。一旦處置不當,鋰離子電池很容易就會起火。

目前還不清楚回收車用電池的市場會在哪裡、競爭對手又會是誰。雖然許多長期回收業者、採礦公司和新創公司,都在關注這個市場,卻很少廠商願意砸下大錢,投資這項作業所需的機械和工具。

史陶柏說,如果各家車廠都照著計畫進度持續增產電動車,回收電池這個環節將會變得至關重要。

在減排監管壓力和電池價格下跌的影響下,幾乎每家大型車廠都已推出電動車產品。研究業者Benchmark Mineral Intelligence估計,全球鋰離子電池需求去年只有177千兆瓦小時(GWh),暴增到未來五年內的近800 GWh,相當於特斯拉內華達州電池工廠去年產量的約22倍。

電池成本一直以來都是讓電動車難以「平民化」的最大阻礙。和燃油車相比,電動車的價格仍然高出許多。麥肯錫估計,電動車價格平均比燃油車高出1.2萬美元。現代汽車的Kona運動休旅車,電動版也比燃油版定價高出1.7萬美元。

特斯拉已在降低電池成本上取得長足進步。史陶柏表示,早期電池的最大成本在於複雜的組裝工藝,但現在電池有50%至75%的成本都在於原物料,這讓他看到用回收電池降低成本的潛力。

同時,廢電池的供應也正在暴增。專業為回收和可再生能源的環境工程師凱勒赫預期,2025年將會有50萬輛電動車報廢,2030年將增加至100萬輛以上。

史陶柏表示,他希望能在10年內,透過回收電池,讓原料價格下降到比採礦便宜一半左右,這將讓電動車變得無處不在。

電動車 特斯拉 亞馬遜

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