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爛泥扶不上牆 美國仍不能沒有波音

五年前波音公司兩起致命的737 MAX墜機事件餘波盪漾,現在司法部決定以認罪協商來解決波音刑事詐欺訴訟,這可能會限制該公司與政府的合約關係,但這會阻止波音繼續參與數十億美元的國防政府標案嗎?法界和學界大多認為,雖然法律明文禁止被判違犯重罪的承包商參與國防標案,但這種情形絕對不會出現在波音身上,理由很簡單:因為美國政府不能沒有波音公司。

畢竟波音是世上最強大的公司之一,其遊說能力也堪稱一流。而且除了這將對美國經濟造成影響外,還將剝奪聯邦政府從波音公司獲得的許多戰機、火箭和衛星的機會。

根據《國防新聞》2023年的排名,波音公司是全球前五大國防承包商之一,與洛克希德馬丁(Lockheed Martin)公司和諾斯羅普格魯曼(Northrop Grumman)公司等公司齊名。從軍用飛機到武器系統、從衛星到星際飛船,波音公司為所承包的政府標案提供一系列研究、生產和改裝服務。根據國會研究服務處資料,波音大部分聯邦合約來自國防部,2022年國防部向波音公司支付了148億美元。

2021年,在MAX墜機事件後,司法部指控波音公司犯下詐欺罪,聯邦檢察官指控波音在737 MAX飛機上的新軟體系統誤導安全監管機構;且因該系統的一個錯誤訊號導致兩架飛機在起飛後不久就墜毀,總計造成346人死亡。

波音公司後來與聯邦檢察官達成協議,只要能建立新的合規計畫,以及鼓勵檢舉不合安全的文化,該公司將能夠避免刑事指控。根據和解協議,波音公司將有三年期限,向政府證明它已經作出改變,期限之後,將不再面臨刑事指控。

然而就在期限即將結束的前幾天,今年1月5日阿拉斯加航空的波音737 Max在1萬6000英尺高空,安全門掉落,重新引發大家對之前的協議的不滿。墜機罹難者家屬更批評之前協議過於草率地放過波音公司,他們認為波音公司應該面臨新的刑事指控,並支付高達249億美元的罰款。

司法部上周表示將向波音公司提出認罪協議,其中包括罰款和設立獨立監察員,如果不認罪將接受審判,這再次引發人們的質疑,受害者家屬反對司法部提出的認罪協議,指稱該協議只是「另一項獨惠協議(sweetheart deal)」,並未要求該公司對300多人的死亡負責。

如果沒有認罪協議,而墜機受害者家屬勝訴,波音將面臨比已經同意支付的金額更高的罰款,即使不是上百億美元,起碼也是數十億美元,而且被判的重罪,可能會迫使波音的債務評級,首次被打入垃圾債券,從而大幅提高其借貸成本,使其本已岌岌可危的財務狀況進一步惡化。截至第1季底,該公司現金部位不足70億美元,長期債務接近470億美元。

但是波音更在意的是,承認刑事指控,是否會導致波音在禁止重罪在案企業的政府合約方面,受到限制?

根據波音公司年報,去年政府合約占該公司營收近40%。今年第1季,波音公司的國防、太空和安全部門營收達70億美元,而商用飛機業務不過47億美元。

來自政府合約的收入,對波音公司來說變得愈來愈重要,因為在MAX墜機事件和因此造成的停飛、新冠疫情導致旅遊人數下降,以及今年1月5日阿拉斯加航空事故後,聯邦機構強制對波音的生產設定上限,市場大幅取消商用飛機訂單,該公司的商用飛機業務急劇減少。根據波音公司資料,商用飛機部門(BCA)今年第1季營收較去年同期下降31%,交機數減少了36%。

不過航空界分析人士也同意,遭判認定構成重罪或認罪,並不會影響波音公司的政府合約,在地緣政治日益緊張之際,波音的政府客戶要求更多的軍事產出,他們更擔心生產力和製造品質,而不是事故的後果。

為了嚴控生產品質和效率,波音本周宣布以47億美元回購多年前分拆的供應商Spirit AeroSystems,這是很好的第一步。但在久居市場龍頭而出現懈怠後,波音真的「螺絲要栓緊一點」,散漫的工作紀律和大而化之的管理,讓波音這回真的栽了個大跟斗。

司法部的認罪協議除了讓波音繃緊神經外,美國政府也應學到教訓:雞蛋真的不要都放在一個籃子裡,波音雖然提供國防部各種必要的裝備,但是其收益也來自商用飛機,如果這個部分收益大幅減少,軍事生產部門不可能不受影響的。

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