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疫情物價連連重擊 拜登政府已露敗象

拜登總統3日在白宮記者會中聲音沙啞,立即引起猜測,他是否感染新病毒Omicron;這正好反映拜登的處境,已滿79歲的他讓人不自覺地擔心他的健康,更關心他施政和處理國事的能力。拜登解釋說,他沒事,只是感冒了,小孫子在感恩節家庭聚會時吻他一下,把感冒傳給了他。

傳播極迅速的新冠變種病毒Omicron,11月25日在南非發現,4日已擴散至40國(有報導指早已在各國傳播),包括美國12個州出現,全美至少20人確診;但確診者症狀不嚴重,無須住院。美國部分地區冬季感染浪潮再起,「防疫隊長」佛奇3日說,過去兩周全美新增確診病例增30%。冬季感染潮加上新病毒,使美國疫情再成焦點。

CNBC報導,有醫師估計,新病毒將在三至六個月內征服全球。至今為止,新病毒在各地出現的病例症狀都不重。但證據顯示,感染過新冠的人依然會再感染,沒有免疫力;這種情況可能造成大危機,即美國已感染過新冠的約5000萬人,也可能成新病毒的感染者,未打疫苗的1億多人更危險。

大家可能以為,新病毒症狀輕微,禍害不大。但最大麻煩,也是拜登政府最擔憂的卻在新病毒對經濟的影響。Delta病毒今年初傳入美國,經過半年,暑假時征服全美。專家相信,傳播力比Delta更強的Omicron,將在三至六個月內擴散全美;就算住院和死亡人數不多,但鑑於全球對新病毒的恐懼,例如過去一周全球股市大跌,勢必使嚴重受挫的經貿供應鏈更惡化,零組件供應不足、貨運因勞工短缺更堵塞,疫情如再困擾六個月,生產和供應明年中以前難恢復正常。

蘋果iPhone今年7月至9月第三季,因零組件供應不及,減少60億元銷售收入;彭博上周再報導,蘋果公司已通知供應商,10月至12月繼續因供應問題而減銷,蘋果股價因此大跌。市值2.6兆元、全球最大的科技公司蘋果尚且如此,遑論其他企業。

供應瓶頸無法打通,對拜登政府最大打擊莫過於通膨難回落。10月美國消費物價指數(CPI)急升6.2%,創1990年12月以來30年新高,物價飛漲速度遠超預期。房租、汽油和食物價格大漲,嚴重影響民生。華人中餐館價格普遍漲四、五成;自去年疫情以來,部分中餐館外賣甚至漲價逾一倍。

本月10日,將公布11月CPI,預估指數將比10月更漲,可能比6.2%更高。聯準會通膨壓力再增,可能提早升息;聯準會主席鮑爾上周在國會作證,承認高通膨不是暫時性(transitory);聯準會將於本月15日會議討論加快結束每月購債1200億元的計畫,暗示升息時機可能提早數月。換言之,明年第二季可能開始升息;升息周期一旦開始,將連串升息,明年可能升息三次,使美國經濟情況完全改變,影響復甦步伐及經濟成長。

物價和疫情對美國是不折不扣的重擊,為拜登刻下難以改變的負面形象。選民會認為,拜登政府無法控制物價、無法控制疫情,這是拜登民調低落的基本原因。538(FiveThirtyEight)網站的最新綜合民調顯示,拜登3日的滿意度跌至42.6%,不滿意度51.6%。

今年8月美國自阿富汗狼狽撤軍,拜登不滿意度開始超過滿意度,自此一路走跌,目前的42.6%最低。更糟的是,未來半年Omicron疫情還可能擴大,未來半年物價也因供應鏈惡化得不到緩解,選民對拜登的不滿意很難挽回,注定民主黨明年期中選舉可能遭遇失敗。

拜登上台時面臨世紀大疫情,因此續推1.9兆元疫情紓困案;接著為了復甦經濟,又推1.2兆元基建案和1.75兆元社會開支案,三案加起來政府總共投入5兆元,原意不能說不好,也可謂是雄圖大略。無奈時運不濟,遇上30年來最凶猛的通膨,以及傳染力強的Delta和Omicron病毒,疫情和物價連連重擊,拜登政府回天乏力。

拜登2日宣布對付Omicron新策略,繼續推廣疫苗接種,還包括加強檢測,誓言要以「科學和速度」打敗新病毒。但拜登無法說服各「紅州」民眾接受疫苗,他的企業員工強制接種疫苗命令也在法院受阻;美國雖擁有用不完的疫苗,但拜登的疫苗政策卻難以發揮效能。

其實,對疫情和物價,白宮能做的不多,疫情擴散和物價飛升,過錯不能怪拜登;如果明年敗選,民主黨參眾兩院的主導權雙失,很難以成敗論英雄。拜登和民主黨的支持者現在更擔心,在重重打擊下,79歲的拜登是否喪失鬥志,往後意興闌珊?

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