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中國區塊鏈破繭 美國須趕上才能競爭

拜登總統就職滿百日當天,向國會發表施政演說,表達強烈與中國競爭的意圖,爭取21世紀全球領導地位。談到科技競爭,他信心滿滿地說,美國將在人工智能、電動車、清潔能源和生物科技等保持領先,但他卻忽略了一個重要科技領域,完全沒提到數位區域鏈(blockchain)問題。

中國國家主席習近平2019年11月曾表示,中國要優先發展「區塊鏈」技術,卻沒有引起美國注意。去年底中國開始測試「數位人民幣」及區塊鏈應用,也未引起美國關注。直到最近,中國人民銀行(央行)準備正式發行數位人民幣,4月25日啟用國內「區塊鏈服務網絡」,還宣布今年6月25日將啟用「全球區塊鏈服務網絡」(GBSN),至此美國才發現中國設立這個網絡的重要目標。

眾所周知,「數位革命」正在發生。區塊鏈的使用將是數位革命最重要發展之一。至今為止,區塊鏈主要用在加密貨幣上,例如近來大紅的比特幣(Bitcoin),就是利用區塊鏈技術在網上設立一個代碼系統,再用來運作;對支持者來說,這個系統使加密貨幣比法定貨幣更安全、隱密和方便。

區塊鏈技術可應用到其他行業上,特別是金融、銀行、支付和交易上;區塊鏈有如一個安全可靠的會計帳目,所有交易都可輸進去,所以可能取代紙幣和硬幣,使貨幣進入數位時代。由於可能廣泛應用,因此將來勢必對經濟和金融造成顛覆性變革,這是區塊鏈備受關注的基本原因。

4月25日啟用的中國區塊鏈網絡,已有120個城市參加,明年將增至200個城市,之後再擴展至451個縣級城市。至於6月25日啟用的全球區塊鏈網絡,已有亞歐非多個國家表示有興趣加入,目前香港和新加坡正在測試使用。這個網絡基本上是網上平台,為開發商提供開發區塊鏈軟件的工具,因此各行各業的公司可開發自己的APP,然後放入網絡中,藉此將業務數位化,提高效能。

中國的區塊鏈網絡由政府(國家經濟及發展委員會的信息中心)、通訊系統(中國移動、中國電信)、銀行系統(中國聯銀)、支付系統(微信支付、支付寶)、以及初創公司「紅棗」(負責區塊鏈技術)共同創辦。由於是國家推動,所以迅速結合成一個龐大系統。

區塊鏈的運算要靠網上雲端服務,在中國大陸,將由阿里巴巴、百度和騰訊三家公司的雲端服務支持;在國際,則由亞馬遜的AWS、微軟的Azure和Google Cloud支持,目前已在香港、新加坡、巴黎和加州設立運作所需的數據中心。

加州西方法學院教授古柏(James Cooper)說,未來十年,中國區塊鏈網絡將是全球最大,就算美國和西方自由國家排斥這個網絡,單是它在中國使用,已可讓它成為全球最大,更何況它可能在不少國家取得市場。

中國區塊鏈網絡的擴展利器是低收費。一家公司如要將自己的區塊鏈APP放進網絡中運作,每年收費少於400美元。為什麼區塊鏈網絡會被廣泛接受,商界卻不使用現有雲端服務?因為雲端服務收費仍很高,並不是一般中小企業能負擔。

古柏將區塊鏈網絡視為新的「一帶一路」,帶路計畫為中亞和西亞數十國提供基建,中國藉此取得經濟發展的優勢;區塊鏈網絡則提供國際上大小公司以超低費用,加入一個連繫中國和全球的經貿平台。

古柏又將區塊鏈網絡看成為「中國製造2025」。「中國製造2025」的用意是推動科技創新,希望2025年前能在多個科技領域取得突破,包括人工智能、機器人、電動車和清潔能源等,領先全球;區塊鏈網絡的用意也是科技創新,藉著區塊鏈技術讓產業數位化,改變未來世界經濟運作。

美國是民主國家,特別注重個人自由和隱私,因此不可能設立由政府領導的區塊鏈網絡。因此美國的區塊鏈技術很可能維持現有「去中央化」(decentralized)特性。因為去中央化,所以不受聯邦政府干預,各種加密貨幣可設立分散而不統一的區塊鏈。因為分散而不統一,因此就無法設立像中國那樣的龐大網絡。

中國的區塊鏈網絡將在全球引起什麼反應,或可能帶來什麼衝擊?現在言之尚早,是個未知數。但數位革命是必然趨勢,全球經濟也必將進一步數位化,因此區塊鏈化也是必然;拜登領導的美國要與中國競爭,如果要在區塊鏈領域不落後,美國就非加緊創新研發不可,否則在拜登任內就會被中國甩在後面。

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