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土壤濕度年年降 美國西南部危險火季恐再現

美國最乾旱的西南部地區,今夏炙熱難耐,野火風險大增;圖為加州大索爾(Big Sur)日前有數十處地點發生野火。(美聯社)
美國最乾旱的西南部地區,今夏炙熱難耐,野火風險大增;圖為加州大索爾(Big Sur)日前有數十處地點發生野火。(美聯社)

新研究顯示,土壤濕度是西南部地區濕度的主要來源,一改過去認為海洋才是濕度供應源的觀點;學者預測,全美最乾旱的西南部地區,今夏也會出現炙熱難耐的熱浪

洛杉磯加大(UCLA)氣候科學家卡倫‧麥金諾(Karen McKinnon)表示,高溫炎熱加上濕度低,推高野火風險;過去70年來,夏季濕度逐漸降低,而此情況自2000年以來加劇。

麥金諾領導的研究結果日前發表於「自然氣候變遷」(Nature Climate Change)期刊,她說:「高溫、低濕度的日子讓植物脫水,形成容易發生火災的天氣條件。」

隨著地球暖化,西南部與西部零星地區經歷最嚴重且綿長的野火季,今夏大多數西部地區將會極度乾旱,危險火季預料再現。

此研究根據氣候變遷的基本概念進行,即人類活動排放溫室氣體導致地球暖化,濕度因為暖空氣而降低;儘管這是全球情況,但存在地區差異。麥金諾說:「人們預期濕度會維持在一個平均水平,但西南部的夏季濕度持續下降。」

若考量下跌機制,麥金諾與同僚發現,全球大多數地方的海洋蒸散是濕度的主要來源,但研究團隊指出,西南部的土壤濕度才是當地的主要濕度來源。她說:「我們觀察到,西南部在最熱的那幾天,濕度源自地表而非海洋。」

土壤濕度在夏日降低,升溫讓濕度再降。麥金諾解釋,沒有水分蒸散,空氣更乾燥。她形容,夏日低濕度為乾旱的「後果」,而非成因,必須回到冬季和春季,探討乾旱的原因。土壤濕度在春夏較高,但暖化讓土壤比以往更乾燥,導致夏季土壤更乾。

UCLA氣候科學家威廉斯(Park Williams)已研究西南部的濕度多年,結果發現當地土壤濕度數十年來逐漸降低;對此,未參與研究的威廉斯尚不明究理,但肯定麥金諾的研究「解決了許多待解之謎,清楚解釋了乾燥土壤的影響」。

威廉斯說,土壤濕度減少也會造成溫度上升,因為幾乎沒有水分得以蒸散,蒸散就是一種冷卻效應。

「我們看到大部分嚴重的熱浪會出現在乾燥地區。」他說:「今夏的土壤濕度依然很低,肯定會有極端熱浪。」

威廉 暖化 熱浪

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