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佐證太陽系45億年演化史 人類探測火星成首選

位於加州巴沙迪那市的NASA噴氣動力實驗室(JPL)。(Getty Images)
位於加州巴沙迪那市的NASA噴氣動力實驗室(JPL)。(Getty Images)

科學家指出,人類一直探測火星,而捨棄其他噴出水液的星球如木星、土星衛星,原因首在火星離地球夠近,再來以現今科技,太空探測器能在火星表面存留多日,確保任務成功,第三則是能取得火星岩石,佐證太陽系演化45億年的歷史。

「路透」(Reuters)18日報導,火星距離地球較近,以現今科技要前往相形容易,大約每兩年地球與火星就對直(距離最近),可以發射太空船;科學家指出,火星的大氣對探測車要降落及巡航雖也造成挑戰,但不像降落金星般,幾分鐘便熔毀。

加拿大麥基爾大學(McGill University)地質化學及礦物學家列佛利(Richard Léveillé)指出,人類雖也派太空船登上金星表面,但那兒氣壓極強、溫度達攝氏450度,探測車撐不了多久;以美國太空總署(NASA)的底線,太空探測車至少要撐持四分鐘才算成功。

相形之下,火星探測車如NASA的機會號(Opportunity)設計成能在火星表面撐90天,最後才因沙塵暴而失效。

列佛利表示,火星受太空探測任務青睞的第二點,在能由其表面取得岩石,佐證太陽系演化45億年很多歷史;金星表面相形年輕,大約5億年;其他或許對生命友善的星球,如土星衛星恩克拉多斯(Enceladus),液態水不斷由冰層下噴出,變化極大。

NASA火星探測車毅力號(Perseverance)這次降落在火星「吉澤羅坑」(Jezero Crater)的三角洲,當地一度有流水,類似地球上富饒的尼羅河三角洲,讓古埃及許多城市欣欣向榮幾千年。

列佛利研究地球微生物如何在岩石上留下痕跡,比如湖泊等有水環境,沉積物會堆高,水消失後,砂子則留下來,硬化為岩石;只要儀器正確,科學家可以尋找火星過往的生物印跡。

毅力號這次攜帶許多儀器及設備到火星,其任務設計部分在挑出最有希望的岩石標本,若是資金及計畫不斷,NASA及歐洲太空總署本世紀20年代末期將展開雄心萬丈的任務,把標本取回,然後在地球先進而保護完善的機構裡仔細研究,讓人類尋找火星生命綻現希望。

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