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即刻救援:深海搜救鐵達尼號探索潛水器 早被質疑的安全設計?

海洋之門的行程計畫於紐芬蘭外海讓潛水器下海。(Getty Images)
海洋之門的行程計畫於紐芬蘭外海讓潛水器下海。(Getty Images)

「只剩下不到30小時,搜救隊全力尋找失聯的5名鐵達尼號探索者...。」至6月20日,探索鐵達尼號海底殘骸的觀光潛水器「泰坦號」(Titan)失聯已第三天,美國海岸警衛隊仍持續搜尋其蹤跡,但潛水器內乘客還能使用的氧氣存量已不足30小時。泰坦號載有5人,包括1名領航與4名乘客,專家指出搜救難度極高,因鐵達尼號位於海平面下3,810公尺處,能夠潛入如此深度進行救援的設備十分有限,潛水器的密封狀態也形同阻止乘客自行逃出,加上在廣袤海域中,要進行定位極具挑戰性;與此同時,潛水器設計上的安全問題也被提出檢討。

鐵達尼號在1912年撞上冰山沉沒,船上超過1,500人罹難,是20世紀最著名船難,其殘骸1985年於加拿大紐芬蘭外海被發現之後,成為許多探險者、好奇者亟欲一探究竟的神秘景點,有不少私人公司以此推出昂貴的海底行程,吸引富豪顧客。

此次在6月18日失聯的潛水器泰坦號,其所屬的「海洋之門」旅遊公司( OceanGate Expeditions)就是其中之一,登上這艘潛水器的乘客每人要價25萬美元,原定旅程為期8天,安排自加拿大紐芬蘭聖約翰斯市乘艦出海,然後於海上換乘泰坦號下海,然而該潛水器6月18日從母艦下水後,經過1小時45分鐘便失聯。

美國空軍運輸機設備被裝載到近海船隻上,然後部署到尋找泰坦號的搜索區域。(路透)
美國空軍運輸機設備被裝載到近海船隻上,然後部署到尋找泰坦號的搜索區域。(路透)

泰坦號長21英尺(約6.4公尺),約莫是一輛小型貨車大小,儲存的氧氣量能夠讓5人在水下停留96小時,如今隨著搜救進入第三天,泰坦號內殘餘的氧氣量僅夠再維持不足30小時,搜救人員正在與時間賽跑。

進行搜救的包括美國海岸警衛隊、加拿大海空軍,20日美國海岸警衛隊隊長佛德瑞克(Jamie Frederick)表示,美國和加拿大派出的飛機已經搜尋了超過7,600平方英里(約19,684平方公里)範圍的海域,加拿大軍方利用聲納系統希望捕捉來自潛水器的任何聲音,以進行定位;《BBC》於當地時間20日中午報導報導,加拿大偵測到從泰坦號失蹤區域發出的撞擊聲,然而還不清楚聲音發出的確切時間和維持時長。

另有配備遙控潛水器的商船投入搜索;此外一艘擁有深海潛水機器人的法國研究船也應美國海軍要求,趕往搜尋區域馳援,預計將於美國東岸當地時間21日晚間抵達。

失蹤的潛艦泰坦號。(美聯社)
失蹤的潛艦泰坦號。(美聯社)

官方尚未公布泰坦號上的乘客身分,《路透》、《BBC》等外媒報導,乘客包括海洋之門創辦人拉什(Stockton Rush)、77歲法國探險家納若雷萊(Paul-Henri Nargeolet)、58歲英國億萬富豪哈丁(Hamish Harding)、48歲英籍巴基斯坦裔商人達吾(Shahzada Dawood)和其19歲兒子蘇爾曼(Suleman)。

搜救行動本身難度極大,《路透社》引述倫敦大學學院海洋工程教授格雷格(Alistair Greig)指出,一般潛艦若在潛水過程中遭遇緊急狀況,駕駛員可能會釋放配重,讓潛艦藉浮力回到水面上,但由於泰坦號已經失聯,在廣袤的大西洋海面中要定位貨車大小的潛艦,極具挑戰性;此外由於泰坦號的設計上,為了抵抗深海的巨大水壓,從外部以螺栓密封,因此若發生故障,即使潛艦浮出海面,乘客也難以在沒有外力幫助的情況下逃出。

鐵達尼號遺骸位於海面下3,810公尺處,同樣為搜尋及搜救大大增添難度–—由於陽光無法穿透,加上海底並非一片平坦,而是崎嶇、滿布礁石,使得精確定位極為困難,也只有少數的專門設備才能夠抵抗水壓,到達如此深度;鐵達尼號研究專家馬特林(Tim Matlin)以「堪比進入太空」來形容潛入該處深海的難度:「我認為,如果它在海底,能夠潛到那麼深的潛水器就很少了,因此,我認為幾乎不可能進行『潛水器對潛水器』的救援。」

泰坦號正常運作、潛水的模樣。(路透)
泰坦號正常運作、潛水的模樣。(路透)

同時,泰坦號本身的安全設計問題,也被提出檢視——根據美國法庭文件,海洋之門的潛海市營運總監洛奇里奇(David Lochridge)在2018年,就對泰坦號在近4公里深海承受水壓的能力提出質疑,並為此向海洋之門提出警告、要求對泰坦號潛艦進行更嚴格的測試,以及請外部機構進行檢驗認證。

然而洛奇里奇的警告被無視,其後海洋之門更在他撰寫質疑報告之後,將他解雇,並起訴他「洩漏機密資訊」,洛奇里奇則反控海洋之門「不當解雇」,雙方於2018年11月和解;在泰坦號失蹤之後,外媒嘗試聯繫洛奇里奇,但他透過律師表示拒絕受訪,僅表達:「希望每個人都能平安返回。」

另外《紐約時報》報導,早在洛奇里奇與海洋之門互相提告的幾個月前,即有一群潛水設備業者寫致信海洋之門,警告泰坦號所開發使用的「實驗性」方法不妥,可能導致輕微問題甚至演變成災難。

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