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疫情改變老年安養方式 居家照護成選項

新冠疫情使養老院陷入重疫區,迫使大家思考年老養之道,是否一定要住養老院。圖為紐約市布朗區一家養老院今年3月底重新開放,蘿莎(左)趕來探視被隔離了一年的94歲母親葛洛莉亞(右)。(美聯社)
新冠疫情使養老院陷入重疫區,迫使大家思考年老養之道,是否一定要住養老院。圖為紐約市布朗區一家養老院今年3月底重新開放,蘿莎(左)趕來探視被隔離了一年的94歲母親葛洛莉亞(右)。(美聯社)

疫情大流行對老人安養院影響重大,不僅全美安養院有13萬2000人染疫死亡,入院居住人數也大幅減少;儘管隨著院內居民及工作人員全面接種疫苗,安養院染疫死亡人數已驟減九成以上,但疫情已改變了人們對於老年安養的看法;許多家庭開始在疫情期間嘗試居家照護,並發現將年邁家人留在家中,確實是個可行的選項。

根據全國老年人住房和護理投資中心(National Investment Center for Seniors Housing & Care)數據,目前全美14000個熟練長期照護機構,平均空缺率略高於25%。

疫情下的養老院一度受創最重,院民等於是被「囚禁」院內,家人無法得見;許多計畫為年邁家人安排下一階段療養看護的家庭,焦慮感和內疚感益發深重。與此同時,專家則指出,早就應該重新思考養老院的制度和目的了。

其實,即使是在疫情14個月前開始之前,安養院就已是抗生素耐藥性感染的源頭;安養設施面臨的系統性問題還包括工作人員離職率高、聯邦政府評級系統耍花招,一般家庭很難據以判斷安養院居住品質。聯邦衛生官員和部分保險公司多年來,一直試圖鼓勵人們採用更多居家照護,疫情下的居家照護迫切感,更加強烈。

非營利組織SCAN基金會執行長莫罕提(Sarita Mohanty)表示,「疫情確實改變了人們對於老年生活形態的看法;絕大多數人都寧可留在家裡老去。」舊金山加州療養院改革倡議機構(California Advocates for Nursing Home Reform)奇科特爾(Tony Chicotel)則說,「最近發生的事其實是對長照機構有益的市場調整;有些家庭以前未經深思熟慮就將家人送到養老院,但疫情期間人們嘗試居家照護後,發現將年長家留在家中是一種可行的選擇。」

全國優質長照消費者聲音(National Consumer Voice for Quality Long-Term Care)執行長羅瑞‧絲曼坦卡(Lori Smetanka)表示,「人們現在更加謹慎,在把親人安置到療養院或自己決定去住老人院之前,會問更多問題。大家仍然擔心這些長照機構的安全。」

雖然有些人可能不需要進養老院,但許多人受限經濟狀況或身體需求,可能沒得選擇。紐約非營利組織長期護理社區聯盟(Long Term Care Community Coalition)執行總監莫洛特(Richard Mollot)說,「避開養老院照護的迴旋空間有限;從醫院離開時,其實沒有太多時間和選擇餘地。」

此外,居家照護費用可能高得驚人;若依賴聯邦Medicaid醫療補助計畫,能夠在社區或家中使用的服務也因州而異。在某些州,有償居家照護是有上限的;這也讓低收入人群別無選擇。

非營利組織老年生命護理協會(Aging Life Care Association)前主席巴洛(Liz Barlowe)還指出,某些地區長照護理人員短缺,也限制了可用的選項。為佛州塞米諾爾市(Seminole)當地家庭提供諮詢服務的巴洛表示:「人員短缺,對安養院和對居家照護都是巨大挑戰。」

但巴洛也說,她感覺到家庭對老年長期照護看法已在轉變,疫情危機暴露出許多長照機構的裝備不足以應對疫情,安養院行業需要做出根本性的改變,才能以恢復國人的信心;「損害已造成。現在我們知道一切都有可能發生;我們需要整個系統的改變。」

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