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地產迷思 | 遺囑缺陷 豪宅來不及送出

鄭重聲明
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當事人立下一份充滿爭議的遺囑,使身後事充滿變數。(Getty Images) 當事人立下一份充滿爭議的遺囑,使身後事充滿變數。(Getty Images)

孟先生40年前來紐約,當時他才30歲。1980年代在皇后區定居,雖然在中國受過高等教育,但是到了美國還是一籌莫展,做了幾年勞力活。1995年考上了股票經紀人執照,便專心從事股票經紀工作。1996年結了婚,為了保護他的家庭,他和太太用中文起草並簽署了一份共同遺囑,根據紐約州的規定,找了兩位證人公證。10年後,他找了一位律師用英文幫他以及太太起草並簽署一份共同遺囑。

遺囑的第一句便是以前所做的遺囑全數撤銷,只有2006年簽訂的遺囑才是有效的遺囑。

整個遺囑可以分為幾個部分: 1. 他在Chase銀行的保險箱裡的東西,包括一枚3克拉的鑽石還有所有的首飾全部給他的兩位朋友--陳先生以及魏先生;2. 他所有的股票、公債以及其他有價證券,分給他以及他太太的三位朋友。遺囑上有兩位證人的簽名,但是找不到兩位證人「表示立遺囑人神志清醒,志願簽署遺囑」的宣誓書。一般有經驗的遺產律師都讓證人簽署這種宣誓書,附在遺囑的最後一頁。

2012年孟先生的太太過世,她唯一的繼承人便是孟先生。2013年他在長島買了一棟當時價值120萬元的豪宅。2018年他被診斷得了帕金森症,他便請了一位老鄉私人看護苗女士來照顧他。苗女士單身,大約55歲,沒有恆產,所有的收入都是當看護賺來的。她很用心地照顧孟先生,2020年2月,孟先生的健康情形惡化,一個月之內把他價值大約160萬元的股票全部轉讓給他一位老朋友彭先生;他又委託他一位住在皇后區的老同事任先生辦理後事,並且告訴他,長島的房屋要留給他的看護。

為了這件事,他請了一位在紐約的華人律師幫他做好過戶文件,預定2月24日簽署。不料2月20日,孟先生確診新冠狀肺炎,送醫急救,住院之後一個星期,便不治往生。

孟先生往生之後,任先生請苗女士清理孟先生家裡,才發現孟先生留下的一份中文以及英文的遺囑。他也知道孟先生要把長島的房屋過戶給苗女士,但是這件事有點複雜,他實在不知道怎麼處理。最糟糕的是,孟先生的92歲父親還在世,任先生知道孟先生和他父親的關係很糟,已經20多年不來往了。任先生到Chase銀行去查孟先生保險箱的資料,發現孟先生是有一個保險箱,但是除非任先生拿到法院命令,否則銀行不肯讓任先生打開保險箱。

本案啟示:1. 孟先生生前立遺囑固然是好事,但是遺囑的制定有一些基本的原則要遵守。夫妻兩人共用一份遺囑絕對不是明智之舉。這裡面的缺點很多,比如說這份共同遺囑必須要夫妻兩位全部過世之後,才能送到法院去認證執行。還好孟太太唯一的繼承人是孟先生,不然的話其他的繼承人可能要和孟先生打官司。

2. 孟先生的中文遺囑已經被他的英文遺囑取消,法院不會接受這份中文遺囑的認證。但是他的英文遺囑也不是沒有問題。一般遺囑的最後一頁上面有證人的證詞,表明證人看到整個遺囑簽署的程式,依他們的觀察遺囑簽署人神智清醒,志願簽署遺囑;公證人再公證證人們的簽名。這樣法院對遺囑製作的合法姓便不能質疑。要是這一步沒做的話,利害關係人可以挑戰遺囑的合法性,遺囑認證的程序便充滿變數。

3. 從故事裡的情節看來,遺囑裡面最值錢的東西--股票,孟先生已經處理清楚,遺囑真正能處理的財產只有保險箱的東西。為了保險箱的財物,任先生必須把孟先生的英文遺囑提交法院認證。如果保險箱裡的東西孟先生在生前已經處理的話,遺產花在這一部分法律程序上的錢都是白花的。但在任先生的立場,他不能不拿到法院的命令,把保險箱打開來看的話,他沒辦法對法院交代。

4. 孟先生在長島的豪宅完全不在遺囑上,要想處理這棟房屋必須要法院依照無遺囑的遺產程序,指定遺產管理人來處理。這樣子本案同時牽扯到遺囑以及無遺囑的財產,程序上要比一般的案件複雜。

5. 雖然任先生知道孟先生要把長島的豪宅過戶給苗女士,但是在法律上孟先生的老父親才是合法的繼承人。苗女士的運氣很差,只差幾天她便可以合法地拿取得宅的產權。現在能不能夠拿到豪宅的產權就全靠孟先生的父親肯不肯尊重他兒子的遺願了。

6. 本案例是一個有缺陷的遺囑以及不被遺囑包括的遺產的複雜的處理程序。如果孟先生能夠利用信託來處理他的財產,以上絕大部分的問題都可以避免。(作者為紐約執業律師)     



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