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甜番茄之戀

自從「玩具反斗城」(Toys "R" Us)在二〇一七年宣告破產後,我和兒子們每次經過離家十英里處的空蕩蕩店面時,都會忍不住回首,畢竟這家承載了兒子們十多年歡樂記憶的所在,不容易從我們的心中抹去。

五月八日,當經營管理團隊宣布旗下的九十七家Sweet Tomatoes連鎖餐廳將永久關閉後,這個相當震撼卻又不甚意外的消息主導了我們當晚餐桌上的話題。Sweet Tomatoes成為在新冠病毒肆虐下,又一家應聲而倒的企業,真令人不勝唏噓呀!

我們最早與Sweet Tomatoes結緣於北加州佛利蒙市。當我們搬到擁有四家分店的德州休士頓之後,發現離我家最近的一家分店,竟與前述的玩具反斗城店面位於同一個廣場內,所以我們幾乎每一、兩個月就要造訪飽餐一頓。當兒子們學習中文有些許成效後,我曾鼓勵他們將這些餐廳名稱翻譯成中文,兒子將Sweet Tomatoes翻成了「甜番茄」。「甜番茄」一說也大致符合了嚴復先生翻譯三原則「信達雅」的要求,所以便成為我們家中認可的中文官方名稱了。

甜番茄是素食自助餐廳。一進入大門,映入眼簾的即是兩排餐台,餐台上陳列著各式的生菜、調拌好的沙拉、生菜沙拉醬和乾果等;另外餐廳內另一角的烘焙部,提供了玉米麵包、全麥麵包、披薩、烤番薯等主食。此外尚有七、八種不同的熱湯、冷飲及有限的水果可供享用。

雖然每天的菜色完全沒有變化,但一部分的選擇倒也營養可口,尤其當我們平時在這個德州的牛仔城,覺得要暫時遠離大魚大肉,找機會「洗滌」一下腸胃時,甜番茄餐廳真是一個絕佳的選擇。我獨鍾其中的熱湯和烘焙點心,每次用餐我都會先塞下兩個玉米麵包,並逐漸灌入三碗蘑菇濃湯後再享受「吃草」的咀嚼之樂,也是不錯的體驗。

這二十年的頻繁造訪,我們也深諳餐廳每周日用餐人數的流量。美國大多數家庭周日上午都會盛裝參加主日學,教徒們散會就餐的高峰大概始於中午十二點半前,所以我們在周日用餐必須在十二點前進入,好節省排隊時間,這也間接顯現美國人部分日常生活的縮影。

而兩犬子從兩歲前用餐免費,再經過多年的半價優待,到現在必須支付全額費用,甜番茄餐廳也見證了兒子成長的歷程。

今年三月底,德州大部分地區宣布居家令,餐廳不得堂吃,只能提供外賣,已經重創了餐飲服務業。而甜番茄這類由顧客自行取用食材的自助餐模式,在美國逐漸開放經濟的進程中依然有散布疫情的風險,所以仍在禁止之列,這也難怪經營團隊不得不做下這壯士斷腕的痛苦決定,走上結束營業一途。

我們只能衷心地希望這次疫情早日結束,且冀望有新的經營團隊能讓甜番茄餐廳恢復營業,畢竟我們割捨不下這還不錯的用餐選擇,更無法釋懷二十年來點點滴滴的情緣!



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