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NASA宇航員重返太空 2人不但資深還是同窗

將搭乘SpaceX火箭上太空的宇航員貝恩肯(左)和赫利(右)。(NASA提供) 將搭乘SpaceX火箭上太空的宇航員貝恩肯(左)和赫利(右)。(NASA提供)
將搭乘SpaceX火箭上太空的宇航員貝恩肯(左)和赫利(右)。(NASA提供) 將搭乘SpaceX火箭上太空的宇航員貝恩肯(左)和赫利(右)。(NASA提供)

太空探索科技公司27日將首度飛射火箭將載人太空艙送上國際太空站,兩名負責這次例史性飛行任務的太空人,不僅是同窗好友,連老婆也是同班太空人。

53歲的赫利(Doug Hurley)是退休海軍上校,將負責發射和著陸,他在NASA上次太空船飛行時,即負責相同任務;49歲的空軍上校貝肯(Bob Behnken)是機械工程師,有六次太空漫步經驗,他將在國際太空站負責監督滙合和對接。他們都是NASA早年招募的首批測試飛行員。

貝肯說:「乘坐嶄新太空船幾乎是每個試飛員的夢想,我有幸與我的好友得到這個機會。」

SpaceX下周將使用飛龍太空艙(Dragon capsule)從佛羅里達州甘迺迪太空中心飛射升空,太空艙及其逃生系統曾成功試載假人,但太空飛行從來沒人能保證任何事。

1981年4月12日駕駛NASA第一艘太空船「哥倫比亞號」(Columbia)進入太空軌道的太空人克里彭(Robert Crippen)推崇赫利和貝肯表示,「他們都是勇士,我很佩服他們。」

赫利和貝恩肯兩人各自娶了NASA2000年太空人培訓班同學為妻,她們是剛退休的卡倫·尼伯格(Karen Nyberg)和梅根·麥克阿瑟(Megan McArthur)。兩對夫婦各生下一名男孩,分別是十歲和六歲。

他們承認,娶到太空人老婆讓他們面對SpaceX出奇漫長的飛行準備工作時,容易許多。在新冠病毒疫情期間,他們與妻兒住在休士頓準隔離區。談到即將到來的倒數計時發射,兩人不太緊張,但更加設法留意「在任何時間點可能發生的事」。

赫利2011年7月21日從亞特蘭蒂斯號(Atlantis)太空船爬出,結束該太空船為期30年的任務後,從沒想過自己還會再出下一次任務。

赫利和貝肯均曾二度飛行太空船,也都在2015年入選為四名NASA商業機組人員計畫太空人。當時,貝肯擔任NASA太空人員隊長,往返太空站只能依賴俄羅斯太空船。

一開始,這四名太空飛行員都接受SpaceX和波音公司培訓,但在NASA將赫利和貝肯分配給馬斯克(Elon Musk)的SpaceX之後,SpaceX的首飛計畫很快領先波音。

赫利因此搶先他的前太空船長佛格遜(Chris Ferguson),後者被派到波音公司,是波音「星空」太空船(Starliner)第一批工作人員。

赫利說:「大多數戰鬥機飛行員都有很強的競爭本質,我們可能在某種程度上默默競爭。但我們也意識到更遠大的前景。」

貝肯則很興奮,「人類太空飛行終於重回佛羅里達海岸。」



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