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從全球蔓延到新型流感 病毒專家預測新冠疫情各種後果

香港民眾排隊購買口罩。美聯社 香港民眾排隊購買口罩。美聯社

新型冠狀肺炎(COVID-19,俗稱武漢肺炎)的蔓延範圍已超過2003年的SARS,儘管或許不會像2009年的豬流感那樣橫掃全球,卻更具危險性。新冠肺炎不像2014年的伊波拉病毒那般以近乎令人恐懼的速度致命,卻能透過空氣傳播。

彭博資訊報導,全球衛生官員18日表示,中國湖北的封省讓世界各地防疫爭取到數周的時間,但未能阻止病毒擴散。全球各地出現的新增感染病例,可能正在為病毒的流行播下種子。

聚焦流感研究的密西根大學醫學史學家馬克爾(Howard Markel)表示:「每種病毒都不相同」,「若說流行病歷史研究帶給我們什麼經驗教訓,那就是,任何以過去的研究預測未來者,若非傻瓜、就是在撒謊,因為我們對未來一無所知」。

這次疫情匯集的各種因素,嚇壞了公衛專家和一般民眾。在短短不到三個月內,病毒已導致數以萬計的人受到感染。人類從不曾面對這樣的病毒,因此在面對這種病毒時,免疫系統顯得非常脆弱。目前也沒有疫苗可以預防這種病毒,因此這種病毒所引發的疾病,也還沒有確實有效的治療方法。

可確定的一點是,新的確診案例將繼續出現。威士特丹號郵輪上周六在經久漂泊後終於停靠到柬埔寨港口,一名下船的美國乘客病毒檢測結果呈現出陽性。此事迅速引發廣泛疑慮,人們擔心原以為無人感染的郵輪乘客,會就此成為新的疾病傳播種子。

美國疾病控制與預防中心上周表示,將開始在五座主要城市篩查有流感症狀的病人,以確定新冠病毒是否已逃過篩檢,悄悄進入美國。在嚴格的篩查和隔離措施下,美國目前的確診病例不到20例。

新冠病毒疫情與史上曾經發生過的疫情確實有某種共同性:多是人為失誤,而非生物優勢使然。

馬克爾說,1892年在德國漢堡發現霍亂病例時,市政當局因擔心城市的繁榮受到影響,起初對剛出現的一些病例祕而不宣,結果導致疾病蔓延,最終導致這座城市超過8000人死於霍亂,疫情甚至蔓延到紐約。這次,武漢當地官員被指在最初幾周竭力淡化病毒造成的威脅,結果導致本來很容易遏制的病毒疫情,出現了大規模蔓延。

馬克爾表示,是否願意承受經濟代價,又是另一個因素,而經濟勢必要付出極大代價。停止貿易和出門行動雖能減緩疾病的傳播,卻也會使經濟幾近陷入停滯。

中國疾病預防控制中心本月發布的一份研究警告,新增感染病例即便一時減少,也還會伴隨復工潮的到來重新回升。報告指出:「大量人員將復工和返校。我們必須為未來數周新冠疫情可能再度升溫做準備。」

從病毒生物學方面來看,研究人員還沒掌握許多基本參數。最關鍵的未知數是,感染病毒者是否會在完全沒有症狀的情況下傳播病毒。倫敦大學衛生與熱帶醫學院的電腦模擬結果顯示,若很大一部分民眾在出現嚴重症狀前,即已感染並開始傳播病毒,那麼能以現有手段阻止疫情蔓延的機率,就會大大降低。

倫敦帝國理工學院MRC全球傳染病分析中心教授Steven Riley表示:「這種病毒耐藥性很強」,「感染新冠病毒的人比當年感染SARS的人多很多。我們不希望這種病毒變成一種根深蒂固的人類病原體。若新冠病毒開始在世界其他地區蔓延、且保持較嚴重病毒的特質,那就變成一種新型態的事物了」。

明尼蘇達大學傳染病專家奧斯特霍姆(Michael Osterholm)表示,未來幾周世界會進一步了解到疫情會有多嚴重,「這才剛剛開始」,「若是蔓延到全世界,那將會成為僅次於1918年的一場大疫情。未來三周將非常關鍵。」1918年曾發生一場奪走數百萬人生命的世界大流感。



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