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高中那些事 | 想參加雷傑納隆科學獎?除了地利也要懂竅門

闖進雷傑納隆科學獎前300名,實屬不易。(取材自官網) 闖進雷傑納隆科學獎前300名,實屬不易。(取材自官網)

有「少年諾貝爾獎」之稱的的雷傑納隆科學獎(Regeneron Science Talent Search)日前公布半決賽(semi-finalists)300名入圍者,並將在22日揭曉入圍決賽的40名學生。雷傑納隆科學獎始於上個世紀40年代,由於贊助商的更替,前身被普遍譯作西屋科學獎及英特爾天才獎,該獎是全美高中生獎金最高、競爭最激烈的科學競賽,備受華人家長和學生重視。

每年有近2000名應屆高中畢業生申報自己的科研成果參加這個比賽,次年1月遴選出300個半決賽入圍者,然後再從中篩選出40個決賽入圍者。從歷年結果來看,獲獎學生大多來自三個科研資源豐富的州,坐擁多家大學和科研機構的紐約州,幾乎占據半決賽學生的三分之一,其次就是積聚高科技企業的加州,第三則是美國國家衛生總署(National Institute of Health)的所在地馬里蘭州。所以高中生想在科研活動中冒出頭,必須要有「地利」。

雖然這個獎項常被稱作天才獎,但獲獎與天才不能畫等號。高中生由於專業基礎比較薄弱,再加上從事科研的時間非常有限,他們即使能如願進入科研機構,也只是承擔項目中很小的一部分;只有帶過高中生的指導老師才能把握好工作的量、準確地從項目中畫分合理的工作讓高中生承擔,從而可以在比賽以前獲得一點成果。

枯燥的科研之所以能推動下去,主要不是靠學生的天賦,更重要的是踏實的工作態度、長時間的投入、還有運氣。科研本來就是失敗多於成功,最後能否出成果,即使指導老師也未必有十足的把握。因為這個過程中有太多的因素難以掌控,課題是否合適、實驗條件如何、指導老師的時間以及項目的進展…即使一切順利,獎項的評審是不公開的,而且帶有一定的主觀性,並不保證科研結果好就一定能入圍。因此在學生決定投入這項活動時,最好不要以獲獎作為終極目標。

撇開功利的因素,高中生如果能參與一些科研活動,等於提前進入一個類似職場的環境,他們可以從中學到許多有用的東西。不僅僅是做科研項目必備的基礎知識提升,更需要學習嚴謹的實驗設計和操作、數據的蒐集和分析、論文的撰寫,還有上台演示和答辯。這是一個綜合能力的培養,有這樣經歷的學生,到了大學比較容易進入科研環境而順利適應。從這方面來說,孩子獲得的成長,其價值遠超過可能得到的獎項。

高中科研活動前些年也有其他比賽,比如西門子,不過在2018年的最後一屆結束後就停辦了;Intel的科學工程展覽會獎也於2019年結束了最後一次大賽。這些大賽的取消,使得雷傑納隆科學獎顯得格外珍貴,競爭也更加激烈。

許多的家長會問,我的孩子如何參加這項比賽?參加這些比賽一般都要通過所在高中。紐約不少高中都設有科研課程,參加這些課程是進入科研最直接的辦法。

課程的輔導老師會培訓學生一些最基本的科研技能,也積極推動學生到各個大學、醫院等研究機構尋找願意帶高中生的科研導師。應該說,找導師是非常不容易的一件事情。多數科研機構不乏訓練有素、專業背景豐富的本科生、研究生承擔科研工作。願意指導高中生的大多是抱有回饋社會想法的科學家。

當然,隨著大學申請的競爭日益激烈,現在市場上也出現商業化的科研指導,即類似課業輔導,有些指導老師向學生收取一定的費用,指導他們參與科研活動。但絕大多數機構是免費接受高中生的,只是這樣的機會總體而言非常少。學生能夠順利進入研究機構的科研項目,就已經非常幸運了。

有些家長自己就是從事科研工作,或者有親朋好友在實驗室工作,他們在尋找科研導師時就具有得天獨厚的條件。並不是每個高中的科研老師都有豐厚的人脈,不少高中還是依賴家長的關係網鎖定科研導師。

不過雷傑納隆科學獎在評審時有採取一些措施,以全面考核的方式來評獎。比賽規定,直系親屬不能出任學生的科研導師;另外,除了科研結果評定以外,學生還需要提交在校成績單、高中老師推薦信、標準化考試成績,以及一系列與課題相關的文書寫作,整個申請過程還是很複雜的。

(作者是紐約市特殊高中資深義工,服務華人家長多年,協助家長與學校溝通,並深入參與家長協會大小事務,針對華人家長與學生的需求舉辦各種講座;多年來對美國高中學習的大小事有了一定的了解,願意將平常的觀察分享給大家。)



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