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東北太平洋百萬隻海鴿集體死亡 科學家找到元兇

夏威夷西北的中途島環礁上,可見許多死鳥的骨骼和羽毛,其中夾雜著塑膠垃圾。(美聯社) 夏威夷西北的中途島環礁上,可見許多死鳥的骨骼和羽毛,其中夾雜著塑膠垃圾。(美聯社)

海鴿(Common Murre)像企鵝, 乃是生活於東北太平洋海鷗的一種。這種海鳥群以覓食小魚為主,由於有大翅膀,可深潛入水下150呎覓食小魚。

四年前的冬天,發生震驚世界的最大規模海鴿集體死亡事件,估計從加州到阿拉斯加有50萬至100萬隻海鴿死亡,使這種海鳥的數量減少10-20%。經過數年來的研究,海鳥專家們相信已找到元兇,就是一股「熱浪」。

23名聯邦機構、大學及個人研究人員15日在科學期刊「 PLOS ONE」發表論文指出,百萬海鳥就因東北太平洋一股暱稱「幽浮魔點」(The Blob)的熱浪導致集體死亡。這股熱浪從2014年到2016年持續了700多天,使得水溫升高,將從最小的生物到頂級的掠食者的食物鏈搞亂而中斷了。

小魚是海鴿的主要獵物,小魚以浮游動物為食,浮游動物則以植物浮游生物為食,而冷水則製造大量浮游生物。但海洋熱浪影響了下,產生的浮游生物大量減少,在環環相扣及影響下,妨礙了小魚的生長。

相反,較溫暖的水卻又增加了太平洋鱈魚、比目魚等大魚的生長,牠們也主要吃小魚。根據研究人員的說法,這對海鴿無疑是雙重打擊。

美國地質調查局生物學家皮亞特(John Piatt)表示,食物不足,變得愈來愈稀缺。

研究這種海鳥已有40年的皮亞特說,海鴿最致命的弱點是,牠每天要吃相當於自己體重56%的小魚,否則在三到五天內就會餓死。

雖然有其他專家懷疑自然生物的毒素導致海鴿死亡,但皮亞特說,到目前為止,除了饑餓以外,還有其他甚麼原因可以解釋。

數據顯示,這股熱浪使海水的表面溫度比正常高攝氏2度以上,數百哩的海岸及水下數百呎均受到影響。熱浪的起因目前仍不清楚,但全球變暖升高了海洋溫度,此外也有可能與聖嬰(El Niño)現象有關。



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