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大仁說財經 | 無論是否與T-Mobile合併 Sprint這個品牌可能很快就會消失

Sprint是個傳奇的美國品牌。(Sprint) Sprint是個傳奇的美國品牌。(Sprint)

Sprint是個傳奇的美國品牌,但如果它與T-Mobile的260億元合併案獲得批准,這個品牌就可能不復存在。

如果這個期待已久的合併案得以通過,不僅意味著Sprint悠久的企業歷史的句點,也代表了數十年來挫折的失敗賭注和搖搖欲墜瀕臨破產的終結。即使交易未成,Sprint的未來仍將懸而未決。

聯邦通訊委員會(FCC)和司法部均已批准Sprint與T-Mobile合併。但反對該交易的15個州和哥倫比亞特區(DC)對此提出訴訟,它們認為,這將把美國無線市場從四個電信商整合到三個幾乎相等規模的電信商,將從而導致價格上漲,消費者選擇權減少。

FCC和司法部均已批准Sprint與T-Mobile合併。(美聯社) FCC和司法部均已批准Sprint與T-Mobile合併。(美聯社)

儘管它仍是美國第四大無線電商商,但Sprint的失誤使它在客戶數量和網路性能以及成本昂貴的5G部署方面,遠遠落後於競爭對手Verizon和AT&T。許多人認為,如果沒有T-Mobile,Sprint可能活不下去,甚至可能步上破產法庭,就連Sprint都曾暗示這一點。

New Street Research執行合夥人查普林(Jonathan Chaplin)表示:「Sprint只是被夾在這些力量之間,沒有贏的權利。」

緩慢衰退

Sprint誕生於南太平洋鐵路沿線數千英里的電報線路中,以方便火車調度。名稱「Sprint」是該系統Southern Pacific Railroad Internal Networking Telecommunications的縮寫。在1970年代,該企業為私人客戶開放使用長途電話網路。

20年後,Sprint Corporation自行成立公司,並於1992年收購Centel,從而進入無線業務,使其成為美國唯一的無線、長途和本地電話提供商。在接下來幾年中,Sprint取得了相對成功,這也許是因為它推出著名的「安靜無聲」廣告片大力宣傳所致。

2004年Sprint與Nextel合併,希望能與Verizon和AT&T競爭。(美聯社) 2004年Sprint與Nextel合併,希望能與Verizon和AT&T競爭。(美聯社)

2004年,Sprint與Nextel合併,以大幅度發展其無線客戶群,以更能與Verizon和AT&T競爭。聽起來是否很熟悉? 但是那筆交易是個絕對的失敗,Sprint的所有成功自此開始崩潰。

查普林說:「自那之後,公司一直處於衰退狀態。」「而且它們卻讓自己陷入越來越深的困境,以致如今無法自拔。」

與Nextel的交易有幾個問題,包括技術不相容:Nextel手機在Sprint的網路上不能用,反之亦然。這意味著合併後的公司無法從合併後的基礎架構中受益。客戶退出Nextel,卻不一定加入Sprint。Sprint最終減記幾乎所有合併的價值,並於2013年關閉了Nextel網路。

失敗的合併耗盡了Sprint的資產負債表,因此它無法像競爭對手那樣擁有可用於投資改善其網路的現金。

Sprint對4G技術也押錯寶。它選擇了WiMax,在4G的世界裡就像是相對於VHS的Betamax。研究公司MoffettNathanson創始合夥人莫菲特(Craig Moffett)表示,當其他所有電信商都為其4G網路選擇了LTE標準時,更凸顯它「站錯邊」。軟銀在2013年收購了Sprint,並首次嘗試將其與T-Mobile合併,但由於監管方面的考慮而放棄了這一努力。

軟銀在2013年收購了Sprint。(Getty Images) 軟銀在2013年收購了Sprint。(Getty Images)

不過,服務品質低於平均水平的網路還是足以吸引客戶,因為Sprint願意收取低於平均水平的價格。但是,隨著時間的過去,這變得不那麼吸引人了。如今,人們需要用手機來處理從銀行到地鐵的所有費用,因此低廉的價格比不上始終擁有可在任何地方使用的網路的重要性。

莫菲特說:「Sprint使用了可笑的標語:價格雖低,我們幾乎一樣好。」「很明顯地,幾乎一樣好並不是一個非常有說服力的價值主張。」

莫菲特表示,該公司經由大幅促銷吸引了許多客戶,因而蒙受了損失。當它們為客戶提供打折服務時,客戶會選擇Sprint而不是競爭對手;但是當它們將價格提高到足以支撐營運的水準時,客戶就轉換電信商了。

在2019財年的前六個月中,Sprint宣布淨虧損達數億元。它還失去了成千上萬的月費訂戶,這些訂戶是最有可能每月固定提供其營收,而最不可能切換電信商的人。

指望合併

現在,Sprint試圖說服監管機構,它需要與T-Mobile攜手合作。兩家公司強調,它們的組合網路將為更多客戶提供更好的服務,並能更快地推出下一代5G無線技術。

T-Mobile和Sprint都以導入創新的客戶福利而聞名。(Getty Images) T-Mobile和Sprint都以導入創新的客戶福利而聞名。(Getty Images)

反對者擔心合併對消費者而言將是一件壞事。T-Mobile和Sprint都以導入創新的客戶福利而聞名,例如吃到飽方案和廢止兩年合約制度。

曾擔任歐巴馬政府FCC前主席惠勒(Tom Wheeler)資深顧問的索恩(Gigi Sohn)說,「這兩家公司一直是降低價格的特立獨行者,」「而如今市場由每家都有競爭方案的四個電信商,變成電信方案如出一轍的三家電信商市場。」

索恩還表示,她不相信消費者願意為低於平均水平的通訊覆蓋範圍支付較低的費用,或是在快速構建5G過程中值得等待。Sprint今年起已經在美國主要城市建設5G網路。

但是目前尚不清楚,如果合併被阻止,Sprint是否仍是真正的競爭對手。該公司在4月向FCC提交的文件中表示:「在未來幾年中,Sprint作為獨立公司不太可能發揮有意義的競爭作用,如果對其擬議合併將對競爭或公共利益產生的影響進行任何評估,都應考慮到Sprint缺乏成為有效競爭者的能力。」「Sprint處境非常困難,而且只會變得更糟。」

如果沒有T-Mobile,Sprint可能活不下去。(美聯社) 如果沒有T-Mobile,Sprint可能活不下去。(美聯社)

分析人士說,如果各州起訴阻止併購案獲勝而交易未能達成,則Sprint很可能最終會申請第11章破產以重組其資產。該流程可以幫助Sprint擺脫債務負擔,使其有能力對其網路進行再投資,從而可以更有效地競爭。但是目前破產的時機並不理想。

查普林說:「破產是個漫長的過程。等到它們開始使用精簡、堅實的資產負債表進行投資時,可能為時已晚。」「電信產業的其餘同業正在投資,正在變得越來越有競爭力,每個人都在投資5G。這是公司可能陷入破產而無法對其業務進行投資的最糟時刻。」

Sprint是否必須面對不確定的未來,將在各州阻止合併的訴訟進行審判時確定,該訴訟預計於12月開始。

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