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奎洛茲、梅爾發現首顆系外行星 遲了25年終獲物理諾獎

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瑞士科學家奎洛茲(左)及梅爾在日內瓦大學天文台觀測宇宙。(美聯社) 瑞士科學家奎洛茲(左)及梅爾在日內瓦大學天文台觀測宇宙。(美聯社)

新科諾貝爾物理學獎得主奎洛茲25年前用自製天文儀器掃描夜空,發現自己取得的數據總是歸向一個結論,就是發現第一顆太陽系外行星(exoplanet),但與太陽系行星大異其趣,令他與共同獲獎的同事梅爾深感迷惘,但8日終獲學界最高榮譽肯定,推崇兩人在學界開創新領域。

瑞士人奎洛茲攻讀博士期間,花很多時間在修訂科技,偵測系外行星,直到1995年某個命中注定的夜晚,他找到以往只存在科幻小說的該行星。

奎洛茲與梅爾煞費苦心,在法國阿爾卑斯山腳的上普羅旺斯阿爾卑斯省天文台(Haute-Provence Observatory)構建自己設備,讓他倆能偵測到懷疑有行星繞行的恆星,其發射的光頻發生微小變化。

但此時他們遭逢另個難題:兩人發現編號為「51 Pegasi b」的行星體積太大,以太陽系行星的標準來說,絕對怪異,跟科學家們期望中的行星實在不同。它體積相當木星,但接近自己恆星的程度,要比地球之於太陽,緊密超過20倍。

奎洛茲說,他回想起多次與梅爾討論,一直想證明「51 Pegasi b」不是行星,只是最後都回歸初衷,行星是唯一解釋。但這麼大卻離恆星那麼近,諸多面向令他們團隊很是迷惘。

行星科學家莎拉‧席格(Sara Seager)表示,奎洛茲及梅爾當初公布他們的發現,引起很大爭議,「沒人喜歡自己的範式被推翻,大家只想真心相信學校所授,也就是木星般的行星要遠離恆星」。

但隨著時間過去,兩人發現系外行星的成就,終獲學界肯定。拜兩人先驅研究所賜,學界已知的系外行星超過4千顆。

奎洛茲表示,他們在研究生命源始,系外行星有助於此一目標;今天這個學域成長之中,算來研究人數一定在千人以上,真是妙不可言。

過了25年,終因當初破天荒的發現而成為新科諾貝爾獎得主,「法新社」問奎洛茲感受如何,他說自己還能呼吸,「這真是好現象」。



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