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封面故事|申請大學 哪樣的課外活動才加分

課外活動的質量,影響申請大學時的說服力。(Pexels) 課外活動的質量,影響申請大學時的說服力。(Pexels)
通過社區服務或競賽,來提高領導力。(Pexels) 通過社區服務或競賽,來提高領導力。(Pexels)

在美國名校申請中,課外活動往往起決定性作用。許多孩子忙於應付課堂學習,或受中國大陸高考思維影響,把課外活動放到相對次要位置,最後,可能學習成績好,但沒有其他可資展示的成就。還有一些聰明的孩子沉緬於電子遊戲,到要申請時發現為時已晚。這篇文章,希望能幫助家長和孩子了解課外活動的重要,無論你在美國、中國還是其他國家。

我我接觸過眾多高中生,幾乎所有學生都有參加課外活動,但早早規畫課外活動者卻寥寥無幾。許多學生常常是做到哪裡算哪裡,最後發現自己沒有什麼成就,或是有成果但加起來不足以給大學招生官一個和諧的故事。或社區服務,學生往往關注於完成的時數,並未注重取得成就。最終,到寫申請大學作文時,講不出精采的故事。

首先,探討課外活動與成績的關係。

一個學生的GPA和標準化考試,是展示其優秀程度的基本因素;在那之上,學生再展現他的領袖才華、社區服務成就和/或競賽成績。如果一個學生連GPA和標準化考試成績都不過關,有再好的課外活動也無濟於事;反之,若一個學生有好的GPA和標準化考試成績,但沒有精采的課外活動,也很難出眾。

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對於許多學生來說,做完學校作業後,已沒有時間去做其他事情;或還有時間,但沒有興趣去做其他事情。他們可能寧願把時間花在遊戲上,也不願意去做高質量的課外活動。有些學生做完功課後還有時間,也知道需要做課外活動,但沒有很好的引導,不知道如何去做課外活動。結果,花了很多時間在課外活動上,成就卻乏善可陳。

結論是:優秀的學生一定有很高的GPA和標準化考試成績,同時有出色的課外活動。

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名校的大門,永遠為有準備的學生而開。(美聯社) 名校的大門,永遠為有準備的學生而開。(美聯社)

其次,課外活動的質量,直接影響申請大學時的說服力。

有些學生有很棒的成績,但課外活動黯淡無光。我曾為任教的大學做過幾年國際和美國國內的招生官,站在招生官角度,我的工作是「看到讓我動心的作文」。問題是,一個孩子若有很棒的寫作能力,但沒有可展示的東西,作文只是「我想」、「我認為」、「我相信」,沒有招生官會在意,除非你用證據來證明。

舉例來說,文章表示「我有很強的領導力」,但給出的例子是你是學校俱樂部的主席,在你任內組織學生為一個全國性競賽做準備,結果「雖然我們沒有得任何獎,但我學會如何領導」。這個結論聽起來很無奈。這樣的例子不適合用於大學申請作文中。

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再舉一例,作文中表示你要學歷史專業,但除了上歷史課,你沒有參加或組織歷史社團、參加歷史類夏令營、參加歷史類作文競賽,或做過歷史研究等,那要如何強有力地證明你對歷史有興趣?選課是為了拿學分,只能「有限地」證明你的興趣,而課外活動才能證明你真有興趣,因為你是拿額外時間去做你特別喜歡的事。

高質量的課外活動帶出高質量的大學申請。課外活動會影響學生大學申請作文質量及Common App裡五個學術名譽和十個活動質量。問題是,大部分沒有經過指導的學生,在12年級以前根本沒有意識到這種影響。

什麼是高質量的課外活動?

從中國大陸來的家長,對課外活動的記憶可能是打籃球、爬山、打掃街道、學書法或畫畫等,家長多半認為,課外活動是增加樂趣,對報考大學沒有任何影響。在中國大陸,考大學時,絕大多數情況下只看高考成績。但美國的大學需要「申請」,有些大學甚至連標準化考試都不需要,也允許你申請。

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申請大學尤其是名校,成績雖然很重要,但只占一部分,起決定性作用的是課外活動,而且,課外活動質量越高,被錄取的可能性就越大。高中課外活動也可以包括打籃球、爬山、打掃街道等,但遠遠不夠。那樣的活動很難說服招生官這個學生有多麼優秀。

高中課外活動大致包括:社區服務、競賽、校內外俱樂部活動(領導力的培養和展現)、夏令營/暑假的研究和實習等。高質量的課外活動有四個特點:

1.有足夠時間跨度

能夠想像一個學生今天開始練鋼琴,兩個月後參加全國比賽拿大獎嗎?幾乎不可能。同理,一個學生參加課外活動持續時間很短,比如一個星期,也無法指望這個學生的成就。

可是,有學生跑到哥斯達黎加、台灣山間、中國內地農村,或非洲某國家做一周或兩周社區服務。這些學生能夠做出多大的成就?招生官可能認為這有功利主義,還會被打上問號:「你居住的城市有那麼多人需要幫助,為什麼跑到那麼遠的地方去做義工一兩個星期?」

結論是:「有意義的社區服務,必須有可持續性。」這樣才可能做出大的、有意義的成就。

設定目標 持續性服務

那麼,對遠方的社區做持續性服務,有沒有可能?當然有可能。網絡無遠弗屆,有學生通過網絡,給偏遠窮困地區學生提供持續的學術或非學術幫助;有學生連續幾年訪問那些地區,以達到預期目標。

舉個例子,我幫助的一個美國女學生A,是優秀的畫家兼舞者,她連續兩個夏天去中國雲南教女孩子跳舞,幫助她們圓了藝術夢。她還在中國畫了跳舞女生的油畫,在美國參加比賽獲獎。她連續兩個夏天訪問那個學校。

高中生課外活動要有規劃,持之以恆。(Pexels) 高中生課外活動要有規劃,持之以恆。(Pexels)

另一個美國女孩B,有一年夏天訪問中國一處偏遠地區,認識那裡一個班的學生,回美國後,她每星期對這幾十個學生通過社交媒體進行跟踪英語教學,連續兩年,學生逐漸增至100多人。

從中國來美國在寄宿學校上學的一個學生C,每次回中國都在一間養老院為老人拍照,也在美國寄宿學校所在城市的養老院為老人拍照。兩年內,她出了兩本攝影集,做了兩個攝影展,獲得這兩所養老院和老人、學校與和中美媒體讚譽。

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上述這些學生,通過持續服務,對被服務的對象產生影響。同時,學生也從這些活動中獲得有意義的故事,使大學申請作文增色不少。

對大多數學生而言,做在本地持續社區服務更容易。

舉個例子。我的學生D在紐約市青年領袖議會(NYC Youth Leadership Council)服務兩年,任務是接觸並幫助無業青年找工作。她走訪各地區,了解這些人的需要和對紐約市內資源的了解程度,她再到市議會討論解決方案。

她給市議會提供一個有趣可行的方案,目標是調整議會的公益廣告策略。結果,方案獲得市政府1萬5000元資金,她所領導的小組得以展開新一輪公益廣告,讓需要找工作的青年獲益。這位有擔當且長期深度服務的數學才俊,最後被哈佛大學提前錄取。

重大競賽往往需要長時間準備。對大多數學生來說,如果能在11年級在數學奧林匹克競賽(USAMO)中獲獎,可能先前已經在青少年數學奧林匹克(USAJMO)、邀請數學考試(AIME)和數學競賽10(AMC10)甚至AMC8得獎,多年內過關斬將。

我有學生在世界賽中多次獲鋼琴獎或武術獎,被哥倫比亞大學和哈佛大學提前錄取。有些家長會說:我家孩子不可能獲得那樣的成就。但其實,家長要根據孩子的喜好和特點,給孩子做準備,然後花大時間去付諸實施。

高中課程繁重,還要做大量課外活動,為了合理利用時間,高中課外活動重點應該在提高能力和發揮能力上,「培養能力的過程最好發生在初中甚至小學」。

比如,一個俄亥俄州男生E,父母早早為孩子的數學打基礎。8年級時已在Math Counts中獲全國獎,高中連續三年進入AIME資格賽,10年級進入USAJMO資格賽,11年級進入AMC 12資格賽,並獲得美國地區數學聯盟(ARML)第五名並滿分的成績。

想在藝術、音樂和體育中獲大獎,多年的準備更不可少。家長應該懂這個道理。你看到有個孩子在世界大賽中獲鋼琴獎或武術獎,而被藤校在提前招生中錄取,可能會想:我的孩子不可能獲得那樣的成就。但為什麼不能?因為沒有持續的準備和努力。我的結論是:家長要根據孩子的喜好和特點,給孩子做準備,然後花大時間去付諸實施。

提高領導力 需要過程

學生通過社區服務或競賽來提高領導力。如果想讓領導力的故事精采,同樣需要過程。

我輔導過一個加州男生F,對商科很有興趣。「美國商業教育組織」(Distributive Educational Clubs of America,簡稱DECA)是全國性從商業角度培養高中生領導力的機構,在眾多高中有俱樂部。9年級時,他參加學校DECA俱樂部,從此展現興趣,不光在學校DECA游刃有餘,還在矽谷其他高中幫助發展更多DECA俱樂部,舉辦地區性DECA大會,領導州內DECA眾多俱樂部的學生和6000名DECA成員共同發展。

高中四年間,他從縣(郡)一級DECA副主席、矽谷DECA主席,一直做到州DECA主席。這個男生在提前錄取中被哈佛大學錄取。可以想像,這個學生如果從11年級才開始介入DECA,不可能有如此成就,因為晚加入幾乎沒有追蹤紀錄(連續紀錄),他的大學錄取結果可能也會不同。

從事團隊活動可以從「我」發展成「我們」。(TNS) 從事團隊活動可以從「我」發展成「我們」。(TNS)

從另一方面來說,不是持續服務就一定有好的故事。印第安納州一個男孩G,高中期間在當地一家醫院食堂拖地、準備食物、洗餐具等,做了三年半。當他寫大學申請作文時,突然發現什麼生動的故事都沒有。那些年他光顧著做,很少想過自己為什麼做和怎麼對服務對象產生影響,也沒有收集有趣的小故事。雖然他的成績在學校裡是Top 3%,但最後沒有進入自己的理想大學。

孩子的心和努力,通過作文,敏感的招生官很快能洞察。所以,先要找對活動,然後持續做下去。

2.對他人深度影響

許多家長問過同樣的問題:「我家孩子應不應該參加某項課外活動?」

其實,這些爸媽問我的問題,孩子最有權回答,因為孩子知道他興趣所在。除了興趣以外,還要考慮孩子在這個活動能不能做出成就,進一步對別人和/或自己產生深度影響。

深度影響是指一項努力所能結出的碩大果子。這個影響可以是對別人,也可以是對自己,或兩者兼有。比如,孩子在養老院幫助老人,通過與老人交流,給老人帶來歡樂和安慰,減少孤單感,也讓自己成熟,成為可造之材。。

深度影響的產生往往基於聰明加勤奮。孩子不一定在各方面都聰明,但「在他有興趣的方面一定要有天分,然後堅持」。堅持,在學術和社區服務方面是必須的。

比如說,孩子喜歡計算機科學,也得過一些小獎。如果孩子希望發展這個愛好,就要堅持,無論以後是否會有大成就。孩子在學術上至少要有一項堅持做的事情。

另外,申請名校時,不要填「不確定」或「待定」。連成百上千知道自己要學什麼的優秀學生都不一定能被名校錄取,名校為什麼要錄取那些懵懵懂懂、沒有明確方向的學生?如果孩子選「待定」,往往是因為孩子沒有堅持努力發展,以致沒有一門學科有突出成就。

申請中,當學生回答以後要學什麼專業時,不可信口開河。有些家長認為,報冷門專業如哲學、文學等容易進名校,但他們要問自己一個問題:我的孩子有沒有長期積累且強有力的背景?如果沒有,這樣的想法只是臆想。

社區服務上更需要堅持。9年級時,孩子需要找合適的社區服務內容。有兩個標準:1.自己喜歡做,2.有產生深度影響的可能性。

比如,在醫院前台做義工,不是沒有獲得成果的可能,但很難。每天人來人往,服務對象不固定,交流往往流於表面。相對而言,在老人院裡,固定訪問一個或幾個老人,有深度交談,從而產生深度影響。當找到合適的機會後,在高中時堅持做下去。

說到愛好的發展,堅持就不太一樣。比如,孩子喜歡游泳,能游,也勤奮為競賽做準備,但從來沒有在競賽中贏過獎,因為他在游泳方面沒有天分。如果這個孩子把游泳當作健身的手段,沒有問題;如果要靠游泳去申請名校,那就南轅北轍了。

體育活動 該不該繼續

接下來的問題是:「孩子在高中的時間有限,家長和孩子都認為不可能獲獎的體育活動,要不要繼續?」

說到愛好的發展,堅持就不太一樣。比如,一個孩子喜歡游泳,能游,也勤奮地為競賽做過準備,但從來沒有在競賽中贏過獎,因為孩子在游泳方面沒有過人的天分。如果這個孩子把游泳當作健身的手段,沒有問題;如果要靠游泳去申請名校,那就南轅北轍了。

接下來的問題是,孩子在高中的時間是有限的。若是從家長到孩子都認為沒有可能獲獎的體育活動,還要不要繼續下去?

從邏輯上講,不應該。因為無論游泳、滑冰、足球等,都要花大量時間訓練,勢必占去其他時間,但孩子想繼續,會說「不堅持怎麼知道我會不會有成績?」聽來有理,但進入體育、藝術、音樂領域,往往高中之前就開始。如果到了10年級,團體獎或個人獎都沒有得過,而孩子又希望去名校,這樣的努力可以考慮停止。因為再勤奮,能夠產生效應的可能性非常小。

影響對象 應是一群人

深度影響針對的對象,「可以是一個人,但最好是一群人」。

深度影響對象是一個人,我學生中這樣的故事不少。有個女生的媽媽得了癌症,經過手術和化療,醫生要求媽媽改變生活習慣並堅持鍛鍊。雖然多年習慣很難改,而且媽媽沒有毅力鍛鍊。於是,女兒堅決把垃圾食品從媽媽的日常飲食中去除。而且只要天氣允許,女兒帶著媽媽一起每天走路鍛煉。一走就是四年,媽媽現在已經康復。

另一個女孩子班上來了一個個性很強的女生,許多同學嘲笑那個女生,以致她沒有朋友,並且抑鬱。女孩從幫助學業入手,並試著和她做朋友,並阻止其他學生在操場上的霸凌行為。漸漸地,女孩幫助那個新來的女生適應學校,並被其他學生接受。

對一群人的深度影響,我也有好幾個例子。

男生H來自加州,是學霸型人物,有多方面領袖才華。他看到學校拉丁裔學生學業需要幫助,就成立一個俱樂部,找來20幾個同學一起做免費輔導。課程設在星期六,但來上課的學生寥寥無幾。經了解,大部分學生要在家裡照顧弟妹,因為爸媽去工作了。於是,他在教室不遠處設立臨時幼兒園,同學接受輔導時可把弟妹帶來,他安排志願者照顧。這樣一來,輔導的學生人數增加,三年內共幫助300多名學生,俱樂部也得到學校、州和一個全國性組織的嘉獎。

另一個男生來自伊利諾伊州I,在一家臨終關懷機構做義工四年,接觸的都是將要離世的人。他希望這些經歷病痛甚至孤獨的人,給他們最後日子帶來安慰和快樂。他從打雜做到可以替病人翻身和洗身,這是認證護士助理(CNA)做的事。護士開玩笑說他應該很容易考上認證護士助理。這是第一個認可。

他和病人交談,講故事,給他們穿衣服、清洗病房,並幫助探訪者,做各種累活髒活。有個老人從來不跟人說話,其他人都放棄和老人交談,男生去搭訕,了解到老人喜歡Johnny Cash的音樂,便為他播放Johnny Cash的歌,兩個人成為朋友。老人走後,留給他一張紙條,寫著:「謝謝你。」這是第二個認可。

兩年裡,男生服務600多個病人,還帶領其他在那裡服務的高中生一起為臨終關懷募得1萬5000元捐款,組織聖誕節聯誼,幫助病人和他們的家屬。在這個過程中,他成長一個有擔當的男人。這些樸實但有廣泛影響力的事實,成為那個男生作文的主要內容。

上述這兩個男生通過社區服務,展現愛心和領袖才華,且有深度影響。兩位都進了藤校。

總之,做課外活動,一定要問耕耘也要問收穫。在老人院裡想拍照帶給老人快樂,老人感到快樂了嗎?有人在乎你在那裡拍他嗎?老人在生命最後幾天不想跟任何人交流,你出現了,想要帶給他快樂。如果作文講的是「雖然我努力了,但老人仍是在孤獨寂寞中離開人世,讓我認識到人生中有朋友很重要。」然而,你的出現和不出現沒有什麼不同。所以,有趣並能打動招生官的文章,往往基於有深度影響的課外活動。

3.被不斷高度認可

先來看一個比喻。一個有志要上哈佛大學的學生,如果從9年級開始準備SAT兩年,考了1400分。這個學生的努力顯然沒有被大學董事會認可,也幾乎可以肯定會名校在第一輪挑選中剔除。孩子都渴望被認可,需要各個方面認可、反覆認可。大學招生官喜歡被不斷高度認可過的學生。

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認可是對努力的肯定。認可,可被載入CommonApp.org裡的五個學術榮譽(如果是學術獎)、十項活動或申請作文。認可之所以重要,因為在申請作文的某處,往往是結尾,需要認可來合理化寫作者的努力。如果一件事情做了三年但沒有人在乎,沒有人說好話,是不是白忙一場?招生官也會認為你下的工夫可能沒有用,這樣的學生會被認為沒有遠見,沒有領導才能。

舉例來講,一個學生在一所老年公寓裡做義工,演奏音樂。演奏完後,他和老人話家常,聽起來很好,但結果是什麼?學生寫道:「我知道音樂可以給人帶來安慰並讓人強大,給我啟示:無論發生什麼,一定要看大方向並發掘內在的平靜。」這作文就結束了。努力的結果是什麼?你的音樂有沒有給老人帶來安慰或?你的努力有沒有得到老人、家屬或老年公寓負責人的認可?

文裡隱藏的「無可奉告」,會讓招生官認為這個孩子做事沒有用心。因此,被認可的課外活動,對大學申請作文非常重要。

受到認可,學生在做課外活動時常會忽略。認可可以是一個機構的獎項(如競賽大獎)、媒體報導、老師的鼓勵,或被服務對象的感謝信及口頭表揚,或小禮物。認可是有效的努力後應的得結果,但不一定會自動呈現給你。有時候,需要特意去收集。

舉例來講,當孩子在社區服務做出某種成就後,雖然別人對你有好感,但不一定會讚揚你。在老人院拍照片後辦攝影展,用攝像機去展覽現場採訪參觀者,老人和家屬到鏡頭前講述自己的感受和感謝,這個社區服務視頻獲得一個國家級電影展大獎。孩子的社區服務在兩個不同層面上獲得認可。這就是主動採集認可,否則,你可能永遠不知道。

再舉一例。許多學生花了大量的時間去做社區義工,至少應該得一個總統志願服務獎吧?但如果你不去申請就錯過了。

4.獨特才能打動人

每年,高中畢業生在大學申請作文中寫了千篇一律的東西,如模擬聯合國中學到或成就了什麼、參加某某競賽中如何努力而獲得大獎、到醫院前台做義工學會與人交往、到養老院幫助老人學會珍惜時間等。這樣的作文很難讓招生官耳目一新,也很難打動招生官的心。

獨特就是亮點。很多家長知道課外活動要有亮點,但不知道什麼樣的活動算亮點,不知道如何根據孩子情況找亮點;孩子忙於功課,也沒有時間去做有亮點的課外活動。

申請名校,有亮點的孩子占優勢。我幫助的畢業生中,有占盡顏值和頭腦優勢成為全美選美冠軍和西門子科學獎得獎者的女生,有全美物理、化學、數學和生物奧林匹克競賽四重合格者的男生,有全美和世界鋼琴比賽拿大獎又獲得西門子科學獎地區決賽者的學生。基於他們獨特的成就,並在指導下,他們寫的申請作文展現風采,他們都進了藤校和名校。

她的故事 為非洲募款

去年我學生最獨特的申請作文是來自中國二線城市的孩子J。初中有一年,全家去非洲肯尼亞旅行,途經世上最大貧民窟基貝拉(Kibura)。一家出門前準備文具用品,到當地和孩子交談,那些非洲孩子高興壞了。從交談中,J了解那些孩子家裡沒有足夠收入,當地也沒有教育系統,但是孩子渴望受教育。

到海外做慈善項目,獨樹一幟。(Pexels) 到海外做慈善項目,獨樹一幟。(Pexels)

接下來四年,J多次去基貝拉,和當地學生、老師和政府部門交談。她成立一個慈善項目,組織自己的同學發起捐款,從而使沒錢上學的非洲孩子有了受教育的機會。

一般說來,能做到這些,故事已經很有趣了。但是,這個有點害羞的高中生居然說動她在肯尼亞首都內羅畢訪問的一個聯合國官員,去基貝拉參觀她的慈善項目,並告訴官員她想成立一所高中。官員對她的「異想天開」大為讚許,和她一起見市長。先前拒絕見J的市長被說動了,決定在市中心無償騰出一塊地建高中。J大喜,動力更強。

她知道中國政府有外援資金,也不斷地在找合適的投資項目。後來幾個月,她在父母協助下聯繫中國政府官員,講述自己在非洲的經歷和建高中的規畫。政府官員被她的考察結果和與肯尼亞政府打交道取得的成就折服,答應投資將近1300萬美元在基貝拉建高中,並設立獎學金。J一點時間都不浪費,馬上和中國的一家建築設計公司聯繫,把高中的建築設計出來。

去年我在中國旅行時,J娓娓道來並展示設計藍圖和活動成果。我佩服這個安靜孩子的「瘋狂」、超級的交流能力和對人際關係的掌控。這個項目還在進行。這種幾乎沒有高中生會去做的課外活動,很獨特,也展現孩子的領袖才華,使得她的作文獨具一格,打動她所申請大學的招生官。錄取結果很好。

家長要了解,你們的孩子是在和什麼樣的其他孩子競爭,什麼樣的課外活動能讓您的孩子獨樹一幟,以及家長如何上心,幫助孩子成就大事。

推銷自己 是另一回事

綜上所述,高中生的課外活動,無論是學術性的還是非學術性的,都要有規畫,持之以恆,從而產生有廣度和/或深度的影響,並反覆獲得高度的認可。加上優秀的GPA和標準化考試成績,這樣,在大學申請作文中能夠展示生動並強有力的證據,以表明自己的傑出。

切記,課外活動的重點不是在於做,而是在於成就。一切課外活動,包括競賽、社區服務、研究等,必須以成就為終結。沒有成就的課外活動,很難打動大學招生官。

如果孩子沒有上述的課外活動的準備,就需要準備起來。11年級以下的學生都還有時間和可能。年齡越小的學生越有希望。

當然,「能夠成就是一回事,是否真正展示成就,是另外一回事」。並非所有優秀的學生都很會在大學招生官前推銷自己。不少超級優秀的學生往往很自負,覺得寫申請作文不是很重要,每年被名校刷掉的這類學生不在少數。這類學生需要在最後展示關頭,清楚認知:要成功,需完成這最後一段路。

(作者1984年畢業於北京國際關係學院英語系,1999年獲印第安納大學新聞學院大眾傳媒博士學位,曾任印第安納大學終身教授15年。今年提前退休。)

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