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經濟轉弱 川普連任總統最大絆腳石

勞工部8日公布2月份就業報告顯示,新增工作只得2萬個,比預期的18萬個大幅減少,預期增加的16萬份工作去哪裡了?如以1月份新增工作30萬個相比,更減少了28萬個,這麼大數量的工作機會流失,是怎麼回事?

單憑一個月的就業數據不足以證明經濟走向,況且2月還受到聯邦政府關門35天影響,勞工部也因為政府關門而延誤數據搜集,所以報告數字可能有待修正;更重要的,報告顯示,2月工資增長達3.4%,是2009年以來最高,失業率也跌至3.8%的新低。不少分析因此指出,工資增加和失業率下跌,反映就業市場依然強勁,美國經濟衰退短期內不可能出現。

不過,這份報告卻顯示一個重要訊息:「川普經濟」的高峰期已過,最好景的時期已成過去,美國經濟正由高走低,由強轉弱,川普後兩年任期的經濟只會比前兩年差,而經濟轉弱,更會直接影響到他2020年成功連任的機會。

美國去年第四季經濟增長2.6%,全年是3.1%。但今年第一季,多數經濟學家預測,將跌至2%以下;紐約聯準會的預測是1.4%,更有悲觀的經濟學家預測,只有0.5%。多數經濟學家預測,2019年全年只會有2%的增長,聯準會和國會預算辦公室(CBO)的預測都是2.3%。至於2020年,聯準會和CBO都預測,成長率將在2%之下。

這些數據顯示,川普的後兩年,經濟增長將不會達到他承諾的3%,明年舉行總統大選時,更可能跌至衰退邊緣。全國商業經濟協會(NABE)最新調查發現,接近半數經濟學家認為,2020年底前,美國可能陷入衰退(即成長率跌至零以下);「穆迪分析」預測,2020年增長只有1.1%,可勉強避免衰退。

為什麼未來兩年的經濟將變弱?一個主要因素是,川普減稅計畫對經濟的刺激作用,已在去年第二、三兩季達到高峰(四季的增長率分別是2.2%、4.2%、3.4%和2.6%),刺激效果由第四季開始逐漸減弱,預計2019年再減,所以2019年只能回到沒有刺激效果的2%水平。

川普執政兩年,經濟是首要焦點,所以有減稅刺激經濟的政策;如果「後兩年」經濟像經濟學家預測那樣減弱,川普可使用什麼方法穩定經濟和避免出現衰退?理論上,他可以擴大聯邦政府支出,可以二度減稅,以及可以推動基建等。但川普和共和黨去年期中選舉輸掉國會眾院後,國會配合通過法案已變得不可能;川普曾說過要推1兆元的基建計畫,但正如諾貝爾經濟獎得主克魯曼指出,川普和共和黨推行基建,志不在改善基建,而在藉基建引入企業投資,讓企業取得經濟利益,眾院民主黨人不會通過這樣的法案和計畫。

川普推行了兩年「美國優先」的保護主義政策,又與中國打了足一年的貿易戰。川普承諾打貿易戰可減少美國貿易逆差,但這個承諾顯然不能兌現,因為商務部最新數據證實,2018年美國貿易逆差不減反增,達到破紀錄的8912億元,美國對中國貿易逆差也打破紀錄,達到4190億元。

為什麼逆差不減反增?除了不少經濟學家指出,川普根本不懂貿易運作,逆差對美國經濟原來不構成問題,而川普偏偏要將不成問題的事情變成有問題,並為此與中國、歐盟和其他貿易國開戰;更重要的,川普的經濟政策本身出現矛盾,因為他減稅刺激美國國內經濟,導致需求增加,直接造成進口擴大,而美國出口卻因全球和歐洲經濟放緩而減少,更使逆差擴大。

經濟學家擔心的經濟衰退,今年可能不會出現,但2020年卻可能出現;如果衰退在2020年11月大選前出現,川普就會成為1970年代卡特總統以來、第一位在爭取連任時面對經濟衰退的總統。經濟衰退將直接影響川普連任機會,因為有分析發現,川普的支持者中,三分之二的人是死忠者,無論川普爆出什麼醜聞,他們都不會改變;但卻有三分之一的人,是因相信川普能搞好經濟而支持他,因此一旦經濟衰退,這三分之一的選票可能流失。

美國政治學中有所謂「政治商業周期」,意思是:美國總統一般都希望,在任「前兩年」經濟較差,以便他們可在「後兩年」作改善,因此到爭取連任時,經濟改善了,成功連任的機會就增加。但川普卻反其道而行,經濟在前兩年達到高峰,後兩年經濟卻走下坡,其至可能出現衰退。這可能是川普當初始料未及。



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