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美國現象|錢景破10億 就怕一場空

中國「天和號」太空站。(路透) 中國「天和號」太空站。(路透)

民營科技公司已著手研議自主營運太空站的可能,包括開發太空站上的「生態系」,在太空中直接3D列印設備,節省昂貴的火箭運費和時間;科學家期待,2025年可看到國際太空站(ISS)、中國的「天和號」太空站和民營太空站共同繞地球運轉。

休士頓太空公司NanoRacks總裁曼伯(Jeffrey Manber)開發太空站上的生態系統,該公司與3D列印企業「太空製造」(Made in Space)合作 ,開發能存放於太空站中的3D列印設備 ,完成製造立方體衛星(CubeSat)後直接從太空站發射,縮短從地球運送設備至太空站的漫長過程。

幾年前,曼伯曾要求工程師重新檢視NASA擱置的計畫:火箭發射過程中,遺留在軌道上的零件能否建成低成本的太空站?隨著無人自動科技日新月異,這項計畫的發展前景可期。

波音公司(Boeing)、洛克希德馬丁公司(Lockheed Martin)合資組建的聯合發射聯盟(United Launch Alliance)與NanoRacks合作,承包太空總署(NASA)合約,深入研究低成本太空站,計畫將微型機器人模組加到擎天神五號火箭(Atlas 5)的第二節,也就是半人馬火箭引擎(Centaur)與衛星彈頭之間的位置。

曼伯的首要之務是加強設備的機動性,「市場需求由市場反應,若能響應需求,公司就能趁勢而起。」

在民營太空站的競賽行列中,第三間主要參與者是NASA的ISS部門前主管蘇弗雷迪尼(Michael Suffredini)在休士頓創立的「公理太空」公司(Axiom Space)。

蘇弗雷迪尼表示,具備新穎科技技術的「公理太空」1年營運費用約5000萬元,僅是ISS每年開銷的一小部分;他說:「我們投注很多心力確認ISS的營運費用,我們對此龐大數額感到震驚,這正好說明了民營(太空站)的重要性。」

他說:「降低成本可增加盈收空間,我認為(太空站)市場可達到10億元以上的規模。」

以太空旅行計畫為例,「公理太空」聘請知名法國設計師史塔克(Philippe Starck)設計旅行用太空艙的內部空間,並與太空3D列印企業「太空製造」合作在太空中製造設備,節省可觀的「火箭運費」。

蘇弗雷迪尼自稱「有絕對的信心能成功拓展商業版圖」,但NASA督察長馬丁(Paul Martin)今年發表一篇報告,概述憂慮。

馬丁說:「若接下來六年少了聯邦資金挹注,NASA懷疑未來能否有足夠市場讓民營企業自主發展並獲利。」

中國計畫2022年起營運「天和號 」(Tianhe)太空站;俄羅斯則研議,當美國退出管理ISS時,俄國持續營運ISS的可能。

不過,就連熱切希望NASA未來能走向商業化的太空政策專家都認為,民營企業不太可能透過經營太空旅行獲利。

NASA前職員、太空科技公司NexGen Space總裁米勒(Charles Miller)說,「ISS的未來仍有討論空間」,但他預期2025年時可見到ISS、天和號及民營太空站,同時在軌道上繞著地球運轉。

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