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飛6個月 NASA洞察號定26日下午著陸火星 「恐怖6分半」最關鍵

已經在火星地表上辛勤工作多年的「好奇者」探測器,提供許多珍貴火星資訊。(美聯社) 已經在火星地表上辛勤工作多年的「好奇者」探測器,提供許多珍貴火星資訊。(美聯社)
這張是NASA公布,由1970年代環繞火星軌道上的「海盗號」地表上的「好奇者」探測器所傳回地球的上千影像組成的火星地表照片。(Getty Images) 這張是NASA公布,由1970年代環繞火星軌道上的「海盗號」地表上的「好奇者」探測器所傳回地球的上千影像組成的火星地表照片。(Getty Images)

美國國家航空暨太空總署(NASA)第一具設計用來研究火星深層內部的機器人探測器「洞察號」(InSight),經過六個月的太空旅行後,正快速接近火星,進入緊張倒數時刻,26日下午可能按計畫降落在這顆紅色星球上。

「洞察號」今年5月從加州發射升空,航行3億哩(合4億8200萬公里)後,預定美東時間26日下午約3時抵達目的地,降落在火星布滿塵土的岩石地表上。

若一切依照計畫進行,「洞察號」將以每小時1萬9310公里的速度衝入火星大氣層。在降落地表的約124公里旅程中,大氣層摩擦力、巨大降落傘和反推火箭會讓「洞察號」減慢速度。6.5分鐘後,當它降落火星地表時,速度會降到每小時僅八公里。

這個被NASA半開玩笑稱為「恐怖六分半」的進入大氣層、下降和登陸過程,將於美國美東時間26日下午2時47分開始。

過去人類的43個火星探測任務,僅18個完好無缺地完成,成功率約為四成,而那些成功案例全都來自美國的探測任務。NASA主管科學任務局(Science Mission Directorate)助理署長朱布肯(Thomas Zurbuchen)說:「去火星真的非常、非常困難。」

這具靜態探測器接下來會暫停16分鐘,等直立降落地點周遭的塵埃確實落定後,碟狀太陽能電池陣列就會展開,以提供太陽能。

位於洛杉磯附近的航太總署(NASA)噴射推進實驗室(JPL)任務操控小組希望能從迷你人造衛星收到「洞察號」安全降落的實時電子確認訊號。這些衛星跟著「洞察號」一起發射升空,將會飛越火星。

噴射推進實驗室操控人員也期望,當「洞察號」降落在埃律西昂平原(Elysium Planitia)上時,能收到周遭環境的照片。平滑的埃律西昂平原鄰近火星赤道。

「洞察號」的降落地點,和2012年火星探測器「好奇號」(Curiosity)的降落點相距約600公里。好奇號和汽車一樣大,是NASA送往火星的前一部太空載具。

「洞察號」重約360公斤,尺寸比好奇號小。「洞察號」的英文名稱InSight其實是「地震調查、測地學和熱傳遞內部探索」(Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport)的簡稱。這將是首個偵聽火星地震、研究地底運作的探測器。

若把1960年代「水手號」(Mariner)掠過火星的太空任務也算進去,「洞察號」是美國的第21次火星探測任務。另外還有約20次的其他火星探測任務,是由其他國家發射進行。

對於太空愛好者來說,「洞察號」探火星是一次「火星留名」的歷史時刻,當時有242萬9807人的名字伴隨「洞察號」從地球出發前往火星,其中美國68萬人,中國27萬人。這些名字將永遠留在火星上。

由科學家繪製的「洞察號」26日登陸火星的想像情況。(Getty Images) 由科學家繪製的「洞察號」26日登陸火星的想像情況。(Getty Images)
NASA噴射推進實驗室25日記者會。(Getty Images) NASA噴射推進實驗室25日記者會。(Getty Images)



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