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理財 | 如何免去冗長的遺囑認證(上)

近年來對於在美國處理遺産一直有個疑問:如果有天萬一我們不幸遭逢意外身亡,獨子將如何處理留下給他的遺産,是否應該先辦妥生前信託(Living Trust),以避免帶給兒子在處理遺産上的麻煩和困擾?而辦理生前信託的優缺點和費用又如何呢?我們也不甚清楚詳情和答案。

最近聖地牙哥有家法律事務所舉辦生前信託免費說明演講會,我和先生想何不趁此機會去聽個明白,於是馬上報名參加。到了演講會那日我們準時前往,聽完說明會後,發現果然台美在處理遺産大不相同。

2010年家父在台灣過世,遺産完全由我們家屬經手處理,例如先拿到醫院開出的死亡證明,再到戶政事務所辦理除戶並繳回父親的身分證件,這時父親的財産被凍结,待領到除戶證明,接著我們將父親名下的房產請代書辦理過戶,也請代書協助將父親所持有的股票及銀行存款填上申請報税表格,然後再到國税局辦理繳税手續,等繳完遺産稅即刻拿到完税證明,這時候父親的遺産就順理成章的讓所有繼承人有權自行處理和分配,此事總共花了三個月,費用約1000美元。

這次參加的生前信託說明會,主講人是位專業律師,人既幽默又親切,聽衆透過他生動的說明和舉實際案例,雖然費時一個半小時,但大家聽完後對於生前信託即有了較清楚的概念。其中最重要的資訊就是,如果在美國擁有資產卻未有遺囑(Will)和生前信託,如果夫婦或單身者不幸去世,這時遺産如超過15萬美元以上,就會由遺囑認證法庭(Probate court)出面接手處理,最後由法官決定由誰來管理留下的遺產和未成年的監護人(如有未成年者)。法庭並決定最後誰將獲得留下的財物,此過程不但費時又耗錢,案例平均約需兩年才完成裁定。另外遺囑的認證費用,例如遺產價值50萬元(非淨資產不能扣除債務),基本收費額為2萬6000元,而且尚需另外支付處理出售資產(例如房稅和各項費用支出及準備文件)和訴訟等其它費用。

說明會後,正好看到世界日報報導,2016年有位華裔中醫師韓偉東(57歲)全家三口遭到滅門,此凶案直等到2018年初,法院終於裁定完成遺產分配,到6月才完成所有的分配發放。此案之所以耗時兩年多,就是因為韓氏夫婦生前沒有留下任何有關於身後遺產分配的規畫,也沒有辦理生前信託,因此在突然發生變故後,許多程序需要通過法院的認證。另外遺產繼承人因為都在中國,導致處理的時間也特別冗長,最終裁定他在中國的姪女為合法繼承人,而韓妻的合法繼承人,則是她在中國大陸的母親。另外韓中醫的豪宅已在2017年3月售出完成過戶,該房產經過法院拍賣程序,市場價格本該在250萬元以上,但最終僅以183.5萬元廉價售出。因為此案必須介入包括資產管理人、財務管理人以及律師等,所以遺產中很大的一部分,全用在給付這些必要的勞務費用,以及還清一些債務。

老話說「天有不測風雲,人有旦夕禍福」,韓偉東案簡直是個活生生的教材,也真實的印證了給我們上課律師在課中再三強調的重點,就是提早設立生前信託以避免花冤枉大錢做認證。在認證時遺產遭到凍結,不但花錢而且費時。



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