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美國中產階層遇「失落的十年」

這個周末是2008年金融危機爆發十周年,不少專家都討論危機爆發的原因,以及預防下次危機的方法,卻很少有人提到美國中產階層和打工族,在危機和隨後的經濟大衰退中的境況,其實他們才是最大受害者。危機爆發後獲政府「紓困」的銀行和銀行高管,早已重新獲利,重拾「肥貓」高薪,但大部分美國人十年來所承受的痛苦,真可謂是中產階層「失落的十年」。

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過去十年發生的事,很多人還記憶猶新,歷歷在目。李曼兄弟2008年9月15日倒閉,到2009年3月9日,道瓊指數跌至6500點低點,當時美國經濟正走向懸崖,隨時可能墮崖,陷入蕭條。在經濟急速惡化下,全美爆發裁員潮,後來裁員高峰時,全美失業大軍達1500萬人,還有約1000萬人只有半職工作,工時不足。

真是哀鴻遍野,到處聽到失業悲歌,不但父母失業,子女也找不到工作,2009年畢業的大學生幾乎全面賦閒在家,許多法學院畢業生也要到兩、三年後,才能找到工作。因為經濟大衰退,不少人十年來沒有加薪。

形容過去十年是美國中產階層失落的十年,有數字根據。商務部人口普查局12日公布「貧窮與收入」報告,因為研究2007年至2017年美國人收入情況,剛好用來證明過去十年確實是中產階層失落的十年。

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一,報告說,中等收入的中產階層(不是上層中產和下層中產),2017年家庭收入增加1.8%,達到6萬1372元,但周薪(week wages)卻減少了1.1%。為什麼工資減少了,家庭收入卻可以增加?因為這一年很多半職工作沒人做(失業率跌至4.1%,從半職變為全職),所以全職中產階層可以增加工時,藉此增加收入。

上述數字值得注意的,是2017年失業率已由4.8%降至4.1%,但就業市場雖趨向緊張,仍不足以使工資上升,可見美國中產階層長期工資停滯不前的困境。

另外,2017年中產家庭收入6萬1372元,比2014年的5萬9534元,增加了3%,但報告特別指出,2013年時曾變更家庭收入的計算方法,新計算辦法使家庭收入剛好提高3%;換言之,如果減去2013年變更所增加的3%,2017年的家庭收入就與2014年和2007年毫無分別,亦即,2007年到2017年這十年,美國中產階層工資根本沒有增加過,充分證明中產階層遇到失落的十年。

二,報告又將中產家庭的收入追蹤至2000年,顯示工資停滯時間比2007年更早。報告說,如果扣去2013年變更計算方法所增加的3%,再扣去依靠社安金退休老者的家庭,2017年的中產家庭收入,相比於2000年的中產家庭收入,不但沒增加,反而減少了2.7%;因為2000年的中產家庭收入是7萬1577元,而2017年中產家庭收入是6萬9628元,比2000年減少了1949元,亦即減少2.7%。這種情況顯示,不但過去十年是中產階層失落的十年,過去17年更是「失落的17年」。

三,報告只追蹤收入至2000年,但近期不少研究指出,中產階層工資停滯不前,可以追溯至1970年代,這已是一個共識,也是美國社會的實況。反映數十年來,因為中產階層工資停滯,導致中產階層日漸萎縮,不但人口減少(過去40年,38州的中產階層人口減少了30%),而且收入與富人相比差距越來越大。總部設在華府的「經濟政策研究中心」公布的資料顯示,2007年以來,全美最高收入的5%人士,收入增加了8%,但中等家庭的收入則減少了2.9%;換言之,貧富收入差距越來越擴大,富者越富,而貧者則越貧。

勞工部本月7日公布的8月份就業報告顯示,期待已久的工資上漲終於出現。8月的工資增加了2.9%,這是自2009年4月經濟大衰退以來的最快速增長。這是一個好消息,對不少十年沒有加薪的人,終於看到了希望的曙光。

不得不說的是,造成40年來中產階層工資停滯不前的原因基本沒變(包括企業的利潤政策和政府的經濟政策),眼前的工資增長是否成為持續的趨勢?是有待觀察的問題。但不要忘了,目前美國經濟繁榮(今年第二季GDP增長4.2%),是川普政府以減稅1.5兆元利多,和增加政府開支2000億元造成的刺激效果,而大部分減稅款項都落入企業和富人手裡,中產階層至今並沒有感受到減稅的好處。刺激效果是短暫的,不久將消失,突然而來的快速工資增長,也可能只是曇花一現。

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