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時代故事 | 60歲了!NASA 穩坐宇宙之王

阿波羅11號的三名太空人:(由左至右)阿姆斯壯、科林斯、艾德林。(取材自NASA) 阿波羅11號的三名太空人:(由左至右)阿姆斯壯、科林斯、艾德林。(取材自NASA)
2012年火星探測車「好奇號」成功著陸火星。(取材自NASA) 2012年火星探測車「好奇號」成功著陸火星。(取材自NASA)

美國國家航空暨太空總署(NASA)今年將盛大慶祝成立60年的鑽石慶典活動。60年來,NASA不斷拓展人類知識的疆界,不僅巡視整個太陽系,也將目光投向遙遠的深空,並在此過程中不斷研發最新的航太技術,其中的很多技術已經融入了我們每天的日常生活。

●登月先鋒 阿姆斯壯寫史

1958年10月1日,美國成立了NASA,11年後達成了世界首次載人登月任務。1961年5月,時任美國總統甘迺迪宣布著名的阿波羅計畫,要在1960年代結束前把人送上月球。1961年美國啓動了「水星」和「雙子星座」兩個重要載人太空計畫。1962年,葛倫成為首位環繞地球飛行的美國人。1969年7月21日,太空人阿姆斯壯扶著登月艙的階梯踏上了月球,成為登上月球的第一人,說出那句震撼人心的名言:這是我個人的一小步,卻是全人類的一大步。阿波羅成功登月是人類科技史上的里程碑,把航天技術推向一個巔峰,為人類向太陽系擴張的邁出堅實的一步,到1972年為止,共有12名美國太空人登月成功。那時NASA寫下人類航天史上最光輝的篇章。

1972年NASA正式把太空梭作為太空運輸的主要工具。太空梭是一種為穿越大氣層和太空的界線而設計的火箭動力飛機。太空梭結合了飛機與航天器的性質,像有翅膀的太空船,而美國是唯一曾以太空梭成功進行載人任務的國家。1981年第一架太空梭「哥倫比亞」號正式服役,2011年「亞特蘭蒂斯」號太空梭結束其「謝幕之旅」,30年歷史中,大約有300名太空人乘坐太空梭往返天地之間。這種可重複使用的「空中載貨車」是航天史上最重要的交通工具。

NASA在1977年發射了兩個「旅行者號」探測器,肩負起探測太陽系外圍行星的任務。哈勃太空望遠鏡1990年被發射至近地軌道,到目前為止,哈勃望遠鏡已經觀測超過3萬8000個天體,包括恆星、暗物質、黑洞等,其中最遠目標是距地球130億光年的原始星系。2013年9月12日,「旅行者1號」探測器已經離開太陽系,飛行距離超過150億公里,成為飛得最遠、首次進入星際空間的人造物體。除了搭載科學儀器外,「旅行者1號」還攜帶一張「地球之音」唱片,記載著地球人的問候。希望它能在漫長的宇宙漂流中遇上地外生命。

●火星探測 證明水的存在

1975年NASA第一代探測器飛向火星,並於1976年7月1日在火星登陸。第二代與第三代火星探測車則分別於1997年與2004年先後著陸火星。第四代的「好奇號」於2011年11月26日發射,在2012年8月6日降落火星。「好奇號」使命是探尋火星上的生命元素。在探索期間,「好奇號」發現了古河床和湖泊,證明火星曾有水的存在,幫助人類進一步了解了火星,為未來登陸火星打下基礎。接下來,NASA已經發展出使用戰神五號運載火箭來發射獵戶座太空船的構想,其主旨是藉由此系列運載火箭建立月球基地中繼站,成為到達火星的跳板。

NASA擁有龐大的科研計畫,包括太空科學、宇宙結構和環境科學、地球應用科學、生物物理科學研究、航空科學和技術等,同時還有非常龐大的研究機構,比如人們熟悉的甘迺迪航太中心、噴射推進實驗室等18個研究所和實驗室。但是一般民眾如何才能目睹60年NASA的全部真容呢?當然是在美國首都華盛頓市的國家航太博物館啦!這裡是全世界最大的航天博物館。1969年阿波羅返回艙就在這裡。航天博物館真的很大,水星太空艙、雙子星太空艙、阿波羅登月艙、月球石、太空梭、好奇號火星探測車、哈勃太空望遠鏡都能零距離接觸,讓你深感人類智慧和科學技術是多麼讓人震撼。

NASA廣為人知的願景,就是「改善地球生命,延伸地球生命,尋找外星生命」,他們將自己的目標鎖定在「理解並保護我們賴以生存的行星;探索宇宙,找到地球外的生命;啟示我們的下一代去探索宇宙」。從水星計畫到阿波羅計畫、從太空實驗室到國際太空站、從太空實驗飛機到太空梭、從哈勃太空望遠鏡到斯皮策太空望遠鏡、從近地軌道到星際空間,NASA完成了載人登月、空間科研、發現行星、著陸火星甚至飛離太陽系等一系列壯舉。

60年來,NASA始終在對大眾進行不懈的科學普及工作。比如NASA還有專門的網路電視台,可以看到太空站工作人員的科研和生活,更可以看到各種太空探測器們傳回的圖像。除了這些即時的直觀的網狀圖像,NASA也有多種出版物,每年舉行諸多的研討會,讓全世界的航空航太研究者一起來分享各自的研究成果。不論是和歐洲航天局合作的研究太陽計畫,還是和日本等國合作的對木星的觀測,甚或是前往冥王星的「新地平線」號探測器,還有曠日持久地尋找宇宙中非人智慧生物的努力,60年來,NASA逐漸成為了世界上最廣為人知的科學機構。

●太空旅行 明年載人升天

冷戰期間,與蘇聯的太空競賽也一直是激發NASA新研究計畫的原因之一。「阿波羅11號」最終登月成功,就是因為1961年甘迺迪總統公開宣布,「要讓我們的太空人先登上月球」。但是隨著美國政治形勢的變化,以及越南戰爭的爆發,軍備競賽的日益加碼,都威脅著NASA的預算。許多雄心勃勃的計畫,比如在1990年之前登陸火星、建立月球基地、建立宇宙空間站等,都未能按照當時的時程表進行。冷戰結束後,NASA今非昔比,由於不再是展現國力的圖騰,預算隨之銳減,2011年結束太空梭任務後,NASA無力自行把人送上太空更是美國的痛點。如今,太空探索不再是少數國家的專利,NASA正忙著重新自我定位,努力重現當年的榮耀。

川普總統上任後,NASA終於再現生機。川普去年簽署行政命令,將重返月球定為太空計畫首要目標,最終目標是登上火星。NASA正在協助民間公司接手近地軌道事務,讓SpaceX和波音等公司打造新一代太空艙,在明年載人上太空。而NASA計畫在2024年後,把國際太空站交給民間公司經營,自己則專注在探索月球,甚至登月任務。60年來,NASA不斷拓展人類知識的疆界,不僅巡視整個太陽系,也將目光投向遙遠的深空,並在此過程中不斷研發最新的航太技術,其中的很多技術已經融入了我們每天的日常生活。

宇宙的盡頭是什麼?這大概是一個超越時間、空間和邏輯的命題,但正是這個散發著無窮引力的命題,著實吸引著人類不斷探索和不斷進步。過去60年,NASA已經證明自己是探索宇宙的第一梯隊。未來60年,為了力保先發優勢,NASA制定了重返月球、登陸火星、開採行星、著陸彗星等深空大局計畫等,這不就是NASA「新一代網紅養成計畫」嗎?想必至少在未來的一個多世紀,NASA還會繼續稱霸太空,穩坐「宇宙之王」的寶座。

美國國家航空暨太空總署(NASA)慶祝成立60周年海報。(取材自NASA) 美國國家航空暨太空總署(NASA)慶祝成立60周年海報。(取材自NASA)
美國總統艾森豪在1958年簽署法案,宣告成立美國國家航空暨太空總署。(取材自NASA) 美國總統艾森豪在1958年簽署法案,宣告成立美國國家航空暨太空總署。(取材自NASA)
1969年8月13日紐約市歷史上最大的遊行歡迎阿波羅11號的三名太空人。(取材自NASA) 1969年8月13日紐約市歷史上最大的遊行歡迎阿波羅11號的三名太空人。(取材自NASA)
1981年8月第一架太空梭「哥倫比亞」號準備升空。(取材自NASA) 1981年8月第一架太空梭「哥倫比亞」號準備升空。(取材自NASA)



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