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教育特刊 | 社區學院 便宜的大學預科

加州州長解釋州政府預算,其中包括社區學院撥款。(美聯社) 加州州長解釋州政府預算,其中包括社區學院撥款。(美聯社)
社區學院屬於公立大學,受到政府支持。圖為新州州長出席Bergen社區學院畢業典禮。(美聯社) 社區學院屬於公立大學,受到政府支持。圖為新州州長出席Bergen社區學院畢業典禮。(美聯社)

最近,華人子弟入讀社區學院的多了起來。媒體報導,記者發現今年紐約皇后社區學院(QCC)畢業生中的華人面孔增加很多,與過去明顯不同。這說明,許多美國華人也看到入讀社區學院的好處。

美國大學理事會網站(collegeboard.org)刊文「參加社區學院的六個理由」,解釋了這個問題。文章說,社區學院的存在,主要有兩個目的:首先是提供轉移到四年制大學的學士學位(B.A.或B.S.)的課程,作為學生從高中到大學的橋樑。其第二個職能是提供入門級職業培訓以及為想要提高成人學生晉升技能的課程,為學生就業做好準備。據統計,美國十個大學畢業生中有四個以這種方式開始大學教育的。

一、社區學院  具有許多優勢

大學理事會文章稱,入讀社區學院其他的原因包括:資金緊張。社區學院的費用明顯低於州立或私立學院的學費。這意味著學生可以用較低學費讀完大學前兩年的課程,拿到副學士學位,然後轉入四年制大學。假如你不確定你是否想去四年制大學,也許你可以進入一個兩年制的社區學院,並隨時評估你是否想攻讀學士學位。例如,許多人在沒有明確想法的情況下進入大學,花了很多錢,但是並不知道自己想讀什麼。而在社區學院,你可以在參與項目之前探索不同的學科,而不必關心財務問題。

但是,為了獲得聯邦Title IV的資助,你必須申報一個專業。為了協助職業選擇過程,許多社區學院提供強化輔導,幫助學生評估自己的能力、興趣。實際上,你可以選擇更廣泛的課程(包括文科和職業導向課程)而不是四年制課程,從而更容易在一個地方查看許多不同的選項。假如你已經失學一段時間,或者你的GPA不是很好,你想在轉入四年制大學之前建立自己的技能,可以先進入社區學院。許多四年制大學都有入學標準,如最低要求的GPA。如果你想進入四年制大學大學,但沒有準備好,而社區學院提供課程和一對一輔導,以幫助你加強你的基本技能。大多數社區學院的平均班級規模明顯小於公立四年制大學。

假如你希望獲得職業導向的學位,如時裝設計或電腦認證課程,你應該選擇社區學院,因為這些課程通常在四年制大學中沒有。如果你在社區學院結束後想要找工作,那麼你可以採取幾條路線。你可以獲得副學士學位,如藝術或科學副學士(A.A.或A.S.)或應用科學副學士(A.A.S.)。 A.A.S.通常需要專業課程,如建築技術、電腦維修或電子學等領域的專業課程以及英語和數學等幾門普通課程。

然而,如果你想學習專業領域課程,但不想花時間去獲得副學士學位,許多社區學院都有證書訓練班,可以在專業領域提供強化培訓,如電腦輔助畫圖、食品服務技術或助理研究。這些證書通常需要六個月到一年的時間才能完成。你可以邊工作邊學習,或許可以幫助你的家人。在四年制大學,課程主要面向白天上課的全日制學生。

在社區學院,學生人口在年齡、經歷、家庭背景、社會經濟水平和就業狀況方面呈現多樣化。課程時間表的制定考慮到兼職的不同需求,所以課程通常在白天和晚上提供,有時在周末上課。許多學院提供網上課程。你可以使用www.collegeboard.com上的College Search來尋找兩年制和四年制學校,並找到滿足你需求的課程。

二、學費較低  其他收費便宜 

大學理事會2016年4月發表一個調查簡報(Research Brief)「社區大學的趨勢:入學,價格,學生債務和完成」。讀者從中可以看出美國社區大學的總的情況。簡報顯示,2014年秋季,全日製本科生中25%來自社區學院。雖然社區大學的通貨膨脹調整後公布價格在1995-96和2015-16年間有所上升,但平均淨價在下跌。

在2015-16年度,兩年制公立學費和其他費用的平均價格各州不同,從加州1420元和新墨西哥州1680元至新罕布夏州6510元和佛蒙特州7530元。雖然社區學院學生借貸的可能性較低,平均借款比其他學生的平均借貸要少,但該大學的借款人在其聯邦學生貸款中的違約比例高於其他學校的學生。全國學生信息交換機構數據顯示,2008年,首次社區大學生中有39%在六年內獲得了證書,其中10%在四年制學院獲得學位。

同時,公立兩年社區學院的書籍價格低於其他大學。在2015-16年度,全日制公立兩年制在校學生平均公布的學費和其他費用為3435元,為公立四年本州學生的平均價格37%,是私立非營利大學四年制學生的平均價格11%。

社區學院在美國高等教育中發揮著關鍵作用。他們的開放入學政策,加之學費低廉,地理位置接近家庭,使許多人成為學生,特別是第一代大學生以及來自低收入家庭的學生。根據國家學生信息交換中心(NSC)最近的一分報告,2013-14年在四年制學院取得學位的所有學生中近一半(46%)前10年已入讀兩年制院校。這不僅僅是學生們偶爾參加社區學院課程,在那些參加兩年制教育的學生中,有47%在該領域入學五年或更多。

這些學院主要提供副學士學位和短期證書,通常涉及為特定職業做準備。從2000年至2010年,所有高等教育部門的本科入學率都有顯著增長。在這10年期間,公立兩年大學的總入學人數從570萬增加到790萬,全日制入學人數從200萬增加到330萬。

人口統計學顯示:社區學院大部分學生是少數族裔、第一代移民、低收入和成人學生。2016年4月,在公立兩年和公立四年大學入學的亞裔和白人本科生的比例相似。亞裔和白人全日制學生更有可能在公立四年制院校入學,而不是在社區學院入學,而非裔和西語裔初次全日制學生在公立兩年制學校中參加比例較高。所有首次全日制大學生中,有31%入學社區學院,其中非裔占大36%,西語裔占43%。

所有首次全日制大學生中有5%入讀了營利性大學,其中非裔占10%,西語裔占7%。 儘管2014年秋季西語裔學生占全國本科生總數的16%,但他們占加州和德州大學生總數的三分之一以上。西語裔學生占全國社區大學生的22%,加州43%,德州39%。 在加州,西語裔大學生是公立兩年制和公立四年制大學中最大的族裔群體。在德州,西語裔和白人學生在公共兩年大學中構成了學生團體的類似分額。

由於加州和德州招收大部分社區大學生,而且這兩個州都有大量的西語裔人口,這可能是這些州西語裔大學生較多的原因。當加州和德州被排除在全國總數之外時,西語裔學生在社區學院的過多的現象仍然存在。除去加州和德州,2014年秋季,13%的社區大學生是西語裔,而所有本科學生中的比例為11%。

社區大學生工作的可能性要高於其他大學的學生。在2011-12年度,超過三分之二的社區大學生有兼職工作,三分之一的人全職工作。相比之下,公立和私立非營利性四年大學的學生中約有五分之一在工作,營利大學的工作學生約占36%。在2011-12年度,公立兩年大學和營利大學的學生中有21%全職工作。相比之下,公立四年制和私立非營利四年制學生中有11%和8%。公立兩年大學的全日制學生的全職工作的可能性是公立和私立非營利四年制大學全日制學生的兩倍(23%比12%和11%)。

三、兼職工作  籌集部分費用

對於社區大學生來說,學費和其他費用占年度預算的一小部分。在2015-16學年,學費和其他費用是預算的20%,在增加食品和住房、書籍和用品、交通和其他雜項費用後,學費和其他費用平均為1萬6833元。然而,生活成本對許多社區大學生來說是一個很大的障礙,因為他們很難在學校裡全職工作來養活自己和家人。

經過通貨膨脹因素調整後,公立兩年制大學公布的地方學費和其他費用在最近十年平均年增長率為2.6%。這一比率略高於前十年的2.5%的年增長率,但遠低於1985-86和1995-96年間的大學學費平均年增長率3.9%。

儘管社區大學入學成本較低,但該領域學生的收入狀況使得經濟援助對他們的入學和成功至關重要。聯邦佩爾撥款(Pell grant)是這種援助的基礎,社區學院的學生獲得的資金比例遠高於其他類型的聯邦援助。在2013-14學年,當他們占本科生總數的40%以上,大約四分之一的全日制本科學生獲得佩爾贈款,社區大學生獲得佩爾贈款的占36%。

贈與援助和教育稅收優惠使得學生的平均支付價格比公布的價格要低得多。在2015-16年度,公立兩年制大學的全日制學生收到的援助和教育稅收總額估計平均約為4210元。這一數額足以支付該大學平均公布的學費和其他費用3440元,以及其他一部分費用。在增加住房和食物後,2015-16年度公立兩年制學院的平均學費和膳宿費用約為7230元。換言之,儘管平均而言,學費已經涵蓋在內,但如果家長不能提供幫助,許多學生仍然必須賺取或借入資金以支付生活費用。

各州之間的社區學院價格差異很大。在2015-16年度,加州學費和其他費用為1420元,新墨西哥州為1680元,新罕布夏州為6510元,佛蒙特州為7530元。在2010-11年至2015-16年的五年中,11個州的社區學院學費和費用增加不到300元,五個州的費用在調整通貨膨脹後增加了1000多元。

各州的贈款援助也有相當大的差異。在2013-14年度,所有首次接受撥款援助的全日制社區大學生的比例從新罕布夏州的49%到南卡州的94%不等。這些差異是由人口統計特徵產生的,這些特徵產生了不同的聯邦撥款數額及國家撥款政策。在2013-14學年,六個州為每個全日製本科生提供不到100元的國家助學金,另有11個州為每個學生提供了超過1000元。此外,一些州將所有援助基於經濟需要,而另一些州則根據學業成績分配全部或大部分援助,而不考慮學生的經濟狀況。

在減去撥款援助之後,首次全日制社區大學生的平均預估學費和其他費用在新墨西哥州為2290元,加州為1790元,佛蒙特州和新罕布夏州為4000元以上。儘管平均資助額度足以支付19個州公布的學費,但覆蓋任何州的所有住房和食品支出是不夠的。

2015-16年度學費和雜費以及住房和食品的平均估計淨值在密西西比州和喬治亞州不到5500元,夏威夷州、佛蒙特州和新罕布夏州則超過1萬3000元。由此可見,加州和新墨西哥州的學費和其他費用最低,佛蒙特州和新罕布夏州的學費和其他費用都是最高的,這主要是因為州內政策不同。

四、普林斯頓評論  讚揚有加

普林斯頓評論網站(www.princetonreview.com)刊登出「考慮社區學院的四個理由」一文。文章說,如果你有夢想中的學校,參加當地社區學院可能不是你未來計畫的一部分。但是當談到為大學付錢的時候,一所兩年制的學校可以成為你大學教育的明智的開始。社區學院提供兩年制學位,稱為副學士學位。如果你有高中文憑或者獲得了GED(類似高中文憑),你可以參加社區學院。這些學校很少考慮標準化考試成績,儘管某些班級或課程可能會有更嚴格的入學要求。在社區學院學習成績優異的學生可以轉入更昂貴的州立大學或私立大學學習兩年,獲得學士學位。文章認為,走這條路線有幾個好處。

一)節省學費。社區學院的學費通常比私立和公立四年制大學的學費便宜數千元。根據大學理事會的數據,2014-2015年社區學院的平均州內學費僅為3347元,兩年制學校是省錢的最佳途徑。這個總成本只是私立大學成本的一小部分,並且比州立大學的四年制課程還要少數千元。另外,即使利率相對較低,近三分之一的社區大學生也能獲得經濟援助。

二)節省食宿。在美國,90%的人口的通勤距離內有一所社區大學,所以便利性是其一個很大的賣點。如果你有家庭責任或者只是沒有經濟上的準備去獨立完成,社區學院可以讓你在不破產的情況下繼續學習。

三)在學校時可以工作。四年制學校通常要求你成為一名全日制學生。另一方面,大多數社區大學生可以工作,並為你選擇的四年制大學儲蓄資金。一些兩年制大學有多個地點,並提供在線課程以增加靈活性。

四)正在尋找學術上的提升。對於一些人來說,社區學院是一個彌補高中紀錄差的機會。對於其他人來說,這是獲得額外學術指導和支持的機會。社區學院的班級規模通常很小。教師的重點是教學,而不是研究。此外,通常還有很多支持服務,如輔導計畫和有組織的學習小組。這種支持可以讓學生獲得他們需要的證書,並在四年制學校取得成功。你可能會發現你有資格獲得你轉入的學校的獎學金或來自外部組織(如Phi Theta Kappa,兩年制學院榮譽學會)的獎學金。

五)轉校。如果你希望轉校,請在社區大學和你最終想要參加的學校與顧問會面。一定要從學校了解每年接受多少轉學生,他們可以獲得什麼樣的經濟援助,以及社區學院中有多少學分可以被新學院接受。

文章說,最重要的是,認真對待社區大學教育。學院也是大學,無論是兩年制還是四年制學校,一個良好的開端都可以成為你走向美好未來的門票。

五、有利也有弊  家長要考慮

不過,有一利就有一弊。助學金網站(www.scholarships.com)的「社區學院的利弊分析」,可以幫助家長了解社區學院的利弊。文章說,社區學院的優點有以下幾點。

一)學費的成本。學生參加社區學院的最明顯原因是為了獲得經濟利益。許多初級學院每學期都要花費兩千元才能全職上課。如果他們計畫轉學,參加社區學院的學生有機會為四年制大學的學費需求做好準備。

二)靈活可變的時間表。許多學生沒有意識到,如果他們計畫在上學的時候工作,那麼社區學院是最好的選擇。他們提供遠比其他大學更多的夜校課程和更多的時間選項。不幸的是,工作量比州立學校或私立大學要輕,通常不需要出席。

三)讓學生有機會探索專業選擇。不要在私立大學花費數千元去購買一門你不太確定的專業,而應該考慮在你做決定的時候去社區學校。那裡課程成本較低,因此你將有機會探索你可能沒有其他方式追求的興趣。

四)更小的班級。雖然班級不像一所私立大學那麼小,但許多班只有20名學生。在一個較小的班級中,教授有機會更多地了解他們的學生。同樣,學生會發現他們的老師更容易接近,並在需要時獲得幫助。

五、合格的教授。許多教授都是經驗豐富的學者,他們的履歷令人印象深刻。社區學校對學生和教授一樣靈活。許多有成就的教師在社區學校兼職教授,讓他們有足夠的時間專注於自己的追求和職業目標。有人說,當他上大學的時候,他碰到了他以前私立大學的一位教授,正在教授一個夜間課程。

五)可以過渡。無數的大學新生在學習一年後轉學。許多人返回,有些人則不。不幸的是,這些學生中很多人發現他們的期望沒有在大學得到滿足。參加社區學院讓學生有機會獲得大學學分,同時花時間選擇適合他們的四年制大學。由於沒有什麼財務投資,絕大多數學生完全放棄過去的學習。

當然,社區學院也有缺點,其缺點如下。

一)有限的課程。通常情況下,社區學院是兩年制學校。如果你打算獲得四年制學位,你將不得不在某個時間轉移到另一所大學。如果你正在尋找永久居住地,這可能不是你最好的選擇。

二)更輕的工作量。社區學院的工作量明顯比州立大學或私立大學要輕。除了主要考試外,有時課程工作量很小,但請記住,成績是你自己的,成績怎樣完全取決於你。如果你想學習,工作量不會小。

三)做個無關的學生。許多學生都沒有參與感。很少有人在計畫他們的學術未來。除了講座本身之外,課堂討論很少激動人心,因為它們完全由教授和一到兩位學生進行。好消息是,教授會認識到你的潛力,並相應地獎勵你。

 四)校園生活缺乏。對於大多數社區學院的學生來說,他們的日程安排圍繞著工作進行,並同時完成課程。如果你正在尋找一個生動的社交場所,社區學院可能不適合你。

社區學院學生離家近,可以照顧家庭。(Getty Images) 社區學院學生離家近,可以照顧家庭。(Getty Images)
在社區學院學生中,出現越來越多的華人面孔。(美聯社) 在社區學院學生中,出現越來越多的華人面孔。(美聯社)
社區學院的不足之一是,課程選擇較少。(Getty Images) 社區學院的不足之一是,課程選擇較少。(Getty Images)
社區學院學費低廉,可以節省上學費用。(Getty Images) 社區學院學費低廉,可以節省上學費用。(Getty Images)
社區學院方便學生兼職工作。(美聯社) 社區學院方便學生兼職工作。(美聯社)
部分學生自社區學院畢業後,進入四年制大學。(Getty Images) 部分學生自社區學院畢業後,進入四年制大學。(Getty Images)
社區學院的不足之處包括社交活動較少。(Getty Images) 社區學院的不足之處包括社交活動較少。(Getty Images)
社區學院畢業生,或者工作,或者轉入四年制大學學習。(美聯社) 社區學院畢業生,或者工作,或者轉入四年制大學學習。(美聯社)


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