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時代故事/好奇號火星探祕 華裔不缺席

華裔女生馬天琪接受NASA頒獎。(NASA) 華裔女生馬天琪接受NASA頒獎。(NASA)
華裔女生馬天琪近照。(NASA) 華裔女生馬天琪近照。(NASA)

目前正在火星上進行任務的第四代探測車「好奇號」(Curiosity)於2012年8月6日降落火星。這次火星探測任務,華裔扮演重要角色,為這部探測車命名的是一位當年才12歲的華裔女生,而在地球負責遠端駕駛這部全球最貴車子的工程師則是來自台灣的科學家。

•好奇女孩 馬天琪的火星夢

2012年,第四代火星探測車發射升空,跟著一起上火星的,還有一個當年六年級的華裔女生的中英文簽名「馬天琪、Clara Ma」。美國太空總署執行「好奇號」探測車登陸火星的任務,舉世矚目。「好奇號」這個代表人類好奇探索的名字,就是由堪薩斯州12歲華裔女孩馬天琪命名的。美國太空總署2009年在網路上舉辦火星探測車命名徵文比賽,希望由兒童命名。由馬天琪命名的「好奇」,從9000多件參賽作品中脫穎而出。馬天琪看到《時代》雜誌兒童版上有一則為新型火星探測器徵名的啟事,她用10分鐘就寫了一篇250字的應徵短文,直到主辦方打來電話通知她,「好奇」被選中,她才告訴了早年從清華大學畢業後移居美國的父母親。

馬天琪當時曾表示,每一個人都有求知欲和好奇心,例如她對太空很感興趣,但到目前為止,她只能從書本上閲讀太空的故事,以及在夜間遙望星際。「我想我不會有機會接近它,但今天為火星車命名,我至少向太空走近了一步」。在闡釋這個從9200個應徵方案中被選中的名字時,馬天琪寫道:「求知欲和好奇心是人類頭腦中永恆燃燒的火焰。每天起床後,我就在想,新的一天會有什麼驚奇的事」。她認為,求知欲是一種力量,否則就不會有今天的社會。求知欲及好奇心也是一種激情,可以幫助人們成為探險家和科學家。她寫下這篇250字的闡釋短文時,曾説「我未來的職業理想是要成為一名環境科學家」。

馬天琪很成熟,唸小學時就已經在看媽媽訂閲的《國家地理》和《時代》等雜誌,這次火星探測車命名比賽,就是從《時代》雜誌的兒童專欄(Times for Kids)上看到的。這次兒童命名活動,2009年3月初先由贊助單位迪士尼樂園選出30個提名,上網交由觀衆投票,並從中選出9個提名交給太空總署決定,最後由太空總署圈定「Curiosity」。馬天琪後來親筆在火星探測車簽上「馬天琪」,在這場世界注目的超級太空任務,「好奇號」上首次出現中文姓名。太空總署火星探測項目負責人戴爾指出,選擇「好奇」,因為它反映了人類的一些基本共同特性和科學的本質。載著地球人的好奇心登陸火星,名字取得真好!

•來自台灣 嚴正操控好奇號

至於在美國太空總署執行從地球遙控「好奇號」探測車的華裔科學家,則是來自台灣的嚴正。嚴正不只達成進入美國太空總署的夢想,他更扛起設計執行軟體的重任,並在登陸火星後,負責操控「好奇號」,堪稱是第四代火星探測車的大腦。嚴正是火星探測計畫中唯一參與操控探測車的華裔科學家。好奇號成功登陸,操控團隊每天都得把握火星和地球取得聯繫短短的15分鐘,進行測試,而負責駕駛探測車的團隊有15人,嚴正是這個團隊唯一的華裔。

樂觀、健談的嚴正,從小在育幼院長大,從來沒補過習,靠著企圖心以及自身的天分與努力,考上建中,進入新竹清華大學數學系。大學畢業後申請獎學金出國留學,取得美國愛荷華大學博士學位後,進入一家專門負責設計汽車操控模擬軟體的公司,最後加入NASA噴射推進實驗室,負責設計火星探測車的操控程式。在投入「好奇號」任務前,嚴正於2004年先參與了第三代「機會號」與「精神號」兩部火星探測車任務,回想當時,嚴正表示每天晚上都睡不好,常會夢見任務失敗而被驚醒,不過所幸夢境都沒有成真,而原定只能執行90天探測任務的精神號,現在仍然在火星表面上緩慢的移動。

有了前面的經驗,嚴正在2005年就開始參與第四代「好奇號」的軟體開發任務,並在七年後順利將「好奇號」送上火星。嚴正說明,這項任務前後長達七年,所有的工作人員壓力都很大,若是失敗就代表所有同事過去七年的努力完全白費。因此,當「好奇號」順利登陸,並傳回畫面後,所有人都欣喜若狂,嚴正回憶當時的心情,除了開心外,一想到接著要擔負起「好奇號」的操控工作,更是興奮不已。

「好奇號」除了曾從火星傳回畫面外,也證實火星的土壤中富含水分,對於未來人類移民火星有不小助益。至於火星任務的下一步,嚴正表示「好奇號」在火星上的任務還有四年,太空總署預計在2022年時會啟動下一個階段的火星計畫,屆時會將新的探測車送往火星,採集火星上的岩石、土壤等自然物質,並在適當的時候將它從火星接回地球,透過分析採集物,有助於人類對於火星的認識,並為往後的探測任務提供有利的資訊。

★好奇號登陸火星6周年

今年剛好是「好奇號」登陸火星滿六周年,航太博物館特地展出「好奇號」從火星拍攝的照片。截至去年底止,它已傳送超過7萬張照片回到地球,其中包括「好奇號」最近於拍攝的自拍照,是透過其機械手臂末端的攝影機完成。史上最貴的「好奇號」火星探測車,無論是探測車的設計、搭載的儀器、進行的任務還是降落的方法,都是火星探測史上當之無愧,最有野心的一個計畫。

國家航太博物館這次還展出許多精細的圖片,以及史上頭一遭將「好奇號」的探索成果栩栩如生地呈現在世人眼前。許多首度展出的震撼照片,經由最尖端的電腦分析技術處理、加強色彩,生動地展示出驚人的科學發現,引導遊客思索地球與火星的相似之處。精采的原創示意圖清晰地說明了火星歷史的新觀點,告訴我們火星如何演變成今日飽受侵蝕的荒涼景象、未來會如何變化,以及對地球上的生命提供了什麼樣的啟示。想親眼目睹「好奇號」等系列探測車英姿的讀者,千萬不要錯過這次精彩的特展。

(作者為國家航太博物館雙語志工講解員。預約免費中文導覽請至網站:http://ustour.weebly.com/)

正在國家航太博物館展出的「好奇號」火星探測車。(作者提供) 正在國家航太博物館展出的「好奇號」火星探測車。(作者提供)
嚴正躋身美國太空總署火星控制團隊。(NASA) 嚴正躋身美國太空總署火星控制團隊。(NASA)
勇闖火星的科學家嚴正來自台灣。(本報資料照片) 勇闖火星的科學家嚴正來自台灣。(本報資料照片)
馬天琪為「好奇號」(Curiosity)命名。(NASA) 馬天琪為「好奇號」(Curiosity)命名。(NASA)
馬天琪與「好奇號」合照。(NASA) 馬天琪與「好奇號」合照。(NASA)



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