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國際太空站 遨翔寰宇18年

國際太空站是夜空中最大的人造星體。(NASA) 國際太空站是夜空中最大的人造星體。(NASA)
由國際空間站內部看地球。(NASA) 由國際空間站內部看地球。(NASA)

全球17國 220太空人踏足

18年前,俄製聯合號太空船帶著三位美蘇太空人來到太空站,成為第一個踏上太空站的太空人團隊。從2000年開始,來自全球17個國家,總共220人來過太空站。雖然說一般人一輩子大概也都沒機會親自訪問一下太空站,但在瞭解太空站是什麼樣子之後,也許可以幻想一下當太空人的感覺。

國際太空站(國際空間站)是一個在近地軌道上運行的科研設施,是人類歷史上第九個載人的太空站。太空站運行於距離地面400公里的軌道上,由於大氣阻力和重新啟動等因素的影響,太空站的實際高度會發生數公里的漂移。太空站運行的這一類型軌道叫做近地軌道。太空人們每天都要看16次的日落日出,因為太空站每90分鐘都會繞行地球一次。

國際太空站計畫的財務資源、科學及航太技術專家、太空人是由15個參與合作的國家的航太機構所組成,這15個國家的航太機構包括了美國太空總署(NASA)、加拿大太空總署、日本國家太空發展署、俄羅斯太空局與歐洲太空總署所屬的11個會員國-比利時、丹麥、法國、德國、義大利、荷蘭、挪威、西班牙、瑞典、瑞士及英國。

這座環繞地球運行的太空站,全長80公尺、寬約110公尺,重160噸,大小幾乎等於一座美式足球場,共分成六個精心設計和科技先進的實驗艙組及兩個設施完善的生活艙組,提供太空人進行科學實驗與長期居住,並設有八具大型太陽能電池板。太空站可供七名太空人及科學家使用,起居室和實驗室的面積相等於兩架波音747客機內客艙面積的總和。

國際太空站在地球軌道上運作,而組員及補給物資則來自參與計畫的國家。太空站的軌道覆蓋地球85%地區的上空,而這些地區的人口占全球人口95%。太空站收集各種不同的太空環境數據,其中更包括人體在外太空作長期逗留及長途飛行時所產生之生理反應的研究資料。所得的數據輸送至地球進行分析,此舉可為人類將來進一步登上太空及各行星作更佳的準備。

★探索太空 推動科技發展

面對18周年這個值得紀念的日子,美國太空人凱利(Scott Kelly)表示,國際太空站最大的好處就是可以設定長期的探勘目標,讓人進一步了解太空。另一名美國太空人林格倫(Kjell Lindgren)說:「國際太空站就像一座橋,它也是科技的溫床,我們需要發展和了解科技以便未來能成功來趟火星之旅。」根據美國太空總署的資料,太空人們在這18年內總共吃掉超過2萬6500份餐點,原本只有三間房的國際太空站也擴張成13間房,整體結構也將近100萬磅。

國際太空站運作的6205個日子創作了許多了不起成就,太空站發明的許多新科技拿回地球也解決了不少問題,像是專為太空設計的過濾系統幫助人們取得淨水,站上的壓縮超音波設備也是病人隨身攜帶設備的靈感來源。再來,太空站的機器手臂原理也被拿到地球的手術室中使用。

在國際太空站上,來自不同國家的太空人一起合作探索宇宙,完成了各式各樣的實驗與發明,而這18年來,太空站上也發生了好多事,每一件都標誌著人類的成長。2003年2月,哥倫比亞號太空梭載著7位太空人進入國際太空站,但卻在返回地球時解體,在太空梭上的人全數罹難。2003年8月,俄國太空人和遠在地球的戀人結婚,他們透過熱線交換誓言,這位太空人站在戀人的人形立牌旁完成了婚禮。2007年,國際太空站首度迎來第一位遊客,來自匈牙利的一位軟體開發商,花了高達2500萬美元的代價,換得在太空站待上12天的旅程。2007年6月,太空站上掌控方向還有製造氧氣的電腦故障,太空人只能用太空梭亞特蘭提斯號的推進器想辦法穩住太空站,等電腦重新恢復正常。

★2009年 首次太空站直播

2009年3月,美國太空總署開始線上直播國際太空站即時畫面,太空站工作人員睡覺或者下班的時候,全球網際網路用戶可以通過網路欣賞太空站的直播影像。

2012年5月31日,全球首艘造訪太空站的商業太空飛行器——美國天龍號太空飛行器成功返回地球,製造天龍號太空飛行器的太空探索科技公司與美國太空總署簽署了價值16億美元的合約,向太空站發射12次貨運太空飛行器。

2013年11月9日,俄羅斯太空人在一次太空漫步中將奧運火炬帶到國際太空站之外。

2015年2月25日的一次太空漫步中,太空人第一次用GoPro拍攝了影片。至今為止,太空人已經進行了195次太空漫步來進行太空站的建設和維護工作。2015年8月10日,三位太空人第一次於太空中種植並收割生菜。現在,民間公司SpaceX和OrbitalATK會常規性地運輸貨物到太空站。太空總署現在正計畫與民間公司合作研發以及營運太空船,以將人類送到國際太空站。

★飛向宇宙的4華裔太空人

美國太空總署曾有過四位華裔太空人,張福林、盧傑、與王贛駿都先後乘坐太空梭進行太空飛行,但那時還沒有國際太空站。焦立中則是第一個前往國際太空站的華裔太空人。他在2004年成為首名華裔國際太空站指揮官,在太空船上度過了六個半月,每天接受三個半小時的訓練。焦立中十分鼓勵小朋友去追逐自己的夢想:「人生是一個過程、一個旅程,我們應該做夢,或者你可以成為第一個上火星的太空人呢?」

★運行18年 2024年將退休

自2000年11月起,國際太空站至今已運行18年了,太空人在此做過無數實驗,助人類進一步了解無邊的宇宙。乘載許多回憶的太空站預計在2024年退休後結束使命,脫離軌道,直接墜入大海。目前還不清楚誰能取代國際太空站的地位,航太總署也還沒有公布太空站的汰換計畫,不過俄國率先表示願意和美國合作。而中國則是想建造自己的太空站,2016年發射了天宮二號太空實驗室,中國希望可以在2020年成功打造一個完整的國際太空站。

在華盛頓首都的美國國家航太博物館有一個國際太空站的展覽館,裡面不但正在展出太空站1:100的模型,同時也有很多太空站相關的珍貴文物資訊。美國國家航太博物館為服務華人遊客,特約退休的航太科學家,提供免費中文導遊服務,向華人遊客解說國際太空站的故事。對於國際太空站有興趣的讀者,可以預約免費中文専業講解服務。預約服務網站:https://ustour.weebly.com。

太空站運行於距離地面400公里的地球軌道上。(NASA) 太空站運行於距離地面400公里的地球軌道上。(NASA)
展覽館內放映國際太空站電影。(作者提供) 展覽館內放映國際太空站電影。(作者提供)
首次由六位太空人組成小隊合影。(NASA) 首次由六位太空人組成小隊合影。(NASA)
華裔太空人焦立中在國際太空站工作。(NASA) 華裔太空人焦立中在國際太空站工作。(NASA)
國際太空站由64個大型組件組成。(作者提供) 國際太空站由64個大型組件組成。(作者提供)
第一個前往國際太空站的華裔太空人焦立中。(NASA) 第一個前往國際太空站的華裔太空人焦立中。(NASA)
美國國家航太博物館1:100的太空站模型。(作者提供) 美國國家航太博物館1:100的太空站模型。(作者提供)
美國國家航太博物館內國際太空站展覽館。(作者提供) 美國國家航太博物館內國際太空站展覽館。(作者提供)



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